Cassini encuentra un ingrediente del plástico de uso doméstico en el espacio

Titán

La luna Titán de Saturno. En la parte inferior podemos ver el vórtice de su polo sur. Crédito: NASA/JPL-Caltech/SSI.

La sonda Cassini de la NASA ha detectado propileno, un compuesto químico usado para fabricar envases para almacenar comida, parachoques de autos y otros productos de consumo, en Titán, una luna de Saturno.

Esta es la primera detección definitiva de este ingrediente del plástico en una luna o planeta distinto de la Tierra.

El espectrómetro infrarrojo compuesto (CIRS) de Cassini, identificó una pequeña cantidad de propileno en la atmósfera baja de Titán. Este instrumento mide la luz infrarroja, o radiación térmica, emitida por Saturno y sus lunas de la misma manera que nuestras manos sienten el calor de un fuego.

El propileno es la primera molécula descubierta en Titán utilizando a CIRS. Aislando la misma señal a diferentes alturas dentro de la atmósfera baja, los investigadores identificaron el compuesto químico con un alto grado de confianza. Los detalles fueron publicados en un paper en la edición del 30 de septiembre de Astrophysical Journal Letters.

“Este compuesto químico forma parte de nuestra vida diaria, unido en largas cadenas para formar un plástico llamado polipropileno”, dijo Conor Nixon, científico planetario del Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, y autor principal del paper. “Ese envase plástico del supermercado con el código de reciclaje nº 5 en el fondo, eso es polipropileno”.

El CIRS puede identificar un gas particular que se caliente en las capas bajas de la atmósfera a partir de su huella particular de temperatura. El desafío es aislar esta señal de las señales de los otros gases que hay alrededor.

La detección de este compuesto químico llena un vacío en las observaciones de Titán que se remonta a la sonda Voyager 1 de la NASA y el primer sobrevuelo cercano de esta luna en 1980.

Voyager identificó muchos de los gases encontrados en la parda y brumosa atmósfera de Titán como hidrocarburos, los compuestos químicos básicos que componen el petróleo y otros combustibles fósiles en la Tierra.

En Titán, los hidrocarburos se forman después que la luz solar rompe el metano, el segundo gas más abundante en su atmósfera. Los nuevos fragmentos pueden unirse para formar cadenas con dos, tres, o más carbonos. La familia de los compuestos químicos con dos carbonos incluye al gas inflamable etano. El propano, un combustible habitual de las cocinas portátiles, pertenece a la familia de los tres carbonos.

Anteriormente, Voyager encontró propano, el miembro más pesado de la familia de tres carbonos, y propino, uno de los miembros más ligeros. Pero los compuestos intermedios, como el propileno, no habían sido detectados.

A medida que los investigadores iban descubriendo más y más compuestos químicos en la atmósfera de Titán utilizando instrumentos terrestres y espaciales, el propileno era uno que seguía resistiéndose. Finalmente, se ha encontrado como resultado de un análisis más detallado de los datos de CIRS.

“Estas mediciones fueron muy difíciles de realizar debido a que la débil señal del propileno es ocultada por otros compuestos con señales mucho más fuertes”, dijo Michael Flasar, científico de Goddard e investigador principal de CIRS. “Este éxito impulsa nuestras esperanzas de que encontraremos más compuestos químicos largo tiempo ocultos en la atmósfera de Titán”.

El espectrómetro de masas de Cassini, un dispositivo que examina la composición de la atmósfera de Titán, tenía indicios anteriores de que podría haber propileno en su atmósfera superior. Sin embargo, no se había hecho una identificación positiva.

“Siempre me emociono cuando los científicos descubren una molécula que no se había observado antes en alguna atmósfera”, dijo Scott Edgington, científico subdirector del proyecto Cassini del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. “Esta nueva pieza del rompecabezas aportará una nueva prueba para comprender el zoológico químico que compone la atmósfera de Titán”.

Fuente: JPL

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