Brotes de estrellas en galaxias donde no deberían nacer

Galaxias elípticas

Composición de las tres galaxias elípticas estudiadas, con la estructura en forma de brazos espirales delineada en contornos. Crédito: SDSS y CALIFA.

Las galaxias elípticas se caracterizan por su forma esferoidal, carente de rasgos destacables, y por un color rojizo que procede de una población estelar muy envejecida. Se trata de galaxias muy masivas donde la formación de estrellas se detuvo hace miles de millones de años. Sin embargo, un equipo internacional de astrónomos ha hallado, en tres galaxias elípticas del universo cercano, una estructura muy tenue similar a los brazos de las galaxias espirales que alberga estrellas en formación. Sigue leyendo

Ceres alberga compuestos orgánicos

Compuestos orgánicos en Ceres

Zonas alrededor del cráter Ernutet de Ceres donde se ha descubierto material orgánico (etiquetadas de la ‘a’ a la ‘f’). La intensidad de la banda de absorción orgánica se representa con colores, donde los más cálidos indican las concentraciones más altas. Crédito: NASA/JPL-Caltech/UCLA/ASI/INAF/MPS/DLR/IDA.

Entre las órbitas de Marte y Júpiter se mueve el planeta enano Ceres, el mayor de los objetos del cinturón de asteroides. La semana pasada, científicos italianos y estadounidenses informaron que han encontrado en su superficie un material orgánico alifático, formado por compuestos de carbono de cadena abierta implicados en la química que genera la vida. Sigue leyendo

La extraña órbita de Niku

Objeto del cinturón de Kuiper, KBO

Ilustración artística de un objeto del cinturón de Kuiper (KBO), a unos 6.400 millones de km del Sol. Crédito: NASA, ESA, y G. Bacon (STScI).

Un misterioso objeto en la región exterior del Sistema Solar orbita el Sol de una manera poco usual y los científicos no pueden explicar por qué.

El objeto ha sido apodado Niku, un adjetivo chino que significa “rebelde”, por el grupo de investigadores que anunciaron su descubrimiento en agosto de 2016. El nombre fue elegido debido a que la órbita del objeto es retrógrada, lo que significa que se mueve en la dirección opuesta de casi todos los demás objetos del Sistema Solar. Sigue leyendo

Datos contradictorios sobre un antiguo lago marciano

Curiosity

Autoretrato de Curiosity operando en el suelo marciano. Crédito: NASA/JPL-Caltech/MSSS.

Las concentraciones de CO2 en la atmósfera primitiva de Marte, hace 3.500 millones de años, eran demasiado bajas para que, en zonas como el cráter Gale, en el ecuador del Planeta Rojo, se depositaran sedimentos como los encontrados por el rover Curiosity de la NASA.

Así lo revela un equipo de investigadores de la NASA, junto al investigador Alberto Fairén del Centro de Astrobiología (mixto del CSIC y el Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial). Sigue leyendo

Crean en Chile red de cámaras para la detección de meteoros y encontrar meteoritos

Cámara Observatorio El Sauce

Cámara ubicada en Observatorio El Sauce. Crédito: Instituto Milenio de Astrofísica.

El proyecto CHACANA (Chilean Allsky Camera Network for Astro-geosciences) ya cuenta con las primeras cámaras que funcionarán como prototipo para la creación de una red que permitirá el seguimiento de meteoros que entran a la atmósfera en todo el territorio nacional.

La importancia de recoger meteoritos a sólo días de su ingreso a la Tierra es lo que motivó a la geóloga Millarca Valenzuela, miembro del Instituto Milenio de Astrofísica MAS y del Centro de Astroingeniería UC (AIUC) a crear el primer sistema de seguimiento y observación de meteoros en Chile. CHACANA nace del trabajo interdisciplinario entre Millarca y el astrónomo Leonardo Vanzi, del AIUC, junto con la colaboración de Samuel Ropert, Vincent Suc y Andrés Jordán (también del MAS) especialistas de la empresa OBSTECH. Sigue leyendo

Esculpiendo sistemas solares

Discos protoplanetarios

Discos protoplanetarios de las estrellas HD97048 (izquierda), HD135344B (centro) y RXJ1615 (derecha) observados por SPHERE. Crédito: ESO.

