La Escala de Río: Cuantificando las consecuencias del hallazgo de una civilización extraterrestre

Placa sondas Pioneer

Las sondas Pioneer 10 y 11 cargan pequeñas placas que identifican su tiempo y lugar de origen, en caso de que otra civilización pudiese encontrar una de las naves. Crédito: NASA Ames.

Entre los misterios del Universo que pueden ser investigados por la ciencia, la posibilidad de la existencia de inteligencia extraterrestre sigue siendo uno los más fascinantes.

Aunque no tenemos evidencia alguna de la existencia de vida inteligente fuera de la Tierra, las culturas antiguas de todo el mundo ya habían especulado sobre esta posibilidad, pero con la tecnología actual, nosotros podemos finalmente tener las herramientas adecuadas para llevar a cabo investigaciones serias. Sigue leyendo

¿Ha descubierto Kepler planetas ideales para búsquedas SETI?

Sistema Kepler-62 visto desde planeta f

Ilustración artística del sistema Kepler-62 visto desde el planeta Kepler-62f. Crédito: Danielle Futselaar/Instituto SETI.

Hace poco, se anunció que la misión Kepler de la NASA ha descubierto un nuevo sistema planetario que es el hogar de cinco pequeños planetas que orbitan una estrella ligeramente más pequeña que el Sol. Dos de esos mundos son súper-Tierras, probablemente compuestos por roca o hielo mezclado con roca, que se encuentran en la zona habitable de su estrella. Este descubrimiento aporta un objetivo para la búsqueda SETI, ya que si la vida ha llegado a desarrollarse en estos mundos y alcanzado el punto donde una civilización ha desarrollado tecnología compleja, podría ser detectable. Sigue leyendo

Las civilizaciones extraterrestres avanzadas podrían ser imposibles de detectar

Un planeta se eleva en el horizonte de una luna habitada por una civilización extraterrestre. Crédito: Frank Lewecke.

Un planeta se eleva en el horizonte de una luna habitada por una civilización extraterrestre. Crédito: Frank Lewecke.

La “Paradoja de Fermi”, es la aparente contradicción entre las estimaciones de la alta probabilidad de la existencia de civilizaciones extraterrestres y la falta de evidencia, o contacto con, dichas civilizaciones. Como dijo Enrico Fermi, si el Universo es propicio para la vida inteligente, “¿Dónde están todos?”.

Una nueva respuesta propuesta por Adrian Kent de la Universidad de Cambridge y el Instituto Perimeter, es que la vida extraterrestre es suficientemente avanzada para ser capaz de realizar viajes interestelares o la comunicación debe ser rara, dado que de otra manera ya tendríamos evidencia de ellos. Esto a su vez, es tomado algunas veces como evidencia indirecta de la improbabilidad de que la vida evolucione en el Universo. Sigue leyendo

¿Cuántas civilizaciones hay allí fuera?

La famosa ecuación de Frank Drake para realizar estimaciones sobre la vida extraterrestre ha sido alterada para crear la “Ecuación de Drake Estadística”. Los resultados pueden representar buenas noticias para la comunidad SETI.

Ecuación de Drake.

Ecuación de Drake.

Durante la era espacial, 1961 fue un año especial: el cosmonauta soviético Yuri Gagarin se convirtió en el primer hombre en orbitar la Tierra, mientras que el astrónomo estadounidense Frank Drake desarrolló la ahora famosa “Ecuación de Drake”. Esta ecuación estima la cantidad de civilizaciones extraterrestres detectables en la Vía Láctea, teniendo en cuenta nuestros métodos electromagnéticos de detección actuales. Sigue leyendo

Siete ideas erradas sobre los extraterrestres

Representación de un hipotético ser extraterrestre. Crédito: Henrique Senna.

