Los planetas errantes podrían moverse a una fracción de la velocidad de la luz

Ilustración artística de un planeta errante moviéndose a través del espacio interestelar. Se puede observar un volcán que sugiere que placas tectónicas activas podrían mantener cálido al planeta. Crédito: David A. Aguilar (CfA).

Hace siete años, los astrónomos se sorprendieron cuando descubrieron la primera estrella que se daba a la fuga escapando de nuestra galaxia a una velocidad de 2,5 millones de kilómetros por hora. El descubrimiento intrigó a los teóricos, quienes se preguntaron: Si una estrella puede ser expulsada a una velocidad tan extrema, ¿podría ocurrirle lo mismo a los planetas?

Una nueva investigación demuestra que la respuesta es sí. Los planetas errantes no sólo existen, sino que algunos de ellos se mueven a través del espacio a una fracción de la velocidad de la luz; hasta a 48 millones de kilómetros por hora.

“Estos veloces planetas serían unos de los objetos más rápidos en nuestra galaxia. Si vivieses en uno de ellos, estarías prófugo en un paseo salvaje desde el centro de la galaxia hacia el Universo”, dijo el astrofísico Avi Loeb del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica.

“Además de las partículas subatómicas, no sé de nada que deje nuestra galaxia tan rápido como estos planetas errantes”, añadió el autor principal Idan Ginsburg del Dartmouth College.

Tales mundos, llamados planetas hiperveloces, se producen de la misma manera que las estrellas hiperveloces. Un sistema estelar binario vaga demasiado cerca del agujero negro supermasivo en el centro galáctico. Las intensas fuerzas gravitatorias separan las estrellas unas de otras, expulsando una a gran velocidad mientras que la otra es capturada en órbita alrededor del agujero negro.

Para este estudio, los investigadores simularon lo que ocurriría si cada estrella tuviese un planeta o dos en órbitas cercanas. Descubrieron que la estrella eyectada podría llevar sus planetas consigo durante el viaje. La segunda estrella, cuando es capturada por el agujero negro, podría ser despojada de sus planetas y ser lanzados a la gélida oscuridad del espacio interestelar a enormes velocidades.

Un planeta hiperveloz típico sería catapultado a una velocidad de 10 a 16 millones de kilómetros por hora. Sin embargo, una pequeña fracción de ellos podría alcanzar velocidades mucho más altas bajo condiciones ideales.

Los instrumentos actuales no pueden detectar un planeta hiperveloz solitario dado que son tenues, lejanos, y muy raros. No obstante, los astrónomos podrían detectar un planeta orbitando una estrella hiperveloz cercana observando cómo disminuye ligeramente el brillo de la estrella cuando el planeta cruza de frente en un tránsito.

Para que una estrella hiperveloz lleve un planeta consigo, este planeta tendría que encontrarse en una órbita pequeña. Por lo tanto, la probabilidad de ver un tránsito sería relativamente alta, aproximadamente de un 50%.

“Con una probabilidad de uno en dos de ver un tránsito, si una estrella hiperveloz tuviese un planeta, tiene mucho sentido observarlo”, dijo Ginsburg.

Finalmente, tales mundos escaparán de la Vía Láctea y viajarán a través del vacío intergaláctico.

“Las agencias de viaje que publiciten viajes en planetas hiperveloces podrían resultar atractivas para personas especialmente aventureras”, añadió Loeb.

La investigación será publicada en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, en un artículo escrito por Idan Ginsburg, Avi Loeb, y Gary Wegner (Dartmouth College).

Fuente: CfA

Felipe Campos

Acerca de Felipe Campos


Estudiante de Ingeniería Informática. Atraído desde pequeño por la ciencia, y aficionado a la astronomía desde hace algunos años. Autodidacta en esta ciencia que, con el tiempo que dispone, intenta acercar un poco a la gente, ya sea mediante la publicación de artículos o de eventos y actividades astronómicas en Chile. Traductor de ESOcast para el Observatorio Europeo Austral.

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