Los exoplanetas más increíbles

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Cronología de la Misión Kepler. La búsqueda de planetas del tamaño de La Tierra en la zona habitable de las estrellas continúa.
Crédito: NASA

El término ‘exoplaneta’ se aplica a cualquier planeta fuera de nuestro sistema solar. Hasta la fecha se han identificado 4.225 entre planetas confirmados y candidatos a planeta (según exoplanets.org).

De los miles de planetas que conocemos, algunos de ellos son increíblemente extraños comparados a lo que estamos acostumbrados a ver en nuestro sistema solar.Aquí van algunos exoplanetas con características muy peculiares:

  • Kepler-78b

El hecho más sorprendente sobre Kepler-78b es que ni siquiera debería existir, de acuerdo a nuestro actual conocimiento sobre la formación planetaria. Está extremadamente cerca de su estrella, a solo 900.000 km. A modo de comparación, Mercurio sólo está a 45,9 millones de km del Sol en el punto más cercano de su órbita. Con esa proximidad, no está claro como el planeta pudo haberse formado cuando la estrella era mucho más grande en el momento de la formación del planeta. Con su distancia actual, podría significar que se formó dentro de la estrella, lo cual es imposible hasta dónde sabemos.

El planeta en sí es ligeramente más grande que La Tierra, a pesar de que las condiciones superficiales son marcadamente diferentes. La temperatura en superficie se estima en 2.400º C, lo cual es cerca de nueve veces más caliente que la temperatura de Venus. Desafortunadamente para Kepler-78b, es probable que la atracción gravitacional de la estrelle lo empuje gradualmente más y más cerca de la misma y lo consuma totalmente en los próximos 3 mil millones de años.

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Kepler-78b: Comparación con el tamaño de La Tierra.
Crédito: David A. Aguilar (CfA)

  • WASP-12b

Mientras que a Kepler-78b le quedan 3 mil millones de años más antes de ser consumido por su estrella, el proceso ya está en marcha para WASP-12b. Este exoplaneta está siendo arrastrado activamente por su estrella, para deleite de los astrónomos que pueden observar el proceso. Tanto material ha sido arrastrado fuera del planeta que este ha sido estirado hasta una forma ovalada. Los astrónomos han estimado que WASP-12b tiene alrededor de 10 millones de años más hasta que sea completamente destrozado por su estrella.

El planeta es descrito como un ‘Júpiter caliente’ ya que es un planeta gaseoso un 40% más grande que Júpiter. Actualmente está tan cerca de su estrella que sólo tarda 1,1 días terrestres en completar una órbita completa. La estrella, WASP-12, es una estrella de tipo G como nuestro Sol. Está localizada a 800 años luz de distancia en la Constelación del Auriga.

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Concetp artístico del exoplaneta WASP-12b.
Crédito: NASA/ESA/G. Bacon

  • TrES-2b

TrES-2b ha sido llamado el ‘planeta oscuro’ porque no refleja la luz. Si fuésemos capaces de verlo directamente, sería como mirar una bola negra como el carbón. A 1.000º C, el planeta es muy caliente para tener nubes, lo que ayudaría a reflejar la luz de la estrella.  Otros planetas oscuros solo reflejan el 10% de la luz de su estrella, pero TrES-2b solo refleja el 1%, convirtiéndolo en el planeta más oscura jamás descubierto.

¿Por qué es TrES-2b tan oscuro? Los científicos no están muy seguros. Por ahora, la mejor hipótesis es que la mayor parte de la composición del planeta es algo como sodio o potasio, los cuales absorben la luz. Este oscuro mundo está localizado a 75o años luz de distancia en la Constelación del Dragón.

