¿Impactará un cometa a Marte en 2014?

Cometa C/2013 A1 y Marte

Simulación del paso del cometa C/2013 A1 cerca de Marte. Crédito: Ian Musgrave.

Hay una remota posibilidad de que un cometa recientemente descubierto pueda estar en ruta de colisión con Marte. Los astrónomos aún se encuentran determinando la trayectoria del cometa, conocido como C/2013 A1 (Siding Spring), pero pasará como mínimo muy cerca del Planeta Rojo en octubre de 2014. “Incluso si no colisiona se verá muy bien desde la Tierra, y espectacular desde Marte”, escribió el astrónomo amateur australiano Ian Musgrave, “probablemente un cometa de magnitud -4 visto desde la superficie de Marte”.

El cometa fue descubierto a comienzos de 2013 por el “cazador de cometas” Robert McNaught en el Observatorio de Siding Spring en Nueva Gales del Sur, Australia. Según una discusión en el foro IceInSpace de astronomía aficionada, cuando inicialmente se realizó el descubrimiento, los astrónomos del Catalina Sky Survey en Arizona examinaron sus observaciones para encontrar imágenes “prerecuperadas” del cometa obtenidas el 8 de diciembre de 2012. Estas observaciones situaron la trayectoria orbital del cometa C/2013 A1 justo en la órbita de Marte el 19 de octubre de 2014.

Sin embargo, ahora, después de 74 días de observaciones, el experto en cometas Leonid Elenin señala que los cálculos actuales sitúan la aproximación más cercana del cometa a una distancia de 109.200 km, o 0,00073 UA (unidades astronómicas) de Marte en octubre de 2014. Este paso cercano tiene a muchos preguntándose si alguno de los orbitadores (o rovers) que se encuentran en Marte será capaz de obtener imágenes de alta resolución del cometa cuando se acerque.

Pero como señala Ian O’Neill de Discovery Space, dado que el cometa apenas ha sido observado durante 74 días (hasta ahora), es difícil para los astrónomos estimar la ubicación precisa del cometa en 20 meses más. “El cometa C/2013 A1 puede pasar a una distancia muy segura de 0,008 UA”, escribió Ian, “pero en el otro extremo, su paso orbital podría poner a Marte directamente en su camino. En el momento de máxima aproximación (o impacto) a Marte, el cometa se desplazará a una vertiginosa velocidad de 35 millas por segundo (126.000 millas por hora)”.

Elenin dijo que debido a que C/2013 A1 es un cometa que se mueve con órbita hiperbólica y retrógrada, su velocidad con respecto al planeta será muy alta, de aproximadamente 56 km/s. “Con la estimación actual de la magnitud absoluta del núcleo, M2 = 10,3, lo que podría indicar un diámetro de hasta 50 km, ¡la energía del impacto podría alcanzar el equivalente a unos asombrosos 2×10¹º megatones!”.

Un impacto de esta magnitud generaría un cráter de 500 km de diámetro y 2 km de profundidad, dijo Elenin.

Si bien el masivo cometa Shoemaker-Levy 9 (de 15 km de diámetro) que colisionó con Júpiter en 1994 fue espectacular observado desde la órbita de la Tierra por el Telescopio Espacial Hubble, un evento como el impacto de C/2013 A1 contra Marte superaría todos los límites.

Los astrónomos mantendrán sus ojos sobre este cometa, y refinarán sus mediciones conforme obtengan más datos. Puedes ver los parámetros orbitales disponibles hasta ahora en este sitio web de JPL.

Fuente: Universe Today

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  • Gustavo Salvador

    Velocidad de 56 Km/seg? wao… ese cometa es un asesino suelto en este vecindario espacial jejeje

    La verdad que a mi me gustaria que impactara contra Marte, por el hecho de poder presenciar (no directamente) algo asi, seria un fenomeno sin precedentes y podemos estudiar con mas exactitud las consecuencas del choque de un cometa en un planeta rocoso