Nitrógeno biológicamente útil en Marte

'Autorretrato' Curiosity

‘Autorretrato’ de Curiosity creado con fotos obtenidas en febrero y mayo de 2013. Crédito: NASA/JPL-Caltech/MSSS.

Utilizando el conjunto de instrumentos SAM (Sample Analysis at Mars) a bordo del rover Curiosity de NASA, un equipo ha llevado a cabo la primera detección de nitrógeno en la superficie de Marte liberado durante el calentamiento de sedimentos marcianos.

El nitrógeno fue detectado en forma de óxido de nitrógeno (un átomo de oxígeno unido a uno de nitrógeno), y podría ser liberado por la descomposición de nitratos durante el calentamiento. Los nitratos son una clase de moléculas que contienen nitrógeno en una forma que puede ser usada por los organismos vivos. El descubrimiento se añade a la evidencia de que el Marte antiguo fue habitable. Sigue leyendo

Share

Charla “La Vía Láctea” en Antofagasta

Recreación artística de la Vía Láctea. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Recreación artística de la Vía Láctea. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Nuestro universo contiene más de cien mil millones de galaxias. La Vía Láctea es una de estas numerosas galaxias. De un tamaño de 100.000 años-luz de diámetro, la Vía Láctea contiene por lo menos dos cientos mil millones de estrellas.

Como parte de las actividades de divulgación científica, la Unidad de Astronomía de la Universidad de Antofagasta inicia este 2015 el ciclo de charlas públicas, evento que se realizará mes a mes en distintas instalaciones de Antofagasta. Sigue leyendo

Share

Una galaxia demasiado evolucionada

Galaxia A1689-zD1

Ubicación de la lejana galaxia polvorienta A1689-zD1 detrás el cúmulo de galaxias Abell 1689. Crédito: NASA; ESA; L. Bradley; R. Bouwens; H. Ford; y G. Illingworth.

Un equipo de astrónomos, liderado por Darach Watson, de la Universidad de Copenhague, ha utilizado el instrumento X-shooter, instalado en el Very Large Telescope, junto con ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), para observar una de las galaxias más remota y más joven jamás encontrada. Se sorprendieron al descubrir un sistema mucho más evolucionado de lo esperado, ya que tenía una fracción de polvo similar a una galaxia como la Vía Láctea, mucho más evolucionada. Este polvo es vital para la vida, ya que ayuda en la formación de planetas, moléculas complejas y estrellas normales. Sigue leyendo

Share

La mejor parte de Pi

circleSi gozaras de un pulso mucho más firme del que efectivamente tienes, y te dispusieras a dibujar círculos en una hoja a modo de pasatiempo, todas tus obras terminarían siendo un ejemplo perfecto de la celebrada proporción π (pi). No importa si tu círculo tiene 10 centímetros o 10 años-luz de diámetro, si lo has dibujado correctamente, la extensión total de su circunferencia será siempre unas 3,14 veces su diámetro. Esta es una realidad geométrica intrínseca a la forma redonda, y uno de los números más importantes y persistentes en los razonamientos matemáticos. Tan fundamental es esta relación que incluso nuestras sociedades más antiguas la daban ya por cierta –evidenciado por papiros y tablas de arcilla de la era– y estimaban el valor de la constante con menos de 1% de diferencia con la realidad. Desde muy temprano en nuestra historia, el número π ha estado entre nosotros, no como una característica nativa del universo –como lo sería la velocidad de la luz– sino como un concepto; una noción ideal inventada por el ser humano para hacer sentido del cosmos. Sigue leyendo

Share

Júpiter como laboratorio para estudiar exoplanetas

Júpiter y Ganímedes, eclipse

Ilustración artística de Júpiter visto desde Ganímedes en el momento del eclipse. Crédito: Gabriel Pérez, SMM (IAC).

En una nueva investigación se presenta al planeta Júpiter como un laboratorio ideal para la investigación de exoplanetas similares. Júpiter, el mayor planeta del Sistema Solar, cuenta con grandes satélites a su alrededor. En el estudio se ha utilizado al mayor de los satélites (y el mayor del Sistema Solar), Ganímedes, como espejo para analizar la atmósfera del planeta. Las observaciones se realizaron durante un eclipse de Ganímedes y permitieron observar Júpiter como si fuera un exoplaneta en tránsito.

