El primer mapa completo de Mercurio

Vista global de Mercurio

Vista global de Mercurio creada con datos de la sonda Messenger, formando el mapa más completo del planeta. Crédito: NASA/Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins/Institución Carnegie de Washington.

La superficie del planeta Mercurio ha sido mapeada completamente por primera vez en la historia, dicen los científicos.

El planeta más cercano al Sol no ha recibido tanta atención científica como algunos de sus vecinos más llamativos, tales como Marte, pero la nave Messenger de la NASA está ayudando a tapar ese vacío. La sonda ha estado en órbita alrededor de Mercurio desde marzo de 2011, y su equipo anunció el 28 de febrero que la nave ha terminado de mapear la superficie del planeta.

“Podemos decir ahora que hemos fotografiado cada metro cuadrado de la superficie de Mercurio desde órbita”, dijo el investigador principal de Messenger Sean Solomon del Observatorio Terrestre Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia. “Es cierto que algunas regiones están en sombra permanentemente, pero en realidad observamos dentro de esas sombras con nuestros sistemas de obtención de imágenes”.

Antes de Messenger, menos de la mitad de la superficie había sido fotografiada por la sonda Mariner 10 de la NASA, que realizó varios sobrevuelos de Mercurio en 1974 y 1975. Messenger es la primera sonda en orbitar el planeta. Además de fotografiar las regiones no observadas de Mercurio, la nave mejoró considerablemente la resolución de los mapas existentes.

“Cuando partimos con la misión Messenger no sabíamos si el planeta se vería como la otra mitad que habíamos observado en la década de 1970”, dijo Solomon a Space.com. “Había un gran debate acerca de cuán importante fue el vulcanismo en la historia de Mercurio”.

Messenger demostró rápidamente que no solo hubo vulcanismo en el pasado de Mercurio, sino que también pudo haber sido generalizado.

La sonda también reveló tipos de terreno nunca antes vistos en el planeta, tales como marcas superficiales conocidas como ‘huecos’ que los científicos sospechan que son creados cuando los materiales volátiles se subliman en la superficie.

“El material inestable se ve expuesto a las temperaturas y el ambiente espacial, y lentamente con el paso de miles, quizá millones de años se pierde hacia la atmósfera de Mercurio y al espacio, para crear una depresión o hueco en una región donde a menudo hay muchos huecos que marcan el terreno”, dijo Solomon.

La sonda Messenger (MErcury Surface, Space ENvironment, GEochemistry, and Ranging) de $446 millones de dólares fue lanzada en 2004. Hizo un sobrevuelo a la Tierra, dos sobrevuelos a Venus y tres sobrevuelos a Mercurio antes de entrar finalmente en órbita alrededor de su planeta destino en 2011.

La misión primaria de la nave Messenger finalizó en marzo de 2012, pero se le otorgó una extensión de un año para operar hasta marzo de 2013. El Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en Laurel, Maryland, supervisa la misión para la NASA. Ahora, el equipo científico de la misión Messenger espera que la NASA apruebe una segunda extensión de la misión de dos o más años, que duraría hasta que la sonda agote su combustible y colisione con la superficie de Mercurio.

Fuente: SPACE

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