Hubble descubre una nueva luna de Plutón

Un equipo de astrónomos que usan el Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA ha descubierto una quinta luna orbitando el helado planeta enano Plutón.

Esta imagen del telescopio Hubble muestra clas cinco lunas conocidas que orbitan Plutón. Crédito: NASA, ESA, y M. Showalter (Instituto SETI).

Se estima que la luna recién descubierta de Plutón, visible como una mota de luz en las imágenes del Hubble, tiene una forma irregular y entre 10 y 25 kilómetros de diámetro. Se encuentra en una órbita circular de 95.000 kilómetros de diámetro alrededor de Plutón, y se piensa que está en el mismo plano que las otras lunas conocidas del planeta enano.

“Las lunas forman un conjunto de órbitas perfectamente anidadas, algo parecido a las muñecas rusas”, dijo Mark Showalter del Instituto SETI en Mountain View, Estados Unidos, líder del equipo científico que descubrió la nueva luna.

El equipo está intrigado de que un planeta tan pequeño pueda tener una colección de satélites tan compleja. El nuevo descubrimiento proporciona pistas adicionales para desentrañar cómo se formó y evolucionó el sistema de Plutón. La teoría más aceptada es que todas las lunas son vestigios de una colisión entre Plutón y otro gran objeto del cinturón de Kuiper hace miles de millones de años.

La luna más grande de Plutón, Caronte, fue descubierta en 1978. Las observaciones de Hubble en 2006 revelaron dos pequeñas lunas adicionales, Nix e Hidra. En 2011 otra luna, conocida como P4, fue descubierta en los datos de Hubble.

La última luna, designada provisionalmente como S/2012 (134340) 1, o P5, fue detectada en nueve diferentes conjuntos de imágenes tomadas por la Cámara de Campo Amplio 3 del telescopio Hubble el 26, 27 y 29 de junio, y el 7 y 9 de julio de 2012.

New Horizons, una sonda de la NASA, se encuentra actualmente viajando hacia Plutón y tiene un sobrevuelo a alta velocidad programado para 2015. Nos enviará las primeras imágenes detallas del sistema de Plutón, que es tan pequeño y lejano que incluso Hubble puede ver apenas los rasgos más grandes en su superficie.

En los años posteriores al sobrevuelo de Plutón realizado por New Horizons, los astrónomos planean usar la visión infrarroja del Telescopio Espacial James Webb de NASA/ESA/CSA para realizar observaciones de seguimiento. El telescopio James Webb será capaz de estudiar la química de la superficie de Plutón, sus lunas, y muchos otros cuerpos que se encuentran en el lejano cinturón de Kuiper junto con Plutón.

Fuente: Space Telescope

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