¿Son las velas solares el futuro de los viajes espaciales?

Vela solar

Concepción artística de la Vela Solar ‘Sunjammer’, sobrevolando la Tierra.
Crédito: Space Services Holdings, Inc.

Un nuevo método para los viajes espaciales está a punto de conseguir su momento de gloria.

Algunas de las próximas misiones espaciales tienen como objetivo aprovechar el sutil empuje de la luz solar, usando “velas solares” para navegar a través de los cielos como barcos en la mar. Este método de propulsión sin combustible podría resultar ser muy barato y eficiente. Se podrían llevar las naves espaciales a una variedad de destinos, desde el espacio cercano a la Tierra hasta el borde del Sistema Solar, o incluso más allá. Sigue leyendo

El futuro de la exploración espacial: Marte y planetas extraterrestres

Viaje vía agujero de gusano

Interpretación artística de la utilización de un agujero de gusano para viajar a través del espacio. Sería un método de compresión del espacio-tiempo para limitar el tiempo que se tardaría en llegar.
Crédito: NASA.

El futuro de la exploración espacial tripulada se ve bastante bien, según algunos expertos.

Puede que algún día, los seres humanos seamos capaces de andar por algunos de estos mundos extraterrestres que, a fecha de hoy, sólo se pueden estudiar y observar a cierta distancia.

Pero, aquí en la Tierra, ya hay algunas industrias privadas, como Mars One, que tienen como objetivo establecer un asentamiento permanente en el planeta rojo. Este mes, en la revista Smithsonian “El Festival: El Futuro ya está aquí” en Washington D.C., el ex astronauta Mae Jemison y el ingeniero de la NASA, Adam Steltzner hablaron con optimismo sobre el futuro de la exploración espacial tripulada. Sigue leyendo

Nueva herramienta podría ayudar a identificar vida extraterrestre

Espejos James Webb

Crédito de la imagen: David Higginbotham

La atmósfera terrestre es pesada, y esto es lo que evita que el agua se vaya evaporando hacia el espacio. Así que los astrónomos que buscan mundos alienígenas que puedan albergar vida también han estado buscando atmósferas pesadas.

Ahora, se ha encontrado una forma de medir la presión atmosférica de planetas distantes utilizando moléculas que se emparejan para formar moléculas más grandes llamadas dímeros, en este caso, dos moléculas de oxígeno, según una investigación publicada en Astrobiology. Sigue leyendo

Estaciones de servicios galácticas

Un equipo de investigadores del MIT propone almacenar combustible en el espacio para futuras misiones.

Cuando las misiones lunares regresen a la Tierra, podrían dejar su carburante de emergencia no usado en un depósito, creando así una reserva extra de combustible. Crédito: Christine Daniloff/ MIT

Cuando las misiones lunares regresen a la Tierra, podrían dejar su carburante de emergencia no usado en un depósito, creando así una reserva extra de combustible. Crédito: Christine Daniloff/ MIT

Según ingenieros del MIT, las futuras misiones a la Luna podrían ser abastecidas por estaciones de gas en el espacio. Una nave espacial podría adosarse a un depósito de carburante, en algún lugar entre la Tierra y la Luna, y recoger un poco de combustible antes de seguir con su viaje hacia la superficie lunar.

Estas “gasolineras” orbitales, podrían reducir el combustible que una nave espacial necesitaría para salir de la Tierra – y con menos combustible a bordo, el cohete podría lanzar cargamentos más pesados, como por ejemplo experimentos científicos más voluminosos. Sigue leyendo

Bang! Bang! Bang! Un láser en la Estación Espacial para emitir un video en HD a la Tierra

Representación artística del OPALS. Crédito: OPALS

Representación artística del OPALS. Crédito: OPALS

El lento proceso de captura de datos científicos está a punto de ir en serio a toda marcha con un experimento de comunicación por láser de la NASA que se lanzará a la Estación Espacial Internacional.

