La lista de exoplanetas potencialmente habitables aumenta a cinco

Ilustración artísticas de los exoplanetas potencialmente habitables según el PHL. Actualizado al 20 de julio de 2012. El número bajo cada planeta indica su índice de similitud con la Tierra. Crédito: Catálogo de Exoplanetas Habitables, PHL.

Nuevos datos sugieren la confirmación del exoplaneta Gliese 581g y el mejor candidato hasta ahora de un exoplaneta potencialmente habitable. La estrella cercana Gliese 581 es conocida por tener cuatro planetas, cuyo planeta más exterior, Gliese 581d, ya se sospechaba que puede ser habitable. Será la primera vez que se tiene evidencia de dos potenciales exoplanetas habitables que orbitan la misma estrella. Gliese 581g será incluido junto a Gliese 667Cc, Kepler-22b, HD 85512b y Gliese 581d, en el Catálogo de Exoplanetas Habitables del Laboratorio de Habitabilidad Planetaria (PHL) de la Universidad de Puerto Rico en Arecibo, formando parte de los mejores cinco objetos de interés en la búsqueda de planetas similares a la Tierra.

Las dudas sobre la existencia de Gliese 581g aparecieron sólo dos semanas después de su anuncio el 29 de septiembre de 2010 realizado por los astrónomos del Sondeo de Exoplanetas Lick-Carnegie. Los científicos del Equipo HARPS del Observatorio de Ginebra, que descubrió los cuatro planetas alrededor de Gliese 581 conocidos con anterioridad, no fueron capaces de detectar a Gliese 581g en sus propios datos, que incluían observaciones adicionales. Los análisis detallados realizados por otros científicos también cuestionaron la existencia de Gliese 581g en los últimos dos años.

Ahora, los descubridores originales de Gliese 581g, dirigidos por Steven S. Vogt de la Universidad de California en Santa Cruz, presentan un nuevo análisis con un conjunto extendido de datos del instrumento HARPS que muestra más evidencia prometedora sobre su existencia. El nuevo análisis refuerza su suposición original de que todos los planetas alrededor de Gliese 581 se encuentran en órbitas circulares y no elípticas como se creía. Es bajo este probable supuesto que la señal de Gliese 581g aparece en los nuevos datos.

“Esta señal tiene una probabilidad de ser falsa alarma menor al 4 por ciento y es consistente con un planeta de una masa de, al menos, 2,2M [masas terrestres], que orbita justo en la zona habitable de la estrella a 0,13 UA, donde la existencia de agua líquida en las superficies planetarias es una posibilidad clara”, dijo Vogt.

Con base en los nuevos datos, Gliese 581g probablemente tiene un radio no superior a 1,5 veces el de la Tierra. Recibe aproximadamente la misma cantidad de luz que la Tierra recibe del Sol debido a su cercana posición orbital alrededor de una débil estrella enana roja. Estos factores se combinan para hacer de Gliese 581g el planeta más similar a la Tierra conocido con un Índice de Similitud a la Tierra –una medición de semejanza a la Tierra que va desde cero a uno- de 0,92 y superior al del anterior candidato con mejor índice Gliese 667Cc, descubierto el año pasado.

“La controversia alrededor de Gliese 581g continuará y decidimos incluirlo a nuestro catálogo principal basados en la nueva evidencia significativa presentada, y hasta que se sepa más acerca de la arquitectura de este interesante sistema estelar”, dijo Abel Méndez, Director del PHL.

Los cinco planetas incluidos en el catálogo son del tipo conocido como súper-Tierra, con masas estimadas que se encuentran entre dos y diez veces la de la Tierra.

Los autores del estudio original son Steven S. Vogt, UCO/Observatorio Lick, UCSC; Paul Butler, Departamento de Magnetismo Terrestre, Institución Carnegie; y Nader Haghighipour del Instituto de Astronomía y del Instituto de Astrobiología de la NASA. Su investigación fue publicada en línea el 20 de julio de 2012 en la revista Astronomical Notes.

Fuente: PHL

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