Lo que tienes que saber sobre las Voyager

Ilustración artística de una Voyager. Crédito: NASA.

El pasado 20 de agosto se cumplieron 35 años desde el lanzamiento de la primera de las dos sondas Voyager de la NASA, que aún se mantienen operativas y gozando de buena salud conforme se alejan del Sol y los científicos esperan impacientes su ingreso al espacio interestelar.

Aquí hay una lista de algunas cosas que debes saber sobre la misión de las naves Voyager:

Lanzamiento

La Voyager 2 fue lanzada el 20 de agosto de 1977 desde Cabo Cañaveral, Florida, a bordo de un cohete Titan-Centaur. El 5 de septiembre fue lanzada la Voyager 1, también desde Cabo Cañaveral y a bordo de un cohete Titan-Centaur.

Tour planetario

Entre ambas, Voyager 1 y 2, exploraron todos los planetas gigantes del Sistema Solar exterior: Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno; 48 de sus lunas; y los sistemas de anillos y campos magnéticos que aquellos planetas poseen.

La aproximación más cercana a Júpiter ocurrió el 5 de marzo de 1979 para Voyager 1; el 9 de julio de 1979 para Voyager 2.

La aproximación más cercana a Saturno ocurrió el 12 de noviembre de 1980 para Voyager 1; el 25 de agosto de 1981 para Voyager 2.

La aproximación más cercana a Urano ocurrió el 24 de enero de 1986 para Voyager 2.

La aproximación más cercana a Neptuno ocurrió el 25 de agosto de 1989 para Voyager 2.

La nave espacial más lejana

Las sondas Voyager serán la tercera y cuarta nave espacial que vuelan más allá de los planetas del Sistema Solar. Las Pioneer 10 y 11 precedieron a las Voyager en la superación de la atracción gravitatoria del Sol, pero el 17 de febrero de 1998, Voyager 1 pasó a la Pioneer 10 para convertirse en el objeto de fabricación humana más lejano en el espacio.

La operación más prolongada

Voyager 2 se convirtió el 13 de agosto de 2012 en la nave espacial que ha operado más tiempo, sobrepasando a la Pioneer 6, que fue lanzada el 16 de diciembre de 1965 y envió su última señal a la Red de Espacio Profundo de la NASA el 8 de diciembre de 2000. (Operó durante 12.758 días.)

El Disco de Oro

Ambas naves Voyager llevan un saludo para cualquier forma de vida que las encontrase. El mensaje es transportado por un disco fonográfico; un disco de cobre de 12 pulgadas cubierto de oro, que contiene sonidos e imágenes seleccionadas para retratar la diversidad de la vida y cultura en la Tierra. Los contenidos del disco fueron seleccionados por un comité presidido por Carl Sagan de la Universidad Cornell, para la NASA. El Dr. Sagan y su equipo escogieron 115 imágenes y una variedad de sonidos naturales. Para esto, añadieron selecciones musicales de diferentes culturas y épocas, y saludos de la gente de la Tierra en cincuenta y cinco lenguajes.

Estado actual

A marzo de 2012, Voyager 1 se encontraba a una distancia de 17.900 millones de kilómetros (119,9 UA) del Sol.

Voyager 2 estaba a una distancia de 14.700 millones de kilómetros (98,3 UA).

Voyager 1 se aleja del Sistema Solar a una velocidad aproximada de 3,6 UA por año; Voyager 2, a aproximadamente 3,3 UA por año.

Actualmente hay cinco equipos de investigación científica participando en la Misión Interestelar. Ellos son:

  1. Investigación del campo magético
  2. Investigación de las partículas cargadas de baja energía
  3. Investigación de rayos cósmicos
  4. Investigación de plasma (sólo Voyager 2)
  5. Investigación de ondas de plasma

Cinco instrumentos a bordo de las Voyager apoyan directamente las cinco investigaciones científicas. Los cinco instrumentos son:

  1. Instrumento de campo magnético (MAG)
  2. Instrumento de partículas cargadas de baja energía (LECP)
  3. Instrumento de rayos cósmicos (CRS)
  4. Instrumento de plasma (PLS)
  5. Instrumento de ondas de plasma (PWS)

En la Voyager 1 hay un instrumento más recolectando datos, pero no hay una investigación científica oficial asociada con él: Subsistema de espectrómetro ultravioleta (UVS).

Frente de choque de terminación

Voyager 1 cruzó el frente de choque de terminación en diciembre de 2004 a aproximadamente 94 UA del Sol, mientras que Voyager 2 lo cruzó en agosto de 2007 a unas 84 UA. Actualmente, ambas sondas se encuentran explorando la heliofunda (zona existente entre el frente de choque de terminación y la heliopausa).

La heliopausa

Aunque la ubicación exacta de la heliopausa (punto en que el viento solar se une al medio interestelar, límite de la heliosfera) es desconocida, se ha estimado que las Voyager podrían alcanzar esta entrada al espacio interestelar 10 años después de cruzar el frente de choque de terminación.

Fuente: Voyager

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Felipe Campos

Acerca de Felipe Campos

Ingeniero en Informática. Atraído desde pequeño por la ciencia, y aficionado a la astronomía desde hace algunos años. Con el tiempo que dispone, intenta acercar esta ciencia a la gente, ya sea mediante la publicación de artículos o de eventos y actividades astronómicas en Chile. Traductor de ESOcast para el Observatorio Europeo Austral.