Tres equipos de astrónomos han hecho uso de SPHERE, un avanzado instrumento para la detección de exoplanetas instalado en el Very Large Telescope (VLT), en el Observatorio Paranal de ESO, con el fin de arrojar luz sobre la enigmática evolución de incipientes sistemas planetarios. El auge en el número de exoplanetas conocidos en los últimos años ha convertido su estudio en uno de los campos más dinámicos de la astronomía moderna. Sigue leyendo

Una onda gigante detenida en la atmósfera de Venus

Venus visto por Akatsuki

Temperatura y radiación de Venus tomada por la sona Akatsuki. Crédito: Planet-C.

La sonda Akatsuki de la agencia espacial japonesa (Japan Aerospace Exploration Agency, JAXA) ha detectado una estructura enorme e inmóvil en la atmósfera de Venus, según desvela un nuevo estudio publicado en Nature Geoscience.

Se trata de un hecho difícil de explicar, dado que en la espesa atmósfera superior de Venus, las nubes de ácido sulfúrico se mueven a una velocidad de 100 metros por segundo, mucho más rápido que la rotación del planeta (donde un día dura más de lo que tarda en dar la vuelta al Sol). Sigue leyendo

Las variaciones lumínicas de KIC 8462852 podrían deberse a la destrucción de un planeta

Estrella consumiendo planeta rocoso

Ilustración artística de un planeta siendo desintegrado por su estrella. Foto: Universidad de Vanderbilt.

Después de una cena para muchas personas, puede tomar mucho tiempo limpiar todo. Las variaciones en el brillo de la estrella KIC 8462852 podrían ser causadas por una nube de escombros en órbita producida cuando la estrella engulló parciamente un planeta.

KIC 8462852 adquirió fama en 2015, cuando un equipo de astrónomos observó una serie de variaciones abruptas en su luminosidad, disminuyendo hasta 22% antes de volver a la normalidad. Sigue leyendo

La Luna se pudo formar mediante múltiples impactos

Formación de la Luna por impactos

Modelo de formación de la Luna mediante múltiples impactos. Crédito: Raluca Rufu et al./Nature Geoscience .

Una de las teorías más aceptadas sobre la formación de la Luna es que surgió por los restos que salieron de la colisión de un objeto gigante del tamaño de Marte, llamado Theia, contra la joven Tierra.

Sin embargo, investigadores del Instituto Weizmann de Ciencias (Israel) plantean ahora que no fue por la colisión de un solo objeto de gran tamaño, sino de varios más pequeños, hasta 20. Sigue leyendo

Cristina Dorador: “Pensando en Marte desde el desierto de Atacama”

El Desierto de Atacama es muy similar a Marte, por esto la NASA lo usa como campo de pruebas para sus vehículos robóticos que recorren el Planeta Rojo. Con el reciente hallazgo de agua en la superficie marciana se abre la posibilidad de encontrar alguna forma de vida u organismos que evolucionaron de modos que aún ignoramos y cuyo hallazgo podría responder una de las preguntas más antiguas de la humanidad: ¿Estamos solos en este universo? Esa respuesta podría originarse en Chile.

Esta charla, titulada “Pensando en Marte desde el desierto de Atacama”, fue parte del evento TEDxSantiago realizado el 10 de diciembre de 2016. Sigue leyendo

Una corriente en el núcleo terrestre

Corriente en el núcleo de la Tierra

Ilustración artística de una corriente en chorro en el núcleo terrestre y los satélites Swarm. Crédito: ESA.

Aunque las corrientes en chorro suelen asociarse con la atmósfera, gracias a una misión de la Agencia Espacial Europea (ESA) dedicada al campo magnético terrestre, los científicos acaban de descubrir una de estas corrientes, en plena aceleración, en las profundidades de nuestro planeta.

Lanzados en 2013, los tres satélites Swarm miden y analizan los distintos campos magnéticos terrestres, procedentes del núcleo, el manto, la corteza, los océanos, la ionosfera y la magnetosfera.

