Bang! Bang! Bang! Un láser en la Estación Espacial para emitir un video en HD a la Tierra

Representación artística del OPALS. Crédito: OPALS

Representación artística del OPALS. Crédito: OPALS

El lento proceso de captura de datos científicos está a punto de ir en serio a toda marcha con un experimento de comunicación por láser de la NASA que se lanzará a la Estación Espacial Internacional.

El Optical Payload for Lasercomm Science (OPALS) – que será enviado a la Estación Espacial a bordo de la cápsula de transporte de carga Dragon de SpaceX el Domingo (16 de marzo) – pondrá a prueba una mejora sustancial en el proceso de transmisión de datos mediante el envío de información a través de un rayo láser en lugar de las ondas de radio.

“Las comunicaciones ópticas tienen el potencial de ser un cambio en el juego”, dijo el director de la misión Matt Abrahamson en un comunicado.

La información enviada por las comunicaciones ópticas, también conocida como comunicación láser, llegará a los científicos más rápido que los datos enviados por transmisión de radio convencional. Este es un paso importante ya que la mejora de los instrumentos científicos generan mediciones con mayor detalle, pero ocupando tamaños de memoria significativamente más grandes.

Pruebas exitosas de la tecnología, como OPALS, ayudarán a allanar el camino hacia la comunicación óptica operativa en misiones espaciales planetarias y profundas de la NASA, la mejora de las conexiones con los ingenieros y científicos, así como para el público.

“Nuestra capacidad para generar datos ha superado en gran medida nuestra capacidad de descargarla”, dijo el ingeniero de sistemas del proyecto OPALS Bogdan Oaida.

OPALS podría ayudar a solucionar este problema.

Del acceso telefónico al ADSL:

El rápido ritmo (desarrollo) de la tecnología significa que los instrumentos científicos utilizados en las misiones espaciales reúnen piezas más grandes de datos que sus predecesores. Pero la información cada vez más de alta calidad sigue siendo un cuello de botella por las transmisiones de frecuencia de radio que transmiten a la Tierra.

Muchas de las misiones en el espacio existentes devuelven de 200 a 400 kilobits de información por segundo. OPALS enviará información por rayo láser en lugar de ondas de radio, demostrando una velocidad de hasta 50 megabits por segundo. Los futuros sistemas de comunicación óptica del espacio profundo deben alcanzar hasta un gigabit por segundo.

“Imagínese tratando de descargar una película en casa sobre la línea telefónica”, dijo Oaida. “Es esencialmente el mismo problema en el espacio, ya sea que estemos hablando de la órbita baja de la Tierra o en el espacio profundo.”

Mejorar las comunicaciones por radio a las ópticas sería “como mejorar el internet por línea telefónica al ADSL”, añadió Oaida.

Después de su lanzamiento el Domingo, OPALS será colocado por el brazo robótico en el exterior de la estación. Durante un período de casi tres meses, un telescopio en tierra seguirá al instrumento y realizará una serie de pruebas de transmisión.

Cuando un láser desde el telescopio terrestre golpee la baliza de OPALS, el instrumento descargará en un rayo láser modulado un vídeo formateado. Las pruebas estudiarán el ajuste, la precisión y el rastreo del rayo láser fuertemente enfocado. Los científicos también estudiarán las características de los enlaces ópticos a través de la atmósfera del planeta, así como la formación y la educación de personal de la NASA en la operación de los sistemas de comunicación óptica.

El sistema de comunicaciones se basa principalmente en hardware comercial disponible para la venta encerrado en un recipiente presurizado, un enfoque que permitió un desarrollo de menor costo en una planificación eficiente. Los científicos enviaron imágenes de la Mona Lisa por láser al Orbitador de Reconocimiento Lunar de la NASA en 2013, por lo que fueron los primeros datos transmitidos ópticamente enviados a través de distancias planetarias.

La tecnología fue concebida, construida y probada en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California por ingenieros que trabajan en los laboratorios para el programa Paethon de contratación temprana.

Fuente: Space

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