El cometa Elenin se ha ido y deberíamos olvidarlo

Trayectoria del cometa Elenin. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

El cometa Elenin ya no existe.

Los últimos informes indican que este cometa, relativamente pequeño, se ha dividido en trozos aún más pequeños, y mucho menos significativos, trozos de hielo y polvo. Este rastro de pequeñas partículas permanecerá en la misma ruta que el cometa original, completando su habitual giro a través del Sistema Solar interior este otoño (del hemisferio norte, primavera en el sur).

“Elenin hizo lo que hace el dos por ciento de los nuevos cometas que pasan cerca del Sol: se desintegró”, dijo Don Yeomans, de la Oficina del Programa de Objetos Cercanos a la Tierra de la NASA en el Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California. “Los restos de Elenin también actuarán como otros cometas desintegrados. Continuarán su camino como una nube de restos que siguen una ruta conocida en el Sistema Solar interior. Después de eso, no volveremos a ver los restos del cometa Elenin por, al menos, 12 milenios”.

Doce mil años puede ser mucho tiempo para los terrícolas, pero para los helados habitantes del Sistema Solar exterior que hacen este viaje, una docena de milenios es un paseo por el parque celestial. El cometa Elenin se acercó a 72 millones de kilómetros del Sol, pero llegó desde la nube de Oort del Sistema Solar exterior, que está tan lejos que su borde exterior está aproximadamente a un tercio del camino de la estrella más cercana, aparte del Sol.

Para aquellos desilusionados por la desintegración de lo que anteriormente eran 2 kilómetros de aburrido polvo y hielo, recuerden lo que dijo Yeomans acerca de los cometas que pasan cerca del Sol: se descomponen alrededor del dos por ciento de las veces.

“Los cometas están compuestos de hielo, roca, polvo y compuestos orgánicos, y pueden tener varios kilómetros de diámetro, pero son frágiles y están débilmente unidos, como bolas de polvo”, dijo Yeomans. “Así que no hace falta mucho para que se desintegre un cometa, y con los cometas, una vez que se rompen, no hay esperanza de volver a unirlos”.

El cometa Elenin salió por primera vez a la luz el pasado diciembre, cuando la luz del Sol reflejada en el pequeño cometa fue detectada por el astrónomo ruso Leonid Elenin de Lyubertsy, Rusia. También conocido por su nombre astronómico, C/2010 X1, Elenin, de alguna manera, se convirtió rápidamente en una especie de “causa célebre” para algunos bloggers, que afirmaban que este cometa menor podría/sería/ debería ser responsable de la causa de una cantidad de desastres que acontecerían en nuestro planeta.

Empezaron a aparecer publicaciones en Internet, muchas de ellas con observaciones imprecisas, sobre rumores y especulaciones acerca de terremotos y otros desastres que se deberían a los efectos gravitatorios de Elenin sobre la Tierra. La respuesta de la NASA para tales especulaciones se vio entonces como un intento de ocultar la verdad.

“No puedo adivinar por qué este pequeño cometa se convirtió en una sensación tan grande en Internet”, dijo Yeomans. “La realidad científica es que la influencia de esta sucia bola de hielo de tamaño modesto sobre nuestro planeta, es tan increíblemente minúscula que mi automóvil ejerce una mayor influencia gravitatoria sobre la Tierra de lo que jamás ejercerá el cometa. Eso incluye la fecha en la que estuvo más cerca de la Tierra (16 de octubre), cuando los restos del cometa estuvieron a una distancia mínima de aproximadamente 35,4 millones de kilómetros”.

Yeomans sabe que aunque Elenin puede haber desaparecido, siempre habrá rumores en Internet que tratarán de evocar alguna forma de coco interplanetario, aparte de Elenin, o algún otro objeto cercano a la Tierra igualmente oscuro y científicamente poco interesante. Pensar formas para explicarse mejor acerca de la insignificancia de este asunto es algo difícil para un científico que ha dedicado su vida a la observación de asteroides y cometas, y el descubrimiento de su verdadera naturaleza y los efectos sobre nuestro sistema solar.

“Tal vez sea conveniente un pequeño homenaje al ‘sketch‘ clásico de Monty Python del loro muerto”, dijo Yeomans. “El cometa Elenin ha bajado el telón y se unió al coro invisible. Es un ex-cometa”.

Fuente: JPL

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Felipe Campos

Acerca de Felipe Campos

Ingeniero en Informática. Atraído desde pequeño por la ciencia, y aficionado a la astronomía desde hace algunos años. Autodidacta en esta ciencia que, con el tiempo que dispone, intenta acercar un poco a la gente, ya sea mediante la publicación de artículos o de eventos y actividades astronómicas en Chile. Traductor de ESOcast para el Observatorio Europeo Austral.