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Concepto artístico de TrES-2b.
Los reflejos rojos son áreas de gas sobrecalentado.
Crédito: David A. Aguilar (CfA)

  • HD 189733b

HD 189733b es bastante emocionante. Está relativamente cerca, a sólo 63 años luz. Es también el primer exoplaneta que tiene un color determinado y que resultó ser un planeta bastante azul, como La Tierra. Sin embargo, a diferencia de La Tierra, HD 189733b es un gigante gaseoso con una temperatura que alcanza unos sofocantes 1.000º C. El clima se vuelve más extremo porque la intensa presión y la temperatura convierte las partículas de silicato en cristal en la atmósfera, que luego llueven. Como si no sonara suficientemente peligroso, se han estimado ráfagas de viento de 7.000 km/h que realmente azota esas partículas por todos lados.

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Ilustración de HD 189733b.
Crédito: NASA/ESA/M. Kornmesser

  • 55 Cancri e

55 Cancri e tiene el doble de tamaño de La Tierra pero es cerca de 8 veces más masivo y el doble de denso. El pasado otoño, los investigadores dedujeron que gran parte de la masa del planeta era carbono. Debido a la presión y la temperatura superficial de 2.700º C muy bien podría estar formado de diamante. Está tan cerca de su estrella que sólo tarda 18 horas en completar una órbita.

55 Cancri e está solo a 40 años luz de distancia de nosotros, en la Constelación de Cáncer. Su estrella tiene mucho más carbono que nuestro Sol, por lo que podría resultar demasiado sorprendente que el planeta también fuese rico en carbono. Desde este punto, no cuesta mucho asumir que los otros cuatro planetas conocidos en ese sistema solar también tendrán un alto contenido en carbono.

Debido a esas condiciones extremas, los astrónomos no creen que 55 Cancri e tenga atmósfera, haciéndolo un pobre candidato para la posibilidad de vida. Sin embargo, está lo suficientemente cerca como para que los astrónomos lo usen para formular hipótesis sobre la formación planetaria.

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Concepto artístico de 55 Cancri e.
Crédito: NASA/JPL-Caltech

  • PSR B1620-26b

Apodado ‘Matusalén’, PSR B1620-26b es el exoplaneta más antiguo conocido. El sistema solar se formó aproximadamente hace 12,7 mil millones de años, cuando la Vía Láctea estaba en su infancia. Está localizado en la Constelación Escorpio a 12.400 años luz.

Matusalén orbita dos estrellas binarias y las rodea en  una órbita circumbinaria. Como si la edad de Matusalén no fuese lo suficientemente interesante, el hecho de que orbita dos estrellas muertas es bastante inusual. Una de las estrella es un pulsar y la otra es una enana blanca. Matusalén fue encontrado en un denso cúmulo estelar y los astrónomos inicialmente pensaron que podría ser una estrella, y sería considerado una enana marrón. Las mediciones de Hubble confirmarían que Matusalén es un planeta, y que sigue siendo el más antiguo que hemos descubierto.

  • TrES-4

Localizado a 1.400 años luz en la Constelación de Hércules, TrES-4 es el exoplaneta más grande descubierto hasta ahora. A pesar de que tiene más de 1,7 veces el tamaño de Júpiter, tiene una densidad extremadamente baja y es catalogado como un planeta ‘hueco’. La densidad del planeta es casi la misma que el corcho. Los astrónomos atribuyen esto al extremo calor de 1.260º C debido a la proximidad a su estrella. A sólo 7,2 millones de km de su sol, TrES-4 es capaz de completar una órbita en tres días terrestres.

  • Gliese 436 b

A 30 años luz en la Constelación de Leo, Gliese 436 b es un planeta que es casi tan masivo como Neptuno. El planeta está cubierto de un ardiente hielo, a pesar de que el hielo no es como nada a lo que estamos acostumbrados. La extrema presión del planeta fuerza al agua a permanecer en estado sólido, a pesar de que la temperatura excede de los 300º C. La capa externa de agua sólida es sobrecalentada y se escapa como vapor de agua. El agua tiene más de 10 estados sólidos, sin incluir el hielo común. En su posición actual, el agua no habría sido capaz de condensar hacia abajo en un sólido, lo que indica que migró hacia su sol después de su formación.

Fuente: IFLSCIENCE

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  • Felipe Ángeles

    Uy, y que se fusilan la nota de IFLS. Mal!

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