Cómo construir una colonia espacial

Hábitat colonia espacial

Hábitat espacial con forma de anillo, llamado Orbital, del universo ficticio de “La Cultura”. Crédito: Hill (Wikimedia Commons).

La vida en una colonia espacial sería diferente de la vida en la Tierra.

La gravedad puede ser cosa del pasado, todos beberían orina destilada, y una generación completa de terrícolas podría crecer sin poner alguna vez un pie en la superficie del planeta. En este momento, esas ideas están firmemente establecidas en el reino de la ciencia ficción, pero en los próximos 1.000 años, se podría desarrollar nuevas tecnologías que permitirían a la humanidad colonizar el espacio.

Aunque una colonia-estación espacial autosuficiente puede ser algo muy lejano, los científicos siguen trabajando para diseñar y quizá incluso construir una estación espacial que vaya más allá de la órbita terrestre baja.

“Amplía la capacidad de los humanos de estar en el espacio lejos de la Tierra”, dijo acerca de la construcción de una estación espacial en el espacio profundo Paul Bookout, director de proyecto del demostrador de concepto de Deep Space Habitat en el Centro de Vuelo Espacial Marshall de la NASA en Huntsville, Alabama. “Por ejemplo, si pudieres ir a un asteroide cercano a la Tierra y tuvieres un hábitat allí fuera, podrías quedarte prolongados periodos de tiempo… y hacer investigación en el asteroide, extraer muestras, continuar trabajando allí en lugar de intentar retornar pequeñas muestras a la Tierra”.

“Elysium” –una película de ciencia ficción acerca de un mundo en que solo los ricos y poderosos pueden vivir en una estación espacial aparentemente utópica orbitando la Tierra- es la más reciente de una larga lista de películas que tratan sobre la ciencia de vivir en el espacio.

“La suposición es totalmente creíble para mí”, dijo acerca de la película Mark Uhran, ex-administrador adjunto de la Estación Espacial Internacional en las Oficinas Centrales de la NASA. “Cuando vi la estación Elysium, pensé para mí mismo, que es sin duda alcanzable dentro de este milenio”.

Cómo construir una estación

Los ingenieros e investigadores necesitan superar algunos obstáculos importantes antes que una colonia espacial sostenible sea una posibilidad viable, dijo Uhran.

“Está claro que el desafío número uno es la propulsión química”, dijo Uhran a Space. “Aprendimos muchísimo con la Estación Espacial Internacional y demostramos que tenemos la tecnología para ensamblar grandes estructuras en el espacio. Lo que necesitamos son cohetes que puedan cargar material y superar la gravedad de la Tierra y llevarlo a cualquier lugar donde esté ensamblada la futura estación espacial”.

Los suministros necesarios para crear la estación espacial no tienen que venir necesariamente de la Tierra, dijo Uhran. Los asteroides y otros cuerpos planetarios como la Luna podrían proporcionar los elementos necesarios para construir la estación. Sin embargo, trasladar los pesados suministros al lugar apropiado en órbita desde cualquier base cósmica aún sería un desafío para los sistemas actuales de propulsión.

La propulsión nuclear –cohetes impulsados por reacciones nucleares- podrían ser una manera más eficiente de llevar suministros a la estación, pero esta clase de tecnología no está lo bastante desarrollada para usarla actualmente. Es posible que los científicos encuentren una manera de crear un mejor sistema de propulsión en algún momento en este milenio o el siguiente, dijo Uhran.

Los ingenieros también necesitarán crear un sistema cerrado de soporte vital que pueda reciclar la mayoría de los materiales usados en la colonia para hacer a la estación espacial indefinidamente sostenible. Actualmente, el sistema cerrado de la Estación Espacial Internacional permite reciclar de un 70% a 80% del agua.

“En los hábitats que estamos diseñando [en el Centro de Vuelo Espacial Marshall] por el momento, estamos usando sistemas basados en la Estación Espacial Internacional, pero hay investigación en desarrollo para hacer los sistemas más y más cerrados de modo que se pueda minimizar la cantidad de suministro de aire y agua que se tenga que llevar para mantener a la tripulación”, dijo David Smitherman, director de una investigación sobre hábitats en el espacio profundo y diseños en Marshall. “Hay algunos trabajos avanzados de desarrollo de ecosistemas en curso que intentan hacer un trabajo aún mejor del que tenemos en la estación espacial”.

La radiación también es un tema importante para los astronautas que viven a bordo de una estación espacial. En la actualidad, los miembros de la tripulación de la Estación Espacial Internacional están expuestos a unas 40 veces más radiación espacial potencialmente peligrosa durante una estadía de seis meses en la estación orbital que la persona promedio durante un año en tierra. Estas cifras solo empeorarían conforme más se adentrara un astronauta en el espacio.

Comodidad en una estación espacial

Un problema del viaje a espacio profundo del que los científicos probablemente no necesitarían preocuparse es el aislamiento, dicen los expertos. Al construir una colonia que podría soportar más que una pequeña tripulación, los astronautas probablemente tendrán bastante actividad social para evitar problemas relacionados con el aislamiento en el espacio.

Esto no quiere decir que la estación espacial no debe ser por lo menos un poco cómoda. Los científicos que trabajan en el programa Deep Space Habitat de la NASA están desarrollando maneras de crear un espacio cómodo para los astronautas a bordo de la estación en el espacio profundo.

“En un extremo, tienes los cuartos de la tripulación y tienen un pequeño salón que da a una sala de estar más grande”, dijo Bookout a Space. “Intentamos cambiar aumentar la versatilidad; en lugar de vivir en una caja, es algo similar a su casa”.

Un diseño de estación que los científicos en Marshall están estudiando es como Skylab, la primera estación espacial estadounidense que fue habitada durante 171 días entre 1973 y 1974. La estación podría ser ideal para vivir en el espacio profundo, dado que permite estar en una situación cómoda gracias a su diseño.

Una estación de espacio profundo podría ser construida usando el Space Launch System de la NASA; un cohete en desarrollo que podría llevar astronautas a destinos en el espacio profundo, incluyendo Marte. La estación estaría formada por un tanque usado en el cohete que tendría un tamaño similar al de una casa de dos pisos, mucho más grande que las habitaciones de la Estación Espacial Internacional.

“Una configuración que hemos examinado es una de 500 días que iría a un asteroide cercano a la Tierra o Marte”, dijo Bookout. “Consistía de un módulo de estación espacial de tamaño de un laboratorio y tendría un módulo logístico multipropósito y que contendría los elementos centrales de la misión”.

Fuente: SPACE

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  • Francis M. Lara

    Está claro. O morimos enterrados en la basura o sepultados bajo basura espacial. Me pido “primer” para irme al siguiente planeta y no tener que ver con el resto de la especie.