El Optical Payload for Lasercomm Science (OPALS) – que será enviado a la Estación Espacial a bordo de la cápsula de transporte de carga Dragon de SpaceX el Domingo (16 de marzo) – pondrá a prueba una mejora sustancial en el proceso de transmisión de datos mediante el envío de información a través de un rayo láser en lugar de las ondas de radio. Sigue leyendo

Los satélites GPS sugieren que la Tierra está cargada de materia oscura

Ilustración del satlélite GPS Block II-F en órbita terrestre.

Ilustración del satlélite GPS Block II-F en órbita terrestre.

El GPS es muy útil para encontrar una ruta, pero también podría ser capaz de resolver cuestiones fundamentales de la física. Un análisis de las órbitas de los satélites GPS insinúa que la Tierra es más pesada de lo que se pensaba, tal vez debido a un halo de materia oscura.

Se cree que la materia oscura representa alrededor del 80 por ciento de la materia del universo, pero poco más se sabe de ella, incluyendo el cómo se distribuye en el Sistema Solar. Todos los indicios de que la materia oscura podría rodear la tierra provienen de las observaciones de las sondas espaciales, ya que varias de ellas cambiaron sus velocidades de forma inesperada mientras volaban junto a la Tierra. En 2009, Steve Adler, del Instituto de Estudios Avanzados (IAS, sus siglas en inglés) en Princeton, Nueva Jersey, mostró como la materia oscura junto con la gravedad de la Tierra podrían explicar estas anomalías. Sigue leyendo

Tronador II, el primer cohete espacial de Argentina

Tronador II

Maqueta de Tronador II.

El diseño del nuevo cohete argentino ya está listo. Con una altura de 33 metros y un diámetro máximo de 2,5 metros será el primer cohete de Argentina que logre alcanzar la órbita terrestre baja.

Se lanzará desde Puerto Belgrano, la mayor base militar argentina, para favorecerse de las características del lugar. Con esto, Argentina pretende entrar en la corta y selecta lista de países que han logrado lanzar un objeto al espacio, además de beneficiarse de la rentabilidad del espacio. En estos momentos está en fase de desarrollo y su vuelo inaugural está planeado para el año 2015. Sigue leyendo

Para 2030 tendremos las herramientas para detectar vida extraterrestre cercana

Transiting Exoplanet Survey Satellite - TESS

Ilustración artística del Transiting Exoplanet Survey Satellite. Crédito: Equipo TESS.

Tan cerca y tan lejos. Ahora estamos bastante seguros de que hay miles de millones de planetas como la Tierra en nuestra galaxia; mundos rocosos de tamaño similar al de nuestro planeta, orbitando estrellas semejantes a distancias similares. Lugares ideales para buscar vida extraterrestre. El más cercano puede estar a solo 12 años-luz de distancia, demasiado lejos para visitarlos, pero bastante cerca para echar un vistazo. Sigue leyendo

Video: Conversando con un robot espacial

Kirobo en la ISS

El robot Kirobo en la estación espacial. Crédito: Toyota.

¿Qué tan real puede llegar a escucharse la conversación entre un robot y una persona? Esta entretenida conversación llevada a cabo el 6 de diciembre en la Estación Espacial Internacional entre Kirobo –el primer robot parlante en la estación- y el astronauta japonés Koichi Wakata, nos muestra un robot espacial que no solo responde preguntas, sino que también gesticula y se mueve como lo haría una persona. Sigue leyendo

15 años de la Estación Espacial Internacional en números

Estación Espacial Internacional - ISS

La Estación Espacial Internacional fotografiada desde el transbordador Discovery en agosto de 2005. Crédito: NASA.

Después de 15 años de construcción, interminables caminatas espaciales y reparaciones la Estación Espacial Internacional (ISS) aún se mantiene firme orbitando la Tierra.

El primer módulo de la estación –el módulo ruso Zarya- fue lanzado un día como hoy hace 15 años; el 20 de noviembre de 1998. Actualmente, la Estación Espacial Internacional es la estructura de mayor tamaño en el espacio construida por manos humanas, y desde el año 2000 ha estado continuamente habitada por tripulaciones internacionales. Sigue leyendo

Cómo usar corazas para terraformar un planeta

Ciudad sobre coraza

Ciudades completas podrían colgar sobre corazas que se sostienen en la atmósfera del planeta recientemente terraformado. Crédito: Ken Roy/Seminario Interestelar Tennessee Valley.

