¿Vida en las nubes de estrellas fallidas?

Vida en una enana marrón

Ilustración artística de formas de vida en una enana marrón. Crédito: Mark Garlick/Science Source.

Una abundante nueva variedad de lugares que podrían servir de hogar para la vida… y las vistas son espectaculares. Flotando en la Vía Láctea hay tal vez mil millones de frías enanas marrones, objetos muchas veces tan masivos como Júpiter, pero no lo suficiente para encenderse como una estrella. Según un estudio reciente, las capas de sus atmósferas superiores presentan temperaturas y presiones similares a las de la Tierra, y podrían albergar microbios que naveguen en corrientes termales ascendientes. Sigue leyendo

Un sistema con siete planetas de tamaño terrestre, tres de ellos en la zona habitable

Sistema TRAPPIST-1

Ilustración artística del sistema TRAPPIST-1. Portada de la revista Nature. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Un equipo de astrónomos ha revelado el primer sistema que se conozca que alberga siete planetas del tamaño de la Tierra alrededor de una estrella individual (llamados TRAPPIST-1b, c, d, e, f, g y h). Tres de estos planetas se encuentran dentro de la zona habitable, el área alrededor de la estrella donde un planeta rocoso podría mantener agua en estado líquido en su superficie, algo clave para la vida como la conocemos.

Con tan solo el 8% la masa del Sol, la estrella TRAPPIST-1 es muy pequeña en términos estelares (solo 162.793 km de diámetro, frente a los 139.822 del planeta Júpiter) y, aunque está relativamente cerca de nosotros (40 años-luz), es muy tenue. Los astrónomos esperaban que este tipo de estrellas enanas pudieran albergar muchos planetas del tamaño de la Tierra en órbitas apretadas, convirtiéndolas en objetivos prometedores para la búsqueda de vida extraterrestre, pero TRAPPIST-1 es el primer sistema de este tipo descubierto. Sigue leyendo

Muy probablemente el Universo ha albergado muchas civilizaciones extraterrestres

Civilización extraterrestre

Ilustración artística del mundo de una civilización extraterrestre. Crédito: Sanskarans (DeviantArt).

Es probable que muchos otros planetas en el Universo albergasen vida inteligente mucho antes que la Tierra, sugiere un estudio.

La probabilidad de que una civilización se desarrollase en un planeta potencialmente habitable tendría que ser menos de 1 en 10.000 trillones –o una parte en 1022– para que la humanidad sea la primera especie tecnológicamente avanzada que el cosmos ha conocido, según el estudio. Sigue leyendo

¿Es la Tierra “prematura” desde una perspectiva cósmica?

Planetas habitables y enana roja

Ilustración artística de dos planetas habitables orbitando una estrella enana roja. Crédito: Christine Pulliam (CfA).

El Universo tiene 13.800 millones de años de edad, mientras que nuestro planeta se formó hace solo 4.500 millones de años. Algunos científicos piensan que este espacio de tiempo significa que la vida en otros planetas podría ser miles de millones de años más antigua que la de la Tierra. No obstante, un nuevo trabajo teórico sugiere que la vida actualmente existente es en realidad “prematura” desde una perspectiva cósmica.

“Si se pregunta ‘¿cuándo es más probable que surja la vida?’, se podría decir inocentemente ‘ahora’”, dice el autor principal Avi Loeb del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica. “Pero descubrimos que la probabilidad de [que surja] la vida crece mucho más en el futuro lejano”. Sigue leyendo

Detectan formaciones en Marte similares a estructuras generadas biológicamente en la Tierra

Sílice opalina en Home Plate

Sílice opalina en Home Plate en Marte (izquierda) con apariencia similar a estructuras que se pueden encontrar en la Tierra. Crédito: ASU/Ruff & Farmer.

Durante su desplazamiento en el Planeta Rojo, el rover Spirit de la NASA ha encontrado formaciones parecidas a estructuras generadas por la vida en la Tierra, señalan científicos de la Universidad Estatal de Arizona (ASU).

En el estudio, los investigadores contrastaron el análisis de Spirit de “Home Plate” –una meseta de rocas estratificadas que el robot exploró durante la primera parte de su tercer año en Marte– con formaciones encontradas dentro de canales de descarga de fuentes termales/géiseres activos en un sitio conocido como El Tatio, en el norte de Chile.

