¡El Falcon 9 despega!

Lanzamiento del Falcon 9. Crédito: Centro Espacial Kennedy.

La compañía estadounidense Space Exploration Technologies (más conocida como SpaceX) lanzó hoy su cápsula Dragon a bordo de un cohete Falcon 9 hacia la Estación Espacial Internacional (ISS) en una misión de demostración, designada COTS 2 (Commercial Orbital Transportation Services). Y aunque los funcionarios han anunciado la misión como una prueba de vuelo, su resultado podría sumar o restar apoyo a una carrera espacial privada en el vuelo espacial humano.

El histórico lanzamiento desde Cabo Cañaveral, Florida, ocurrió a las 3:44:38 EDT (07:44 UTC) como estaba previsto. ¿Por qué histórico? Porque Dragon hará la primera visita comercial a la ISS.

La fecha original para el lanzamiento de la cápsula era el 8 de febrero de 2012 y fue postergado hasta el pasado 19 de mayo, pero un exceso de presión en la cámara de combustión del motor Merlin 5 obligó a abortar en T-0,5 y perder la ventana de lanzamiento.

SpaceX planea volar su nave hacia la ISS y aproximarse hábilmente al complejo orbital para que la cápsula sea sostenida por un brazo robótico. Es la primera vez que una empresa privada intentará tal hazaña.

Si tiene éxito, el vuelo sería una inyección de confianza para SpaceX y la NASA, que tienen un contrato por al menos 12 vuelos de entrega de carga no tripulados a la ISS durante los próximos años. Además, la NASA y SpaceX financian en conjunto el diseño de una versión tripulada de la nave Dragon para transportar astronautas a la estación espacial a finales de esta década.

Se espera que la cápsula Dragon llegue a la estación espacial el 25 de mayo a las 12:06 UTC y que se mantenga allí hasta el 31 de mayo, mismo día que haría su reentrada a la Tierra cayendo sobre el océano Pacífico.

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