La Luna se pudo formar mediante múltiples impactos

Formación de la Luna por impactos

Modelo de formación de la Luna mediante múltiples impactos. Crédito: Raluca Rufu et al./Nature Geoscience .

Una de las teorías más aceptadas sobre la formación de la Luna es que surgió por los restos que salieron de la colisión de un objeto gigante del tamaño de Marte, llamado Theia, contra la joven Tierra.

Sin embargo, investigadores del Instituto Weizmann de Ciencias (Israel) plantean ahora que no fue por la colisión de un solo objeto de gran tamaño, sino de varios más pequeños, hasta 20. Sigue leyendo

Cristina Dorador: “Pensando en Marte desde el desierto de Atacama”

El Desierto de Atacama es muy similar a Marte, por esto la NASA lo usa como campo de pruebas para sus vehículos robóticos que recorren el Planeta Rojo. Con el reciente hallazgo de agua en la superficie marciana se abre la posibilidad de encontrar alguna forma de vida u organismos que evolucionaron de modos que aún ignoramos y cuyo hallazgo podría responder una de las preguntas más antiguas de la humanidad: ¿Estamos solos en este universo? Esa respuesta podría originarse en Chile.

Esta charla, titulada “Pensando en Marte desde el desierto de Atacama”, fue parte del evento TEDxSantiago realizado el 10 de diciembre de 2016. Sigue leyendo

Una corriente en el núcleo terrestre

Corriente en el núcleo de la Tierra

Ilustración artística de una corriente en chorro en el núcleo terrestre y los satélites Swarm. Crédito: ESA.

Aunque las corrientes en chorro suelen asociarse con la atmósfera, gracias a una misión de la Agencia Espacial Europea (ESA) dedicada al campo magnético terrestre, los científicos acaban de descubrir una de estas corrientes, en plena aceleración, en las profundidades de nuestro planeta.

Lanzados en 2013, los tres satélites Swarm miden y analizan los distintos campos magnéticos terrestres, procedentes del núcleo, el manto, la corteza, los océanos, la ionosfera y la magnetosfera.

La combinación de todas estas señales forma el campo magnético que nos protege de la radiación cósmica y las partículas eléctricas que nos llegan a través del viento solar. Sigue leyendo

Observan la agitada adolescencia de galaxias similares a la Vía Láctea

Galaxias jóvenes

Cuatro jóvenes galaxias similares a la Vía Láctea (Arriba-izquierda: ZFOURGE CDFS 467; Arriba-derecha: ZFOURGE CDFS 4409; Abajo-izquierda: ZFOURGE CDFS; Abajo-derecha: ZFO,URGE CDFS 6497). La observación del monóxido de carbono se muestra en rojo. Crédito: ALMA (ESO/NAOJ/NRAO) C. Papovich; A. Angelich (NRAO/AUI/NSF); Telescopio Espacial Hubble NASA/ESA.

Las galaxias espirales como la Vía Láctea no siempre fueron remolinos bien formados como los que vemos en el Universo hoy. Los astrónomos creen que hace unos 8 a 10 mil millones de años, los progenitores de la Vía Láctea y demás galaxias espirales similares eran estructuras más pequeñas y menos organizadas, pero increíblemente ricas en material que sirve de alimento para las estrellas en formación. Tanto así, que probablemente hayan sido verdaderas fábricas que producían estrellas más rápido que en cualquier otro período del Universo.

Ahora, gracias al Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), los astrónomos encontraron indicios que respaldan su teoría. Tras estudiar cuatro jóvenes galaxias similares a la Vía Láctea observándolas como eran hace unos 9.000 millones de años, descubrieron que todas eran extraordinariamente ricas en gas de monóxido de carbono, un material conocido por propiciar la formación de estrellas. Sigue leyendo

¿Cuántos planetas hay en la Vía Láctea?

Sistemas planetarios

Imagen que busca ilustrar cuán comunes son los sistemas planetarios en la Vía Láctea. Crédito: ESO/M. Kornmesser.

En una noche clara, y cuando la contaminación lumínica no es un factor importante, mirar al cielo es una experiencia asombrosa. En ocasiones como estas, es fácil verse sorprendido por la cantidad de estrellas que existen. Pero, por supuesto, lo que podemos ver cualquier noche es solo una fracción del número de estrellas que existen en nuestra galaxia.