Como se informa en el artículo, el trabajo de campo en Chile realizado por el equipo de ASU –Steven Ruff y Jack Farmer de la Escuela de Exploración de la Tierra y Espacial de la universidad– muestra que las estructuras de sílice nodulares y digitadas en El Tatio que tienen un gran parecido con lo encontrado en Marte, incluyen estructuras sedimentarias complejas producidas por una combinación de procesos bióticos y abióticos. Sigue leyendo

¿Una señal SETI?

Radiotelescopio RATAN-600

El radiotelescopio RATAN-600. Crédito: nat-geo.ru

HD 164595, un sistema solar unos pocos millones de años más viejo que el Sol, pero con una estrella de tamaño y brillo comparables, es la supuesta fuente de una señal encontrada con el radiotelescopio RATAN-600 en Zelenchukskaya, en el norte de las montañas del Cáucaso, en Rusia. Se sabe que este sistema, localizado en la constelación de Hércules, posee un planeta, un mundo del tamaño de Neptuno en una órbita tan pequeña que lo hace poco atractivo para la vida. Sin embargo, podría haber otros planetas en este sistema que aún no han sido descubiertos. Sigue leyendo

Un modelo climático sugiere que Venus pudo ser habitable

Tierra y océanos en Venus

Nubes sobre la tierra y océanos de un modelo del pasado de Venus. Crédito: NASA.

Venus pudo haber tenido un océano superficial de agua líquida y temperaturas superficiales “habitables” por hasta 2.000 millones de años de su historia primitiva, según un modelado computacional del clima antiguo del planeta realizado por científicos del Instituto de Estudios Espacial Goddard (GISS) de la NASA en Nueva York.

Los resultados fueron obtenidos con un modelo similar al tipo usado para predecir los cambios climáticos futuros en la Tierra. Sigue leyendo

La otra forma de buscar vida extraterrestre

Planeta joven alrededor de una estrella fría

Ilustración artística de un planeta joven alrededor de una estrella fría. Se puede observar una mezcla de ingredientes prebióticos alrededor de las bases de las rocas. Crédito: NASA.

En la carrera de tres caballos para probar que la biología no es solo una rareza terrestre, hay un caballo de batalla que mucha gente ignora: el análisis del aire de planetas lejanos para ver si contienen los gases de la vida, o biofirmas en la jerga de los astrobiólogos. Sigue leyendo

El borde exterior de la zona habitable, un lugar difícil para la vida

Erupción volcán Sarychev

Erupción del volcán Sarychev en 2009. Crédito: NASA.

La Tierra se encuentra justo en el centro de la zona habitable alrededor del Sol y es un lugar cómodo para la vida que disfruta de un clima relativamente estable.

Sin embargo, una nueva investigación muestra un escenario drásticamente diferente para aquellos planetas que se encuentran en el borde exterior de las zonas habitables. Ese límite es un lugar peligroso para la vida, exhibiendo largas edades de hielo con periodos cortos de climas temperados, un escenario que sería desfavorable para el desarrollo de vida compleja similar a la animal. Sigue leyendo

¿Dónde debería centrarse SETI en su búsqueda de vida inteligente?

Zona galáctica habitable

Zona galáctica habitable de la Vía Láctea, predicha por Lineweaver (2004). Crédito: NASA/JPL-Caltech/R. Hurt (SSC/Caltech).

A pesar de la abrasadora radiación creada por las abundantes explosiones estelares, la región interior de la Vía Láctea podría ser el mejor lugar para buscar vida extraterrestre inteligente, dice un equipo de científicos. Esto se debe a que su zona galáctica habitable –llamada así debido a que contiene los materiales adecuados para que la vida evolucione– tiene muchos más planetas en sus regiones internas que en las externas.

Hasta hace poco, los astrobiólogos pensaban que esta densa región de estrellas interior sufriría una gran cantidad de explosiones de supernova, bañando a los planetas en radiación ultravioleta e impidiendo el surgimiento o destruyendo la vida antes que se desarrolle inteligencia. Sigue leyendo

Más evidencia sobre la teoría de que los cometas trajeron la vida a la Tierra

Cometa Halley

El cometa Halley fotografiado el 13 de enero de 1986, por el astrónomo James W. Young. Crédito: NASA/JPL.

