Los planetas ‘solitarios’ pueden ser más comunes que las estrellas

Concepción artística que ilustra un planeta similar a Júpiter vagando en la oscuridad del espacio. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Nos ha tocado vivir en un sistema solar donde todo parece estar bien puesto en su lugar. El Sol, los planetas, lunas, asteroides, cometas… todos girando y viajando a través del espacio en forma relativamente ordenada. Pero puede que este no siempre sea el caso; algunas veces los planetas pueden ser expulsados de su sistema solar, desterrados para vagar en el espacio interestelar sin su estrella. Y estos “planetas huérfanos” pueden ser mucho más numerosos de lo que se pensaba.

Los investigadores estudiaron eventos de microlente cerca de la parte central de nuestra galaxia durante 2006 y 2007 e identificaron 10 mundos huérfanos del tamaño de Júpiter a entre 10.000 y 20.000 años-luz de distancia. Basados en la cantidad de planetas identificados y el área estudiada, estiman que podría, literalmente, haber cientos de miles de millones de estos planetas solitarios vagando en nuestra galaxia… justo dos veces la cantidad de estrellas existentes.

“A pesar de que los planetas libres de estrellas habían sido predichos, finalmente han sido detectados, lo que tiene importantes implicaciones para los modelos de formación y evolución planetaria”, dijo Mario Pérez, científico del programa de exoplanetas en las Oficinas Centrales de la NASA en Washington.

Del comunicado de la NASA:

Observaciones previas detectaron un puñado de objetos similares a planetas flotando libres dentro de cúmulos de formación estelar, con masas de tres veces la de Júpiter. Pero los científicos sospechan que es más probable que los cuerpos gaseosos se formen como estrellas que como planetas. Estas pequeñas y tenues esferas, llamadas enanas marrones, crecen del colapso de bolas de gas y polvo, pero carecen de la masa suficiente para encender su combustible nuclear y brillar con luz estelar propia. Se cree que las enanas marrones más pequeñas tienen aproximadamente el tamaño de grandes planetas.

Por otra parte, es probable algunos planetas sean eyectados desde sus turbulentos sistemas solares primitivos debido a encuentros gravitacionales cercanos con otros planetas o estrellas. Sin una estrella para orbitar, estos planetas se moverían a través de la galaxia como lo hacen el Sol u otras estrellas, en órbitas estables alrededor del centro de la galaxia. El hallazgo de 10 Júpiter solitarios apoya el escenario de la eyección, aunque es posible que ambos mecanismos sean los responsables.

“Si los planetas libres se formaran como estrellas, esperaríamos ver sólo uno o dos de ellos en nuestro estudio en lugar de 10″, dijo David Bennett, coautor del estudio. “Nuestros resultados sugieren que los sistemas planetarios a menudo se vuelven inestables, con los planetas siendo expulsados de sus lugares de nacimiento”.

El estudio no fue capaz de resolver planetas más pequeños que Saturno, pero se cree que es probable que existan más planetas pequeños del tamaño de la Tierra que grandes del tamaño de Júpiter.

El estudio fue dirigido por Takahiro Sumi de la Universidad de Osaka en Japón, y apareció en la edición del 19 de mayo de la revista Nature.

La siguiente animación ilustra la técnica usada para hallar estos planetas solitarios.

Fuente: Universe Today

Felipe Campos

Acerca de Felipe Campos


Estudiante de Ingeniería Informática. Atraído desde pequeño por la ciencia, y aficionado a la astronomía desde hace algunos años. Autodidacta en esta ciencia que, con el tiempo que dispone, intenta acercar un poco a la gente, ya sea mediante la publicación de artículos o de eventos y actividades astronómicas en Chile. Traductor de ESOcast para el Observatorio Europeo Austral.

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