Su espectro de transmisión revela las huellas de una fuerte reducción de su luminosidad debido a la presencia de nubes (aerosoles) y brumas en la atmósfera de Júpiter, así como una fuerte absorción característica del metano (CH4) y, lo más sorprendente, cristales de hielo en una capa estratosférica. Estos resultados son relevantes para el modelado y la interpretación de exoplanetas gigantes en tránsito, pero también abren una nueva vía para caracterizar las capas superiores de la atmósfera de Júpiter y determinar la abundancia de agua en ella, así como para establecer la tasa de impactos de cometas en Júpiter y sus consecuencias para la historia de la formación del Sistema Solar. Sigue leyendo

Share

Formateo para un maratonista

Marathon Valley

Las imágenes que componen esta imagen de Marathon Valley fueron tomadas por Opportunity el 3 y 4 de marzo de 2015. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Hace algunos meses, Opportunity comenzó a sufrir problemas con su memoria –como detallamos en un artículo anterior–, lo que se tradujo en pérdidas intermitentes de datos y de eventos de reinicio inesperados.

El equipo de la misión determinó que la fuente más probable de los problemas de memoria se encontraba en una celda particular de la memoria flash. Sigue leyendo

Share

Charla “100 Años de Espaciotiempo” en Concepción

“100 Años de Espaciotiempo”

Hace un siglo, Albert Einstein formuló uno de los conceptos más difíciles de comprender de toda la Física: el espacio y el tiempo están unidos en una sola entidad dinámica, cambiante, cuya geometría se curva y vibra bajo la influencia de la materia.

Esta idea revolucionaria es la Teoría de la Relatividad General. Ella nos ha permitido comprender desde el origen del Universo a partir del Big Bang, hasta entidades tan extrañas y misteriosas como los agujeros negros, en cuyo centro el tiempo mismo parece ser destruido. Sigue leyendo

Share

Planck pone a prueba a Einstein

Fondo cósmico de microondas por Planck

El fondo cósmico de microondas desvelado por Planck. Crédito: ESA y la Colaboración Planck.

Científicos, entre los que se cuentan físicos de la Universidad Heidelberg, han obtenido una nueva perspectiva en lo que respecta a la energía oscura y la teoría de la gravitación, al analizar datos de la misión Planck de la Agencia Espacial Europea (ESA, por su sigla en inglés). Sus resultados demuestran que el modelo cosmológico estándar sigue siendo una excelente descripción del universo. Pero cuando se combinan los datos de Planck con otras observaciones astronómicas, surgen varias incongruencias.
Sigue leyendo

Share

“Espejismos de la Tierra”: exoplanetas que habrían perdido su opción para sustentar vida

Enana M y planeta

Ilustración de una estrella enana tipo M de baja masa, vista desde un planeta rocoso que la orbita. Crédito: NASA / JPL.

Los planetas que orbitan cerca de estrellas poco masivas – fácilmente las más comunes en el universo – resultan ser los principales objetivos en la búsqueda de vida extraterrestre.

Pero una nueva investigación liderada por un estudiante de Astronomía de la Universidad de Washington, indica que algunos de estos planetas pueden haber perdido hace mucho la posibilidad de sustentar vida debido al intenso calor presente durante sus primeros años de formación.
Sigue leyendo

Share

Posible actividad hidrotermal en Encélado

Actividad hidrotermal en Encélado

Ilustración artística de la actividad hidrotermal en el fondo marino de Encélado. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Unos diminutos granos de roca detectados por la sonda Cassini, que órbita alrededor de Saturno, sugieren la presencia de procesos hidrotermales en el fondo del mar de una de sus lunas heladas: Encélado.

Este descubrimiento refuerza la emocionante hipótesis de que esta luna podría presentar las condiciones adecuadas para albergar formas de vida.

