InSight será la nueva misión de la NASA para estudiar Marte

Ilustración artística del aterrizador InSight. Crédito: NASA/JPL.

La próxima misión planetaria de bajo costo de la NASA aterrizará una sonda en Marte en 2016 para estudiar por qué el Planeta Rojo tomó un camino evolutivo tan diferente del que tomó la Tierra.

La nueva misión, llamada InSight, intentará determinar si el núcleo de Marte es líquido o sólido, y por qué la corteza del Planeta Rojo no parece estar compuesta de placas tectónicas como lo está la Tierra. Dicha información podría ayudar a los científicos a comprender mejor cómo se forman y evolucionan los planetas rocosos, dijeron los investigadores.

“InSight llegará al ‘corazón’ de la naturaleza del interior y estructura de Marte, bien debajo de las observaciones que hemos sido capaces de hacer desde órbita o la superficie”, dijo John Grunsfeld, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA, en un comunicado.

Una misión a Marte de bajo costo

InSight (Interior exploration using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport) es la última de las misiones de tipo Discovery de la NASA, y su costo tendrá un tope de $425 millones de dólares (excluyendo el vehículo de lanzamiento).

La misión será dirigida por Bruce Banerdt del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. Está programado que Insight sea lanzada en marzo de 2016 y ponga un aterrizador en Marte en septiembre de ese año para comenzar su misión científica de dos años.

El módulo de aterrizaje portará cuatro instrumentos, los que determinarán el eje de rotación de Marte y medirán las ondas sísmicas y el calor que fluye por y desde el interior del planeta. Además, la sonda tendrá un brazo robótico y dos cámaras, dijeron los investigadores.

InSight venció a los dos otros finalistas para convertirse en la 12° misión Discovery de la NASA. Los otros dos aspirantes eran Comet Hopper, que habría aterrizado múltiples veces en un cometa para estudiar cómo cambiaba el cuerpo en su viaje alrededor del Sol, y TiME (Titan Mare Explorer).

TiME habría descendido en los mares de metano-etano de Titán, la enorme luna de Saturno, proporcionando la primera exploración directa de un océano fuera de la Tierra.

Los tres finalistas ofrecían un gran potencial científico, dijeron los funcionarios. Sin embargo, InSight se basa en la tecnología usada en la misión Phoenix Lander de la NASA, que confirmó la presencia de hielo de agua subsuperficial cerca del polo norte marciano en 2008.

Esta herencia –junto con contribuciones clave sobre instrumentos científicos de parte de las agencias espaciales de Francia y Alemania- ayudó a inclinar la balanza a favor de InSight, persuadiendo a la NASA de que la misión podría mantenerse dentro de un presupuesto relativamente bajo.

“Uno de los factores importantes para Comet Hopper y TiME, sabes, fueron los riesgos en el costo; costo y riesgos previstos”, dijo Grunsfeld.

“La misión InSight tenía la probabilidad más alta –por el margen suficiente que la distinguía- de que realmente podría ser lograda bajo las limitaciones de costo que tenemos, y según lo previsto”, añadió Grunsfeld. “No creo que sea necesario decir que en la actual situación fiscal este es un elemento muy importante, estando todo lo demás en igualdad de condiciones, como lo estuvieron”.

De vuelta al Planeta Rojo

La selección de InSight puede ayudar a reafirmar la dedicación de la NASA a la exploración de Marte a pesar de los recientes problemas financieros. El presupuesto federal de la Casa Blanca propuesto para 2013 disminuye los esfuerzos de ciencia planetaria de la agencia en un 20%, recortando gran parte del presupuesto del programa de Marte.

Como resultado, la NASA abandonó la misión ExoMars dirigida por la ESA –cuyo objetivo es lanzar un orbitador y un rover al Planeta Rojo en 2016 y 2018, respectivamente- y comenzó a reducir su programa de exploración de Marte.

“La exploración de Marte es una alta prioridad para la NASA, y la selección de InSight garantiza que continuaremos revelando los misterios del Planeta Rojo y sentará las bases para una futura misión humana allí”, dijo en un comunicado Charles Bolden, administrador de la NASA.

Fuente: SPACE

Related Posts Plugin for WordPress, Blogger...