El Hubble revela una órbita planetaria solitaria para Fomalhaut b

Sistema Formalhaut b

Esta imagen compuesta de color falso, tomada con el Telescopio Espacial Hubble, revela el movimiento orbital del planeta Fomalhaut b. El circulo negro en el centro de la imagen bloquea la luz de la brillante estrella, permitiendo fotografiar los reflejos del cinturón y del planeta. Las imágenes del Hubble fueron sacadas con el Space Telescope Imaging Spectograph en 2010 y 2012. Crédito: NASA, ESA, y P. Kalas (Universidad de California, Berkeley e Instituto SETI)

Recientemente el Telescopio Espacial Hubble de la NASA dio a conocer imágenes de un gran disco de escombros, envolviendo la cercana estrella Fomalhaut y un misterioso planeta que la orbita podría aportar evidencias forenses de una perturbación planetaria titánica en el sistema.

Los astrónomos están asombrados por descubrir que el cinturón de escombros es más ancho de lo que se sabía anteriormente, abarcando una sección del espacio de 14 a casi 20 mil millones de millas desde la estrella. Aún más sorprendente, las últimas imágenes del Hubble han permitido a un equipo de astrónomos calcular que el planeta sigue una inusual órbita elíptica que lo lleva por un camino potencialmente destructivo a través del gran anillo de escombros.

El planeta, llamado Fomalhaut b, se balancea tan cerca de su estrella como a 4,6 mil millones de millas, y el punto extremo de su órbita está a 27 mil millones de millas de la estrella. La órbita fue calculada a partir de la más reciente observación del Hubble, hecha el año pasado.

“Estamos conmocionados. Esto no es lo que nosotros esperábamos”, dijo Paul Kalas de la Universidad de California en Berkeley y el Instituto SETI en Mountain View, California.

El equipo Fomalhaut guiado por Kalas considera esta evidencia circunstancial, puede haber otros cuerpos planetarios en el sistema que trastornan gravitatoriamente a Fomalhaut b a desplazarse en una órbita tan altamente excéntrica. El equipo presentó sus hallazgos en el 221 encuentro de la Sociedad Astronómica Americana en Long Beach, California.

En medio de diversos escenarios para explicar la órbita de 2.000 años de duración de Fomalhaut b está la hipótesis de un aun no descubierto planeta que propulsó gravitatoriamente a Fomalhaut b desde una posición cercana a la estrella, y lo envió hacia una órbita que se prolonga por encima del polvoriento cinturón.

“Los Júpiter calientes los sacaron a través de eventos de dispersión, donde un planeta entra y otro es expulsado,” dijo el coinvestigador Mark Clampin del Centro de Vuelo Espacial Goddard en Greenbelt, Maryland. “Este podría ser el planeta que ha sido expulsado.”

El Hubble también descubrió que el polvoriento y congelado cinturón que rodea la estrella Fomalhaut tiene un aparente hueco rebanado a lo largo del cinturón. Esto podría haber sido tallado por otro planeta no descubierto. El exquisito paisaje de Hubble del polvoriento cinturón, muestra irregularidades que han motivado fuertemente la búsqueda de otros planetas en el sistema.

Si su órbita se encuentra en el mismo plano con el polvoriento cinturón, entonces Fomalhaut b intersectará con el cinturón sobre el año 2032 en el tramo saliente de su órbita. Durante el cruce, los restos glaciales y rocosos en el cinturón podrían impactar contra la atmósfera del planeta y crear el tipo de fuegos artificiales cósmicos vistos cuando el Cometa Shoemaker-Levy 9 impactó contra Júpiter.

La mayoría de los fuegos artificiales por colisión se podrán ver con luz infrarroja. Sin embargo, si Fomalhaut b no es coplanar con el cinturón, lo único que se verá será un enturbiamiento gradual de Fomalhaut b cuando viaje más lejos de la estrella.

Kalas postuló una hipótesis en que la órbita extrema de Fomalhaut b es una pista en la explicación de por qué el planeta es inusualmente brillante en luz visible, pero muy tenue en luz infrarroja. Es posible que el resplandor óptico del planeta se originase a partir de un anillo o velo formado por polvo alrededor del planeta, que refleja la luz de la estrella. El polvo podría ser rápidamente producido por satélites orbitando el planeta, los que podrían sufrir una erosión extrema por impactos y agitaciones gravitacionales cuando Fomalhaut b entra en el sistema planetario después de un milenio de una profunda congelación más allá del cinturón principal. Una analogía puede encontrarse mirando a Saturno, el cual tiene un tenue, pero muy largo anillo de polvo producido cuando los meteoritos golpean la luna exterior Febe.

El equipo también ha considerado un escenario diferente donde un hipotético segundo planeta enano sufrió una catastrófica colisión con Fomalhaut b. El escenario de la colisión explicaría por qué la estrella Fomalhaut tiene un angosto cinturón exterior unido a un planeta extremo. Pero en este caso el cinturón es joven, de menos de 10.000 años, y es difícil producir colisiones energéticas lejos de la estrella en ese tipo de sistema joven.

Fomalhaut es un sistema especial porque parece como si los científicos tuviesen una imagen sobre lo que nuestro sistema solar estaba haciendo hace 4 mil millones de años. La arquitectura planetaria está siendo redibujada, los cinturones de comentas están evolucionando, y los planetas pueden estar ganando o perdiendo sus lunas. Los astrónomos continuarán monitorizando Fomalhaut b durante futuras décadas porque pueden tener una posibilidad para observar un planeta entrando en un cinturón de restos glaciales, que es como el Cinturón de Kuiper en el borde de nuestro sistema solar.

Fuente: NASA

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