Nueva herramienta podría ayudar a identificar vida extraterrestre

Espejos James Webb

Crédito de la imagen: David Higginbotham

La atmósfera terrestre es pesada, y esto es lo que evita que el agua se vaya evaporando hacia el espacio. Así que los astrónomos que buscan mundos alienígenas que puedan albergar vida también han estado buscando atmósferas pesadas.

Ahora, se ha encontrado una forma de medir la presión atmosférica de planetas distantes utilizando moléculas que se emparejan para formar moléculas más grandes llamadas dímeros, en este caso, dos moléculas de oxígeno, según una investigación publicada en Astrobiology.

Cuando un planeta pasa frente a su estrella, la luz estelar emite un brillo visible a través de la atmósfera del planeta y continúa a través del espacio hasta que nos alcanza. Los dímeros en la atmósfera absorben la luz como un filtro de color en la lente de una cámara, creando anomalías detectables cuando la presión atmosférica del planeta es de al menos 0.25 bares -lo suficientemente alto como para mantener abajo el agua líquida.

Para medir la presión del planeta, los investigadores medirán la fuerza de las señales utilizando el nuevo Telescopio Espacial James Webb, en cuanto esté operativo en 2018. Pero las señales son únicamente detectables si la atmósfera está bien oxigenada, y la única manera de que los conocen científicos cómo hacer una atmósfera oxigenada es con vida fotosintética.

Si los científicos encuentran dímeros de oxígeno en un planeta, significará presumiblemente que pueden no sólo haber descubierto un mundo con agua que podamos beber y un aire que podamos respirar, sino también un mundo vivo. Sin embargo, por ahora, toda la presión está en poner el Telescopio Espacial James Webb en órbita.

Fuente: Science

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