La idea de la panspermia (es decir, que la vida llegó a la Tierra por cometas o asteroides que bombardearon el planeta) no es nueva. Pero investigadores le han dado un nuevo impulso a la teoría. Científicos de Japón dicen que sus experimentos muestran que choques del planeta con cometas causaron que los aminoácidos cambiaran a péptidos, convirtiéndose así en los primeros bloques fundamentales de la vida. Esto no solo ayudaría a explicar el génesis de la vida en la Tierra, sino que también tendría implicaciones para la vida en otros mundos. Sigue leyendo

Toda la vida extraterrestre podría estar extinta

Extraterrestres

Ilustración artística de seres extraterrestres. Crédito: Albert Ziganshin.

Si alguna vez ha habido extraterrestres, es posible que se hayan extinguido.

Puede que sea relativamente fácil que la vida evolucione en los planetas aptos del Universo, pero podría ser muy difícil afianzarse, sugiere un nuevo estudio. Esta podría ser la respuesta, dicen los autores del artículo, para la famosa Paradoja de Fermi que en resumen pregunta “¿dónde están todos?”.

“Probablemente, el Universo está rebosante de planetas habitables, así que muchos científicos piensan que debería estar lleno de extraterrestres”, dijo en un comunicado el autor principal Aditya Chopra, de la Universidad Nacional Australiana (ANU) en Canberra. “La vida primitiva es frágil, así que creemos que raramente evoluciona con bastante rapidez para sobrevivir”. Sigue leyendo

Un nuevo índice para determinar la probabilidad de que un planeta sea habitable

Earthrise (Tierra, Luna)

La Tierra observada desde la órbita lunar por la sonda LRO. Crédito: NASA/Goddard/Universidad Estatal de Arizona.

En estos momentos, estamos observando fijamente una pequeña sección del cielo para ver si podemos detectar planetas que puedan ser habitables. El telescopio Kepler vigila una diminuta región del cielo en la Vía Láctea, esperando detectar planetas cuando transitan frente a sus estrellas. Pero si astrónomos extraterrestres estuvieran haciendo lo mismo y detectasen la Tierra transitando frente al Sol, ¿cuán habitable parecería nuestro planeta?

Podrías pensar, debido a que vivimos aquí, que la Tierra parecería 100% habitable desde un lugar lejano. Pero ese no es el caso. Según un análisis realizado por Rory Barnes, Victoria Meadows y Nicole Evans del Laboratorio Planetario Virtual en la Universidad de Washington, desde un punto distante en la galaxia, la probabilidad de que la Tierra sea habitable podría ser de 82%. Sigue leyendo

Los planetas océanos podrían no ser tan aptos para la vida

Planeta océano

Ilustración artística de un planeta océano. Crédito: Hervé Piraud.

Un planeta océano es un tipo de planeta cuya superficie estaría completamente cubierta por un océano de agua, por lo tanto no poseería islas ni continentes. Aunque estos planetas están llenos de lo que se cree es un ingrediente clave para la vida, la falta de tierra puede limitar gran parte de sus posibilidades de albergar vida. El agua que cubre la superficie de los planetas océanos interactúa con el dióxido de carbono en la atmósfera en maneras que pueden volver muy fríos a los mundos helados y volver demasiado calientes a los cálidos. Sigue leyendo

No se detecta pulsos láseres procedentes de KIC 8462852

KIC 8462852 y esfera Dyson

Ilustración artística de una esfera de Dyson alrededor de KIC 8462852. Crédito: Danielle Futselaar/SETI International.

El extraño comportamiento del brillo de la estrella KIC 8462852 sigue desconcertando a los astrónomos. Una de las posibilidades propuestas (tal vez la menos probable) es que la estrella está siendo orbitada por una hipotética megaestructura extraterrestre conocida como esfera de Dyson. Un nuevo estudio buscó pulsos láseres procedentes de la estrella, pero no los detectó. Sigue leyendo