¿Dónde vivirán los últimos organismos que habiten la Tierra? (Parte 2/2)

Bajo el desierto de Atacama crecen los microbios en los cristales de sal. Crédito: Parro y colaboradores/CAB/SINC.

Bajo el desierto de Atacama crecen los microbios en los cristales de sal. Crédito: Parro y colaboradores/CAB/SINC.

“Hoy en día, los sitios alrededor de volcanes activos albergan vida, así que vivir cerca de un volcán en actividad no debería representar un gran desafío para los microorganismos extremófilos,” aseguró O’Malley-James. “Es probable que la actividad volcánica descienda a medida que el planeta se enfríe, pero no se detendría por completo durante un periodo de tiempo en el cual la Tierra seguiría siendo habitable.”

Los charcos formados por los “restos” del océano poseerían altas concentraciones de sal, lo que obligaría a las bacterias a subsistir en un ambiente con mucha sal y altas temperaturas. Este tipo de microbios existe, se conocen como termófilos y en la actualidad viven bajo condiciones extremas, como en respiraderos hidrotermales. En el futuro, las bacterias tendrán que además resistir la exposición a altas dosis de radiación ultravioleta, pues con el descenso del oxígeno en la atmósfera, la capa de ozono desaparecería.

Firmas biológicas de un planeta moribundo

Estudiar cómo será la vida en la Tierra en sus últimos días como planeta habitable, ayuda a los científicos a dilucidar el tipo de firmas biológicas que debieran encontrar en exoplanetas similares al nuestro y que orbitan estrellas viejas, cercanas al fin de su secuencia principal. Entonces, ¿qué firmas biológicas dejarían en la Tierra los últimos organismos que vivan en ella?

Los seres termófilos, como aquellos que se encuentran en los volcanes del desierto de Atacama en Chile, utilizan el monóxido de carbono para obtener energía, mientras que los subproductos de sus procesos metabólicos incluyen dióxido de carbono, hidrógeno y etanol.

El dióxido de carbono podría ser visto como un indicador de vida, considerando que el CO2 inherente al planeta debería ser reducido en gran cantidad con millones de años de anterioridad. Por sí mismo, sin embargo, no representa una firma biológica, y su presencia (en Marte, por ejemplo) no quiere decir que exista vida en el planeta. Aun así, el dióxido de carbono producido biológicamente causaría un desequilibrio en el CO2 atmosférico, hecho que podría revelar la presencia de vida microbiana.

Análogamente, la producción biológica de hidrógeno ocasionaría un exceso de éste en la atmósfera, el cual podría interpretarse como un indicador de vida. Pero todas estas firmas probablemente sean débiles, pues la productividad biológica sería considerablemente baja en un mundo moribundo.

Los microbios pueden adaptarse a condiciones extremas como las que existieron en la Tierra primitiva. Las primeras formas de vida que aparecieron en el planeta, hace 3,8 mil millones de años, fueron organismos unicelulares. De la misma manera, serán los microbios quienes ocupen la Tierra durante sus últimos días como planeta habitable. Las biósferas microbianas contendrán firmas biológicas bastante diferentes a las que existen en la Tierra de hoy en día, pero existe la interrogante con respecto a la posible similitud entre las biósferas “de tipo tardío” y las “de tipo primitivo.”

“Da la impresión de que las firmas biológicas de tipo tardío tendrán un parecido con las de la biósfera microbiana de tipo primitivo, pero se manifestarán más débilmente,” mencionó O’Malley-James. “Así que podría ser posible distinguir entre biósferas primitivas y tardías, simplemente fijándonos en qué tan “notorias” son las firmas biológicas de gases en el espectro atmosférico de los planetas similares a la Tierra.”

A futuro se espera determinar con mayor precisión cuáles serían estas firmas, y con ello hallar mundos moribundos entre los planetas habitables y similares al nuestro que hasta ahora se han descubierto.

Ver parte 1

Fuente: Space.com

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    …muy pero, que muy interesante tu exposición. Enhorabuena por tu trabajo y este estupendo blog. Saludos.
    Ramón.

  • Jacquez

    muy interesante me gusto mucho las explicaciones sobre todos por que son cientificas, saludos