Espiando a Caronte

Plutón y Caronte

Fotografía de Plutón y Caronte obtenida por New Horizons. Crédito: NASA/JHUAPL/SRI.

La sonda New Horizons, que se encuentra realizando un largo viaje hacia Plutón, fotografió a Caronte, luna del planeta enano, por primera vez. Esto representa un hito importante en la misión de la nave para llevar a cabo el primer reconocimiento del sistema de Plutón y el cinturón de Kuiper y, en cierto sentido, comienza el estudio a largo plazo del sistema del planeta enano.

Con un diámetro de aproximadamente 1.200 km, Caronte es la más grande de las cinco lunas conocidas de Plutón y lo orbita a más de 19.000 km de distancia.

New Horizons usó su instrumento LORRI (LOng Range Reconnaissance Imager) para fotografiar a Caronte y Plutón entre el 1 y 3 de julio de 2013, cuando la sonda se encontraba a unos 880 millones de kilómetros de los objetos.

La imagen mostrada aquí, está compuesta por seis fotografías diferentes, cada una con un tiempo de exposición de 0,1 segundo. Por primera vez, New Horizons ha podido observar al planeta enano y su satélite natural como dos objetos diferentes. Plutón es el objeto más brillante en el centro, mientras que Caronte es el objeto más tenue al lado del planeta.

Descubrimiento de Caronte

Imágenes del descubrimiento de Caronte, visible como una protuberancia en ambas imágenes. Crédito: Observatorio Naval de Estados Unidos.

La imagen puede no parecer muy interesante, pero comparada con las imágenes del descubrimiento de Caronte mostradas en la derecha, son impresionantes.

A mediados de 1978, el astrónomo James W. Christy del Observatorio Naval de Estados Unidos notó algo inusual; una protuberancia en el lado de Plutón que resultó ser una luna. Las imágenes fueron obtenidas mientras se encontraba haciendo mediciones de rutina de las placas fotográficas de Plutón en junio de 1978 con el telescopio Kaj Strand Astrometric Reflector de 1,55 metros en la Estación Flagstaff del observatorio en Arizona.

En dos años más New Horizons, el 14 de julio de 2015, la nave pasará a solo 12.500 km de la superficie de Plutón y podremos ver imágenes mucho más interesantes de este sistema.

Fuente: New Horizons

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