Todavía más sorprendente es la idea de que la mayoría de estas estrellas tiene su propio sistema de planetas. Durante algún tiempo, los astrónomos creyeron que este era el caso, y las investigaciones actuales lo confirman. Y esto, naturalmente, hace surgir la pregunta de ¿cuántos planetas hay allí fuera? Solo en nuestra galaxia, seguramente, ¡debe haber miles de millones! Sigue leyendo

Se determina que Próxima Centauri orbita el sistema binario Alfa Centauri

Órbita Próxima Centauri

Posición de la estrella Próxima Centauri alrededor del sistema binario Alfa Centauri durante los próximos milenios (graduaciones en miles de años). Crédito: P. Kervella (CNRS/U. de Chile/Observatoire de Paris/LESIA), ESO/DSS2, D. De Martin/M. Zamani.

El interés en Alfa Centauri, nuestro sistema solar más próximo, ha aumentando fuertemente desde el descubrimiento de Próxima b (el exoplaneta ubicado en zona habitable más cercano a la Tierra), dicho planeta orbita la tercera estrella del sistema, y que a su vez es la más cercana al Sol, Próxima Centauri.

Tres astrónomos, Pierre Kervella, Frédéric Thévenin y Christophe Lovis, han llegado a la conclusión de que las tres estrellas efectivamente forman un sistema único. En el siglo transcurrido desde su descubrimiento, la baja emisión de luz de Próxima Centauri ha hecho muy difícil medir la velocidad con la que se acerca o aleja de la Tierra. “Nuestro trabajo demostró que Próxima está unida gravitacionalmente a las estrellas Alfa Centauri A y B formando un sistema triple”, explica quien procesó la información espectroscópica, el Doctor Kervella, del Departamento de Astronomía de la Universidad de Chile . Sigue leyendo

Las últimas palabras de Rosetta

Impacto de Rosetta

Ilustración artística de la sonda Rosetta justo antes de impactar el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. Crédito: ESA/ATG medialab.

La sonda Rosetta de la Agencia Espacial Europea (ESA) completó su increíble misión el día 30 de septiembre, recopilando imágenes y datos sin precedentes hasta el momento del contacto con la superficie del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko.

La señal de Rosetta desapareció de las pantallas del control de la misión de la ESA a las 11:19:37 GMT, confirmando así que la nave había llegado a la superficie del cometa y que se había desconectado 40 minutos antes, a 720 millones de kilómetros de la Tierra. Sigue leyendo

Una galaxia con un 99,99% de materia oscura

Galaxia Dragonfly 44

Imagen de la galaxia Dragonfly 44 donde se puede ver un halo de cúmulos estelares. Crédito: P. van Dokkum, R. Abraham, Gemini Observatory/AURA.

Utilizando algunos de los telescopios más potentes del mundo, un equipo internacional de astrónomos ha descubierto una galaxia masiva que está compuesta casi completamente por materia oscura. Usando el Observatorio W. M. Keck y el telescopio Gemini Norte –ambos en Mauna Kea, Hawái– el equipo descubrió una galaxia cuya masa total es casi únicamente materia oscura.

Aunque se encuentra relativamente cerca, la galaxia Dragonfly 44 había pasado desapercibida para los astrónomos por décadas debido a que es muy tenue. Fue descubierta recién el año pasado cuando el conjunto Dragonfly Telephoto Array observó una región del cielo en la constelación de Coma. Tras un escrutinio más profundo, el equipo notó que la galaxia debía tener más de lo que se podía observar: tenía tan pocas estrellas que se habría separado a menos que algo la mantuviese unida. Sigue leyendo

Un origen oscuro para una explosión brillante

Estrella desgarrada por agujero negro

Ilustración artística de un agujero negro supermasivo desgarrando a una estrella, generando un disco de acreción. Crédito: ESO, ESA/Hubble, M. Kornmesser.

En el año 2015, el sondeo ASAS-SN (All Sky Automated Survey for SuperNovae) detectó un evento, bautizado como ASASSN-15lh, que se registró como la supernova más brillante jamás vista. Fue clasificada como supernova superluminosa, la explosión de una estrella extremadamente masiva al final de su vida. Era dos veces más brillante que la anterior poseedora del récord y, en su apogeo, era 20 veces más brillante que la luz total de la Vía Láctea.

