La NASA evalúa un nuevo enfoque para explorar Marte

Spirit, sol 476

Mosaico de las “huellas” de Spirit en Marte. Imágenes tomadas el 5 de mayo de 2005. Crédito: NASA/JPL.

La NASA está considerando una nueva forma de estudiar Marte.

Desde la década de 2020, los científicos que participan en las misiones de la agencia a Marte podrían dejar de diseñar y construir sus propias cargas altamente especializadas para explorar el Planeta Rojo. En lugar de eso, los científicos planetarios podrían verse más como esos astrónomos que usan grandes telescopios: solicitando tiempo para usar una nave espacial construida con un conjunto genérico de instrumentos científicos.

El cambio propuesto se ve incentivado por el menguante interés de la NASA en Marte. La prolongada serie de sondas de la agencia está llegando a su fin, mientras que los intereses internacionales y comerciales están en aumento. A mediados de la próxima década, es igual de probable que las misiones de Europa, China, Emiratos y SpaceX estén en Marte al igual que las de la NASA.

Jim Watzin, jefe del programa de exploración de Marte de la NASA en Washington DC, sugirió este nuevo enfoque el 6 de octubre en una reunión virtual de un grupo asesor para el Planeta Rojo. “La era que todos conocemos, amamos y abrazamos está realmente llegando a su fin”, dijo. “Es importante reconocer que el futuro no será igual que el pasado”.

A lo largo de la década de 2000, la NASA envió una lluvia sostenida de naves a Marte, única por la gran cantidad de robots dirigidos a un objetivo planetario. Pero muchos han caducado y los que se mantienen operativos están envejeciendo. Los tres orbitadores de la NASA que siguen funcionando –Mars Odyssey, Mars Reconnaissance Orbiter y MAVEN– fueron lanzados en 2001, 2005 y 2013, respectivamente. El rover Opportunity tiene trece años y el rover Curiosity cinco.

Quizá lo más significativo es que la NASA solo tiene una nave espacial más programada en su programa de exploración de Marte, un vehículo que se lanzará en 2020 y cuya tarea es recolectar muestras para un retorno a la Tierra que aún no se ha programado. (La sonda geofísica InSight, prevista para ser lanzada en 2018, no fue desarrollada bajo los auspicios del programa de Marte de la NASA).

Todos los ojos sobre Marte

La NASA quiere comenzar a planificar una misión orbital en algún momento después de 2020. En junio, la agencia le pidió información a cinco empresas sobre qué tipo de orbitadores podrían construir y cuán rápido y económico podrían hacerlo. Cinco socios internacionales también dijeron que les gustaría participar, dijo Watzin.

Misiones a Marte

Misiones en Marte actuales y futuras. Crédito: Nature.

Ya se ha programado muchas misiones a Marte que no son de la NASA. En 2020, tanto la Agencia Espacial Europea como China planean lanzar rovers a Marte, mientras que Emiratos Árabes Unidos enviará un orbitador. SpaceX de Hawthorne, California, espera comenzar a enviar a Marte sus primeros módulos de aterrizaje Red Dragon desde 2018.

Este amplio contexto llevó a Watzin a proponer la nueva forma de operar las misiones a Marte. “No estoy tratando de arreglar algo que está roto”, dijo. “Estoy tratando de abrir la puerta a un mayor nivel de colaboración y participación del que tenemos hoy, considerando el hecho de que tendremos una mayor cantidad de actores involucrados en nuestras misiones”.

Bajo este nuevo enfoque basado en las instalaciones, los científicos podrían proponer llevar a cabo investigaciones usando uno o más instrumentos en una futura sonda, probablemente un orbitador. La NASA proporcionaría el tiempo de observación a propuestas específicas, como lo hacen los comités de asignación de telescopios al parcelar el tiempo para su uso. Esto sería diferente del enfoque actual, en que equipos individuales de científicos proponen, construyen y operan los instrumentos.

La propuesta de Watzin es un experimento, no un cambio oficial de la política de la NASA. “Ahora, la idea ahora necesita madurar”, dice Jeffrey Johnson, científico planetario del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en Laurel, Maryland, y director del grupo que organizó la reunión. “Aún es un poco temprano para saber cómo responderá la comunidad”.

Sin embargo, algunos investigadores ya se distancian. Alfred McEwen, científico planetario de la Universidad de Arizona en Tucson, señala que la cámara HiRISE del Mars Reconnaissance Orbiter ha tomado miles de imágenes de Marte a partir de solicitudes públicas. “Hemos conseguido hacer todas las cosas que [Watzin] ha descrito sin un nuevo paradigma”, dice McEwen, investigador principal de HiRISE. “Hemos distribuido operaciones, tenemos varios clientes, tenemos un instrumento con contribución extranjera. Por eso mi reacción inmediata a esta idea no fue muy positiva”.

Patrick McGovern, científico planetario del Instituto Lunar y Planetario en Houston, añade que la mayoría de los investigadores principales de instrumentos apoyan una red de colaboradores, incluyendo investigadores que inician sus carreras. “Lo que me preocupa es, ¿son los ahorros a expensas de apoyar un equipo?”.

Fuente: Nature

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Felipe Campos

Acerca de Felipe Campos

Ingeniero en Informática. Atraído desde pequeño por la ciencia, y aficionado a la astronomía desde hace algunos años. Con el tiempo que dispone, intenta acercar esta ciencia a la gente, ya sea mediante la publicación de artículos o de eventos y actividades astronómicas en Chile. Traductor de ESOcast para el Observatorio Europeo Austral.