La misión Cassini marcó como una de sus prioridades comprender la estructura interna de esta luna de 500 km de diámetro, después de descubrir en el año 2005 una serie de fracturas en el polo sur de Encélado que emitían grandes chorros de hielo y de vapor de agua. Sigue leyendo

Share

Algunos usos espaciales del número Pi

Día de Pi

3/14/15, día de Pi. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Hoy, 14 de marzo de 2015, es el Día de Pi. Esta fecha escrita usando el formato estadounidense (3/14/15) corresponde con los primeros cinco dígitos del número π: 3,1415. Este número es muy utilizado en matemáticas, física y todas las ramas de la ingeniería, y por lo tanto es también muy importante para las misiones espaciales. Sigue leyendo

Share

Actividades por el “Día de la Astronomía en Chile” 2015

Día de la Astronomía en Chile - 2015
El Programa EXPLORA CONICYT, Fundación Planetario y la Sociedad Chilena de Astronomía (SOCHIAS) invitan a celebrar este 21 de marzo el “Día de la Astronomía en Chile”.

Las celebraciones comenzarán el viernes 20 de marzo a las 9:00 h con la charla inaugural a cargo de María Teresa Ruiz (Premio Nacional de Ciencias Exactas) y Pierre Cox (Director de ALMA), que se realizará en el Planetario de Santiago, y que será transmitida por videoconferencia a todo el país. Sigue leyendo

Share

Un planeta criado por cuatro madres

Sistema 30 Ari

Ilustración artística del sistema 30 Ari, formado por cuatro estrellas y un planeta. Crédito: Karen Teramura, UH IfA.

Un equipo de astrónomos ha descubierto el segundo caso de un planeta perteneciente a un sistema estelar cuádruple. El hallazgo ayuda a los investigadores a comprender cómo pueden los sistemas múltiples influenciar el desarrollo y destino de los planetas.

Crecer como un planeta con más de una estrella madre tiene sus desafíos. Aunque los planetas del Sistema Solar orbitan una sola estrella –el Sol–, hay exoplanetas que se crían en familias con dos o más estrellas. Los investigadores que están interesados en conocer más acerca de las complejas influencias que ejercen múltiples estrellas sobre los planetas tienen dos nuevos casos de estudio: un planeta que tiene madres, y otro con cuatro. Sigue leyendo

Share

La Luna podría no ser esencial para la vida

Luna

Crédito: NASA/JPL/USGS.

Durante mucho tiempo, la Luna ha sido considerada un componente crucial en la creación de un ambiente adecuado para la evolución de formas complejas de vida en la Tierra, pero ciertos resultados científicos de los últimos años han mostrado que, tal vez, nuestro planeta no necesite a la Luna tanto como se había pensado.

En 1993, el astrónomo francés Jacques Laskar llevó a cabo una serie de cálculos para concluir que la gravedad de la Luna resultaba vital para estabilizar la inclinación de nuestro planeta. Sigue leyendo

Share

Las estrellas como el Sol también explotan cuando mueren

Estrella IRAS 15103-5754

La Imagen en infrarrojo y radio de IRAS 15103-5754 muestra la velocidad a la que se desplaza el material en el chorro. Crédito: IAA.

El nacimiento de las nebulosas planetarias, objetos resultantes de la muerte de estrellas de masa baja e intermedia, suele concebirse como un proceso tranquilo, en contraposición con las intensas explosiones de supernova que producen las estrellas muy masivas. Sin embargo, un nuevo estudio pone de manifiesto que los fenómenos explosivos también intervienen en la formación de las nebulosas planetarias.

“Dentro de miles de millones de años, el Sol agotará su combustible nuclear, se expandirá hasta transformarse en una gigante roja y expulsará gran parte de su masa. El resultado final será una enana blanca rodeada de una brillante nebulosa planetaria. A pesar de que todas las estrellas de menos de diez masas solares sufren este cambio, aún no conocemos muchos detalles de esta breve pero importante etapa final en la vida de las estrellas”, apunta José Francisco Gómez, investigador del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC) que encabeza esta investigación. Sigue leyendo

Share