Un equipo internacional, liderado por Giorgos Leloudas, del Instituto Weizmann de Ciencias (Israel) y el Centro de Cosmología Oscura (Dinamarca), ha llevado a cabo más observaciones de la galaxia lejana en la que tuvo lugar la explosión (situada a unos 4.000 millones años luz de la Tierra) y ha propuesto una nueva explicación para este extraordinario evento. Sigue leyendo

La materia oscura podría ser más uniforme de lo que se pensaba

Materia oscura, G12

Mapa de materia oscura de la región G12 del sondeo KiDS. Crédito: Kilo-Degree Survey Collaboration/H. Hildebrandt & B. Giblin/ESO.

Hendrik Hildebrandt, del Instituto Argelander de Astronomía (Alemania) y Massimo Viola, del Observatorio de Leiden (Países Bajos) han dirigido a un equipo de astrónomos de instituciones de todo el mundo que han procesado imágenes del sondeo KiDS (Kilo Degree Survey), realizado con el VST (VLT Survey Telescope) de ESO, en Chile. Para su análisis, utilizaron imágenes del sondeo de cinco zonas del cielo que cubrían un área total de alrededor de 2.200 veces el tamaño de la Luna llena y que contiene unos quince millones de galaxias. Sigue leyendo

Midiendo el tamaño de las semillas planetarias

Anillo de polvo, estrella HD 142527

Ilustración artística de un anillo de polvo alrededor de la estrella HD 142527. Crédito: NAOJ.

Un equipo de investigadores usó el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) para realizar por primera vez una medición precisa de las diminutas partículas de polvo que rodean una joven estrella a partir de la polarización de las ondas de radio. Este importante hito en el estudio de la formación planetaria alrededor de estrellas jóvenes fue posible gracias a la gran sensibilidad de ALMA, que permite detectar ondas de radio polarizadas.

Los astrónomos creen que los planetas se forman al aglomerarse partículas de polvo y gas, pero desconocen los pormenores del proceso. Uno de los principales enigmas es cómo unas partículas de polvo de apenas un micrómetro se unen para formar planetas rocosos de 10.000 kilómetros. La dificultad para medir el tamaño de las partículas ha impedido a los astrónomos hacer un seguimiento del crecimiento del polvo. Sigue leyendo

¿Podrían las ondas gravitacionales brillar en luz visible?

Ondas gravitacionales, luz visible

Ilustración artística de un evento de ondas gravitacionales generando una emisión en luz visible. Crédito: LIGO.

Incluso antes del anuncio de la primera detección de ondas gravitacionales gracias a LIGO (Laser Interferometer Gravitational-Wave Observatory) en febrero de este año, científicos teóricos se preguntaban si la energía extrema requerida para producir fuertes ondas gravitacionales también podría producir un destello óptico detectable.

Actualmente, la explicación más ampliamente aceptada para los eventos de ondas gravitacionales es la colisión de agujeros negros. El impacto enviaría ondas gravitacionales a través del espacio a la velocidad de la luz. Gracias a LIGO la existencia de las ondas gravitacionales ha podido ser confirmada, pero se desconoce si podrían estar acompañadas por la emisión de luz (en longitudes ópticas) o radiación a energías más altas como rayos X o gamma. Sigue leyendo

Plutón podría ocultar un océano subsuperficial

Impacto en Plutón

Ilustración artística del impacto de un objeto en Plutón. Crédito: James Tuttle Keane/NASA.

La cuenca de Sputnik Planitia, que constituye el lóbulo izquierdo del “corazón” de Plutón, probablemente se originó tras el impacto de un cometa contra este planeta enano (como se ilustra en la imagen).

Al principio se situaría al noroeste de su ubicación actual, pero luego Sputnik Planitia se fue reorientando a la posición en la que se observa hoy en día según la cuenca se fue llenando de hielo volátil.

Así lo sugieren dos estudios publicados en la revista Nature con datos de la sonda New Horizons de la NASA. Sigue leyendo

Encuentran un extraño meteorito metálico en Marte

Meteorito Egg Rock, Marte

El meteorito Egg Rock, fotografiado el 30 de octubre de 2016 por Curiosity. Crédito: NASA/JPL-Caltech/MSSS.

El rover Curiosity ha hallado en Marte un curioso meteorito metálico del tamaño de una pelota de golf, de aspecto pulido y compuesto de níquel e hierro, que no había sido encontrado hasta el momento en el Planeta Rojo, informó la NASA.

Los choques de meteoritos con la superficie de Marte no son raros, pero la agencia estadounidense remarca que la especial composición del hallado por la misión Curiosity apunta a que no es propio del planeta. Sigue leyendo