Un día los humanos podrían re-hacer un mundo a imagen de la Tierra.

La transformación de un mundo inhóspito en uno habitable, un proceso conocido como terraformación, podría ser un exitoso camino para colonizar otros mundos después de un largo viaje interestelar, dice Ken Roy, ingeniero y presentador en el congreso de naves espaciales realizado a comienzos de octubre en Dallas, Tex. Sigue leyendo

La vida y muerte de Burán (Parte 3/3)

Lanzamiento de Burán

El lanzamiento de Burán en noviembre de 1988.

Burán despega

En una conferencia de prensa el 8 de abril de 1987, Glavkosmos, el brazo de las relaciones internacionales del Ministerio de Construcción de Maquinaria General soviético, reconoció públicamente que la Unión Soviética estaba construyendo un transbordador espacial. Y fue en este punto que la nave recibió un nombre. Cuando el primer transbordador soviético capaz de volar llegó a Baikonur el 11 de diciembre de 1985 sobre un avión portador VM-T, tenía “Baikal” (Байкал) pintado en el costado. En abril de 1986, fue renombrado Burán, que traducido significa algo como “tormenta de nieve en las estepas”. Sigue leyendo

La vida y muerte de Burán (Parte 2/3)

Nave Spiral

Representación de la nave del programa Spiral. Crédito: Buran-energia.com

Dos transbordadores: Diferentes, pero lo mismo

Aunque el decreto de 1976 aprobó el programa del transbordador espacial soviético, no especificaba qué forma debería adoptar la nave espacial. Surgieron numerosas posibles disposiciones, algunas con el orbitador montado en la parte superior de un vehículo de lanzamiento y otras con éste fijado al lado. Los estudios favorecieron esta última configuración, y el diseño básico estuvo detenido durante meses. El orbitador llegaría a órbita fijado a un vehículo de lanzamiento compuesto de una etapa central con cuatro motores criogénicos RD-0120 y cuatro motores auxiliares, cada uno alimentado por aceleradores RD-123 de queroseno/LOX. Sigue leyendo

Velocidad de escape de las estrellas muestra cómo salir de la Vía Láctea

Vía Láctea

Impresión artística de la Vía Láctea. Crédito: NASA.

Salir de la galaxia podría requerir un motor de antimateria. Futuros exploradores saldrán de la Vía Láctea teniendo que impulsar su nave espacial a 0,2 por ciento de la velocidad de la luz, esto de acuerdo con un estudio de estrellas de rápido movimiento en nuestra galaxia.

Timann Piffl del Instituto de Astrofísica de Leibniz en Potsdam, Alemania, y sus colegas usaron los datos más recientes del estudio del Experimento de Velocidad Radial (RAVE). Sigue leyendo

La vida y muerte de Burán (Parte 1/3)

Lanzamiento transbordador Burán

El lanzamiento de Burán de noviembre de 1988.

Justo antes del amanecer de la mañana del 15 de noviembre de 1988, el estado de ánimo en Baikonur, el sitio de lanzamiento de la Unión Soviética, era tenso y serio. Era una mañana fría marcada por nubes bajas, una llovizna persistente, y advertencias de vientos muy fuertes. Era un día terrible para un lanzamiento.

Pero en la plataforma se encontraba el cohete Energía, con combustible y listo para llevar al transbordador espacial Burán a su vuelo inaugural. Una delgada capa de hielo que cubría ambos vehículos amenazaba con posponer el evento, aunque nadie quería ver la nave descansando en la plataforma. La cancelación del lanzamiento podría retrasar el debut de Burán hasta la primavera, o incluso dar un golpe mortal a todo el programa. Después de sopesar las posibilidades, los funcionarios espaciales soviéticos decidieron arriesgarse. A las 8:00 am (hora local), exactamente según lo programado, Energía rugió y Burán levantó vuelo. Sigue leyendo