El Hubble es testigo de una misteriosa desintegración de un asteroide

El asteroide P/2013 R3 desintegrandose. Crédito: NASA /ESA / D. Jewitt (UCLA)

El asteroide P/2013 R3 desintegrandose. Crédito: NASA/ESA/D. Jewitt (UCLA)

El Telescopio Espacial Hubble de la NASA / ESA ha fotografiado lo nunca antes visto, la desintegración de un asteroide, que se ha fragmentado en un máximo de diez piezas más pequeñas. Aunque los núcleos de los cometas frágiles se han visto desmoronarse cuando se acercan al Sol, nada como la desintegración de este asteroide, el P/2013 R3, se ha observado nunca antes en el cinturón de asteroides.

“Se trata de una roca. Verla desmoronarse ante nuestros ojos es bastante asombroso”, dijo David Jewitt de la UCLA, EE.UU., que dirigió la investigación forense astronómica.

El asteroide desmigajado, designado P/2013 R3, fue descubierto por primera vez como un objeto raro, difuso, observado el 15 de septiembre de 2013, por los observatorios de  Catalina y Pan-STARRS. Las observaciones de seguimiento del 1 de octubre con el Telescopio Keck en Mauna Kea, Hawái, revelaron tres cuerpos co-móviles integrados en un envoltorio de polvo que es casi del diámetro de la Tierra.

“Keck nos demostró que esto era digno de observar con el Hubble”, dijo Jewitt. Con su resolución superior, las observaciones del Hubble en el espacio pronto demostraron que eran en realidad diez objetos distintos, cada uno con colas de polvo parecidas a las de un cometa. Los cuatro fragmentos rocosos más grandes son de hasta 200 metros de radio, alrededor de dos veces la longitud de un campo de fútbol.

Los datos del Hubble mostraron que los fragmentos se están alejando unos de otros a unos tranquilos 1,5 kilometros por hora – más lento que la velocidad de un humano al pasear. El asteroide comenzó a separarse a principios del año pasado, pero las imágenes más recientes muestran que las piezas siguen emergiendo.

“Esto es algo muy extraño para observar – nunca hemos visto nada como esto antes”, dice la co-autora Jessica Agarwal, del Instituto Max Planck para la Investigación del Sistema Solar en Alemania. “La ruptura podría tener muchas causas diferentes, pero las observaciones del Hubble son lo suficientemente detalladas para que en realidad podamos identificar el proceso responsable”.

El continuo descubrimiento de más fragmentos hace que sea poco probable que el asteroide se desintegre debido a una colisión con otro asteroide, ya que sería instantánea y violenta en comparación con lo que se ha observado. Algunos de los escombros de un choque a alta velocidad de este tipo también se esperaría que viajaran mucho más rápido de lo que se ha observado.

También es poco probable que el asteroide se esté desintegrando debido a la presión de los hielos interiores por calentamiento y vaporización. El objeto es demasiado frío para que el hielo se sublime de manera significativa, y es de suponer que ha mantenido su distancia de casi 480 millones de kilómetros del Sol durante gran parte de la edad del Sistema Solar.

Esto deja un escenario en el que el asteroide se está desintegrando debido a un sutil efecto de la luz solar que causa que la velocidad de rotación aumente lentamente con el tiempo. Eventualmente, las piezas que lo componen se separan suavemente debido a la fuerza centrífuga. La posibilidad de la desintegración por este fenómeno -conocido como el efecto YORP– ha sido discutido por los científicos desde hace varios años, pero, hasta ahora, nunca se había observado de manera fiable.

Desintegración P/2013 R3

Representación artística de la desintegración de P/2013 R3. Crédito: NASA, ESA, D. Jewitt (UCLA), y A. Feild (STScI).

Para que ocurra la ruptura, P/2013 R3 debe tener un débil interior fracturado, probablemente el resultado de numerosas colisiones antiguas y no destructivas con otros asteroides. La mayoría de los asteroides pequeños se cree que han sido severamente dañados de esta manera, dándoles una “pila de escombros” como estructura interna. P/2013 R3 es probablemente el producto de la rotura de una colisión de un cuerpo más grande producido alguna vez en los últimos mil millones de años.

“Este es el último de una serie de descubrimientos de asteroides extraños, incluyendo al asteroide activo P/2013 P5, que nos pareció que tenía seis colas”, dice Agarwal. “Esto indica que el Sol puede jugar un papel importante en la desintegración de estos pequeños cuerpos del Sistema Solar, al ejercer presión sobre ellos a través de la luz del Sol.”

El material remanente del P/2013 R3, con un peso de 200 000 toneladas, proporcionará una rica fuente de meteoroides en el futuro. La mayoría acabará finalmente sumergidos en el Sol, pero una pequeña fracción de los residuos puede un que un día se incendien a través de nuestro cielo en forma de meteoros.

Fuente: Spacetelescope

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