Un extraterrestre típico de Hollywood es “suave, fangoso y con grandes mucosidades” en palabras de Seth Shostak, astrónomo senior del Instituto SETI en Mountain View, California. Esta porquería de ciencia ficción siente una inclinación a abducirnos, estudiarnos, volar sobre nosotros e incluso caminar entre nosotros (encubiertos, por supuesto). Pero más allá de la limitada visión de Hollywood, los extraterrestres en realidad podrían no existir. ¿Cómo son, y cómo manejarían realmente un encuentro con los humanos? Los astrobiólogos han deducido unas pocas respuestas mediante la combinación de su conocimiento sobre la vida en la Tierra con su comprensión del cosmos como un todo. Su perfil de ET puede no ser lo que esperabas. Sigue leyendo

Es momento de dar una oportunidad a SETI

La “Tierra 2.0” está en la mira. Comprobar si posee signos de vida será el siguiente gran desafío.

Antena del Conjunto de Telescopios Allen. Crédito: SETI.

Los miles de mundos probables descubiertos en órbita alrededor de otras estrellas están haciendo que nuestro rincón del Universo parezca mucho más amigable para la vida en estos días.

El Telescopio Espacial Kepler, que observa 150.000 estrellas, está comenzando su cacería de planetas de tamaño terrestre. ¿Puede la Tierra 2.0 estar lejos? ¿Cómo será? Sigue leyendo

¿Se han vuelto “invisibles” las civilizaciones extraterrestres?

Ilustración artística de las luces de las ciudades en un planeta extraterrestre. Crédito: David A. Aguilar.

En las famosas palabras de Arthur C. Clarke, “Cualquier tecnología suficientemente avanzada es indistinguible de la magia”. Esta frase es citada a menudo para expresar la idea de que una civilización alienígena que sea miles o millones de años más vieja que nosotros tendría tecnología tan avanzada en relación a la nuestra que nos parecería “magia”.

Ahora, una variación de este pensamiento proviene de Karl Schroeder, escritor canadiense de ciencia ficción, quien considera que “Cualquier tecnología suficientemente avanzada es indistinguible de la naturaleza”. El razonamiento se basa en que si una civilización consigue existir tanto tiempo, se volvería inevitablemente “ecológica” hasta tal punto que ya no dejaría desechos detectables a su paso. Sus rastros artificiales se mezclarían con los del universo natural, haciéndolos mucho más difíciles de detectar mediante la simple búsqueda de construcciones artificiales versus las naturales. Sigue leyendo

¿Estamos solos en el Universo?

Crédito: SPL.

¿Has mirado alguna vez el cielo nocturno y te has preguntado si alguien, o algo, está regresando tu mirada?, ¿o si habrá surgido la vida en algún otro lugar?

De manera intuitiva, se siente como si no pudiésemos estar solos. Por cada una de las 2.000 estrellas que puedes ver a simple vista, hay otras 50 millones de estrellas en nuestra galaxia, que es una de 100.000 millones de galaxias. En otras palabras, la estrella que orbitamos es sólo una de 10.000.000.000.000.000.000.000 en el cosmos. Seguramente hay otro punto azul allí fuera, ¿un hogar para vida inteligente como nosotros? En realidad no lo sabemos. Sigue leyendo

Los agujeros negros podrían proporcionar energía a “súper-civilizaciones”

Diagrama que ilustra un agujero negro (SMBH), su disco de acreción y una 'central de energía' alrededor del disco. El diagrama no está a escala.

Dado que nuestra galaxia rebosa de planetas, debería ser el hogar de innumerables civilizaciones extraterrestres. A menos que, a través de un giro perverso en la naturaleza, la vida inteligente esté evolutivamente estancada.

Pero seamos optimistas y asumamos que una fracción de dichos mundos alcanza el estatus de anfitrión de una “súper-civilización”. Sigue leyendo

El análisis de las primeras observaciones de SETI usando datos de Kepler

Ejemplo de señales KOI 817 y KOI 812. Crédito: SETI.

Ahora que el telescopio espacial Kepler ha comenzado a hallar sus primeros exoplanetas del tamaño de la Tierra, con el objetivo final de encontrar algunos que sean realmente similares a la Tierra, parecería natural que el programa SETI (Search for Extraterrestrial Intelligence) ponga su mirada sobre ellos, continuando con la búsqueda de señales de radio extraterrestres. Esto es exactamente lo que los científicos de SETI están haciendo, y han comenzado a publicar parte de sus resultados preliminares.