La combinación de todas estas señales forma el campo magnético que nos protege de la radiación cósmica y las partículas eléctricas que nos llegan a través del viento solar. Sigue leyendo

Observan la agitada adolescencia de galaxias similares a la Vía Láctea

Galaxias jóvenes

Cuatro jóvenes galaxias similares a la Vía Láctea (Arriba-izquierda: ZFOURGE CDFS 467; Arriba-derecha: ZFOURGE CDFS 4409; Abajo-izquierda: ZFOURGE CDFS; Abajo-derecha: ZFO,URGE CDFS 6497). La observación del monóxido de carbono se muestra en rojo. Crédito: ALMA (ESO/NAOJ/NRAO) C. Papovich; A. Angelich (NRAO/AUI/NSF); Telescopio Espacial Hubble NASA/ESA.

Las galaxias espirales como la Vía Láctea no siempre fueron remolinos bien formados como los que vemos en el Universo hoy. Los astrónomos creen que hace unos 8 a 10 mil millones de años, los progenitores de la Vía Láctea y demás galaxias espirales similares eran estructuras más pequeñas y menos organizadas, pero increíblemente ricas en material que sirve de alimento para las estrellas en formación. Tanto así, que probablemente hayan sido verdaderas fábricas que producían estrellas más rápido que en cualquier otro período del Universo.

Ahora, gracias al Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), los astrónomos encontraron indicios que respaldan su teoría. Tras estudiar cuatro jóvenes galaxias similares a la Vía Láctea observándolas como eran hace unos 9.000 millones de años, descubrieron que todas eran extraordinariamente ricas en gas de monóxido de carbono, un material conocido por propiciar la formación de estrellas. Sigue leyendo

¿Cuántos planetas hay en la Vía Láctea?

Sistemas planetarios

Imagen que busca ilustrar cuán comunes son los sistemas planetarios en la Vía Láctea. Crédito: ESO/M. Kornmesser.

En una noche clara, y cuando la contaminación lumínica no es un factor importante, mirar al cielo es una experiencia asombrosa. En ocasiones como estas, es fácil verse sorprendido por la cantidad de estrellas que existen. Pero, por supuesto, lo que podemos ver cualquier noche es solo una fracción del número de estrellas que existen en nuestra galaxia.

Todavía más sorprendente es la idea de que la mayoría de estas estrellas tiene su propio sistema de planetas. Durante algún tiempo, los astrónomos creyeron que este era el caso, y las investigaciones actuales lo confirman. Y esto, naturalmente, hace surgir la pregunta de ¿cuántos planetas hay allí fuera? Solo en nuestra galaxia, seguramente, ¡debe haber miles de millones! Sigue leyendo

Se determina que Próxima Centauri orbita el sistema binario Alfa Centauri

Órbita Próxima Centauri

Posición de la estrella Próxima Centauri alrededor del sistema binario Alfa Centauri durante los próximos milenios (graduaciones en miles de años). Crédito: P. Kervella (CNRS/U. de Chile/Observatoire de Paris/LESIA), ESO/DSS2, D. De Martin/M. Zamani.

El interés en Alfa Centauri, nuestro sistema solar más próximo, ha aumentando fuertemente desde el descubrimiento de Próxima b (el exoplaneta ubicado en zona habitable más cercano a la Tierra), dicho planeta orbita la tercera estrella del sistema, y que a su vez es la más cercana al Sol, Próxima Centauri.

Tres astrónomos, Pierre Kervella, Frédéric Thévenin y Christophe Lovis, han llegado a la conclusión de que las tres estrellas efectivamente forman un sistema único. En el siglo transcurrido desde su descubrimiento, la baja emisión de luz de Próxima Centauri ha hecho muy difícil medir la velocidad con la que se acerca o aleja de la Tierra. “Nuestro trabajo demostró que Próxima está unida gravitacionalmente a las estrellas Alfa Centauri A y B formando un sistema triple”, explica quien procesó la información espectroscópica, el Doctor Kervella, del Departamento de Astronomía de la Universidad de Chile . Sigue leyendo