El telescopio espacial Fermi observa una repentina explosión ‘increíblemente brillante’

GRB_LAT_B4_AFTER_2_webUna explosión sin precedentes de rayos gamma desde una estrella moribunda en una galaxia lejana ha cautivado a astrónomos alrededor del mundo. La erupción, la cual es clasificada como una explosión de rayos gamma (o GRB por sus siglas en inglés – Gamma-Ray Burst) y designada como GRB 1304427A, ha producido la luz de mayor energía jamás detectada en semejante evento.

Hemos esperado mucho tiempo para una explosión de rayos gamma tan sorprendente, más brillante de lo esperado”, dijo Julie McEnery, científica del proyecto para el Telescopio Espacial Fermi de rayos gamma en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. “La explosión ha durado tanto que un número record de telescopios en tierra han sido capaces de captarla mientras las observaciones en el espacio aún estaban en curso”.

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La primera imagen muestra el cielo durante un intervalo de 3 horas antes de la explosión GRB 130427A. La segunda imagen muestra un intervalo de 3 horas, desde 2.5 horas antes de la explosión y terminando 30 minutos después del evento. El equipo de Fermi eligió este intervalo para demostrar lo brillante que fue la explosión respecto al resto de rayos gamma en el cielo.
Créditos: NASA/DOE/Fermi LAT

Justo después de las 3:47 a.m. EDT (Eastern Daylight Time) del sábado 27 de Abril, el Monitor de Explosiones de Rayos Gamma de Fermi (o GBM – Gamma-Ray Burst Monitor) se activó por una explosión de luz de alta energía en la constelación de Leo. La explosión ocurrió cuando el satélite Swift de la NASA estaba cambiando entre objetivos, lo que retrasó su alerta de detección de explosiones en menos de un minuto.

El Telescopio de Gran Área de Fermi (o LAT – Large Area Telescope) registró un rayo gamma con una energía de al menos 94 mil millones de electronvoltios (94 GeV), o unos 35 mil millones de veces la energía de la luz visible, y alrededor de 3 veces el mayor último registro de LAT. La emisión de GeV desde la explosión duró horas, y permaneció detectable por LAT la mayor parte del día, estableciendo un nuevo récord como la emisión más larga de rayos gamma procedente de una explosión de este tipo.

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Esta animación muestra una visión de LAT más detallada de GRB 130427A. La secuencia muestra rayos gamma de alta energía (de 100 MeV a 100 GeV) comenzando tres minutos antes de la explosión hasta 14 horas después.
Créditos: NASA/DOE/Fermi LAT.

La explosión fue detectada con posterioridad en longitudes de onda óptica, infrarrojo y radio por observatorios terrestres, basados en la rápida y exacta posición de Swift. Los astrónomos rápidamente descubrieron que la explosión estaba localizada a una distancia de alrededor de 3.600 millones de años luz, lo que para estos eventos es relativamente cerca.

Las explosiones de rayos gamma son las explosiones más luminosas del universo. Los astrónomos creen que la mayoría ocurren cuando estrellas masivas consumen su combustible nuclear y colapsan bajo su propio peso. A medida que el núcleo colapsa en un agujero negro, chorros de material salen disparados hacia fuera a velocidades cercanas a la de la luz.

Los chorros perforan todo el camino a través de la estrella colapsada y continúan hacia el espacio, donde interactúan como el gas previamente arrojado por la estrella y generan resplandores brillantes que se desvanecen con el tiempo.

Si la explosión está lo suficiente cerca, los astrónomos generalmente descubren una supernova en el lugar una semana después de la explosión.

Esta explosión está dentro del 5% de los estallidos más cercanos, así que la gran motivación ahora es encontrar un supernova emergiendo, lo que acompaña a casi todas las explosiones de rayos gamma a esta distancia”, dijo Neil Gehrels, principal investigador de Swift en Goddard.

Las observaciones terrestres están monitorizando la localización de GRB 130427A y esperan encontrar una supernova subyacente a mediados de mes.

Fuente: NASA

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