Están procesando los datos obtenidos por Kepler desde comienzos de 2011; se han encontrado algunas señales interesantes (una señal candidata es referida como un Objeto Kepler de Interés o KOI), pero, hasta ahora, todas estas señales pueden ser explicadas por interferencias terrestres. Si una señal individual viene de múltiples posiciones en el cielo, como algunas lo hacen, lo más probable es que sea una interferencia. Sigue leyendo

Buscar la luz de ciudades alienígenas para encontrar extraterrestres

Ilustración artística de las luces de las ciudades en un planeta extraterrestre. Crédito: David A. Aguilar.

Si miras la Tierra desde el espacio, es muy claro que hay vida inteligente, debido a que puedes identificar las ciudades en el lado nocturno. Abraham Loeb, de la Universidad de Harvard y Edwin Turner, de la Universidad de Princeton, dicen que podríamos encontrar otras civilizaciones de la misma manera.

La razón es que la manera en que solemos escuchar extraterrestres –a través de señales de radio- puede no funcionar muy bien. Un problema es que, contrario a la creencia popular, las transmisiones de TV no viajan demasiado lejos. (De hecho, sería casi imposible captar nuestras transmisiones más allá de unos pocos años-luz de distancia). Sigue leyendo

¿Deberíamos responder a un “saludo” interestelar?

Las relacciones sociales interestelares siempre son difíciles

Imagine que mañana está navegando por su página web de noticias científicas favorita para ver los titulares que anuncian la detección de una señal de radio que nos llega de una civilización extraterrestre.

¿Imposible? En realidad, no.

Sí, es cierto que, en los últimos cincuenta años, alrededor de un centenar de programas SETI (Search for Extra-Terrestrial Inteligence, o “búsqueda de inteligencia extraterrestre”) han resultado infructuosos. Sin embargo, la veterana científica de SETI Jill Tarter ha señalado que, en términos de volumen de la Vía Láctea, tan solo hemos investigado el equivalente a un vaso de café del “Starbucks” en comparación con el volumen de todos los océanos del planeta Tierra. Una galaxia dentro de un gran espacio. O, como dijo el ensayista escocés del siglo XIX Thomas Carlyle, potencialmente un “triste espectáculo… para la miseria y la locura” Sigue leyendo

¿Están relacionadas la aparición de la vida y la energía oscura?

Algunas veces me pregunto qué es lo primero que nos preguntaría una civilización extraterrestre en su transmisión interestelar.

Dudo que el saludo fuese “vida larga y próspera”; el mantra del Sr. Spock en Star Trek.

¿Qué pensarán los extraterrestres que estamos interesados en escuchar? Puede ser algo tan abstracto como: “muéstrame tu ecuación de estado y te mostraré la mía”. Sigue leyendo

Sobre los encuentros con extraterrestres

Ilustración artística de una supuesta invasión extraterrestre a la Tierra. Crédito: Discovery Channel/Darlow Smithson Productions Ltd.

Hace un par de semanas, se dio a conocer a través de la prensa un estudio acerca de las posibles consecuencias del encuentro de la humanidad con especies extraterrestres inteligentes. El punto es que de entre todos los escenarios analizados, el más destacado por la prensa fue la posibilidad de que los alienígenas nos quisieran eliminar como sucede a menudo en las películas de ciencia ficción (con más ficción que ciencia). Sigue leyendo

¿Destruir a la humanidad para salvar la galaxia?

No hay tema más fértil para el debate que plantear hipótesis sobre la naturaleza de seres extraterrestres.

Es por esto que, en un estudio realizado por investigadores afiliados con la NASA[1] y la Universidad Estatal de Pennsylvania, se examinaron varios escenarios de encuentros con extraterrestres inteligentes. Uno de los escenarios es uno de los favoritos de la ciencia ficción: ¿Qué sucedería si nos encontramos con una raza alienígena empeñada en destruirnos? Sigue leyendo