Una onda gigante detenida en la atmósfera de Venus

Venus visto por Akatsuki

Temperatura y radiación de Venus tomada por la sona Akatsuki. Crédito: Planet-C.

La sonda Akatsuki de la agencia espacial japonesa (Japan Aerospace Exploration Agency, JAXA) ha detectado una estructura enorme e inmóvil en la atmósfera de Venus, según desvela un nuevo estudio publicado en Nature Geoscience.

Se trata de un hecho difícil de explicar, dado que en la espesa atmósfera superior de Venus, las nubes de ácido sulfúrico se mueven a una velocidad de 100 metros por segundo, mucho más rápido que la rotación del planeta (donde un día dura más de lo que tarda en dar la vuelta al Sol). Sigue leyendo

2016 fue el año más cálido registrado hasta ahora

Temperaturas medias, 2012-2016

Temperaturas globales promedio entre 2012 y 2016. Crédito: NASA.

Las temperaturas superficiales de la Tierra en 2016 fueron las más cálidas desde que se iniciaron los registros en 1880, según análisis independientes llevados a cabo por la NASA y NOAA.

Las temperaturas globales promedio en 2016 fueron 0,99 grados Celsius más altas que el promedio de mediados del siglo XX. Esto hace que 2016 sea el tercer año consecutivo en establecer un nuevo récord de temperatura superficial global promedio. Sigue leyendo

Las variaciones lumínicas de KIC 8462852 podrían deberse a la destrucción de un planeta

Estrella consumiendo planeta rocoso

Ilustración artística de un planeta siendo desintegrado por su estrella. Foto: Universidad de Vanderbilt.

Después de una cena para muchas personas, puede tomar mucho tiempo limpiar todo. Las variaciones en el brillo de la estrella KIC 8462852 podrían ser causadas por una nube de escombros en órbita producida cuando la estrella engulló parciamente un planeta.

KIC 8462852 adquirió fama en 2015, cuando un equipo de astrónomos observó una serie de variaciones abruptas en su luminosidad, disminuyendo hasta 22% antes de volver a la normalidad. Sigue leyendo

La Luna se pudo formar mediante múltiples impactos

Formación de la Luna por impactos

Modelo de formación de la Luna mediante múltiples impactos. Crédito: Raluca Rufu et al./Nature Geoscience .

Una de las teorías más aceptadas sobre la formación de la Luna es que surgió por los restos que salieron de la colisión de un objeto gigante del tamaño de Marte, llamado Theia, contra la joven Tierra.

Sin embargo, investigadores del Instituto Weizmann de Ciencias (Israel) plantean ahora que no fue por la colisión de un solo objeto de gran tamaño, sino de varios más pequeños, hasta 20. Sigue leyendo

La NASA selecciona dos nuevas misiones para explorar asteroides

Lucy y Psyche

Ilustración artística de la sondas Lucy (izquierda) y Psyche (derecha). Crédito: SwRI y SSL/Peter Rubin.

La NASA ha seleccionado dos misiones que tienen el potencial de abrir nuevas ventanas hacia una de las primeras etapas en la historia del Sistema Solar; un tiempo menor a 10 millones de años después del nacimiento del Sol. Las misiones, conocidas como Lucy y Psyche, fueron escogidas de un grupo de cinco finalistas y pasarán a una fase de formulación de misión, con el objetivo de ser lanzadas en 2021 y 2023, respectivamente. Sigue leyendo

Una corriente en el núcleo terrestre

Corriente en el núcleo de la Tierra

Ilustración artística de una corriente en chorro en el núcleo terrestre y los satélites Swarm. Crédito: ESA.

Aunque las corrientes en chorro suelen asociarse con la atmósfera, gracias a una misión de la Agencia Espacial Europea (ESA) dedicada al campo magnético terrestre, los científicos acaban de descubrir una de estas corrientes, en plena aceleración, en las profundidades de nuestro planeta.

Lanzados en 2013, los tres satélites Swarm miden y analizan los distintos campos magnéticos terrestres, procedentes del núcleo, el manto, la corteza, los océanos, la ionosfera y la magnetosfera.

La combinación de todas estas señales forma el campo magnético que nos protege de la radiación cósmica y las partículas eléctricas que nos llegan a través del viento solar. Sigue leyendo

Observan la agitada adolescencia de galaxias similares a la Vía Láctea

Galaxias jóvenes

Cuatro jóvenes galaxias similares a la Vía Láctea (Arriba-izquierda: ZFOURGE CDFS 467; Arriba-derecha: ZFOURGE CDFS 4409; Abajo-izquierda: ZFOURGE CDFS; Abajo-derecha: ZFO,URGE CDFS 6497). La observación del monóxido de carbono se muestra en rojo. Crédito: ALMA (ESO/NAOJ/NRAO) C. Papovich; A. Angelich (NRAO/AUI/NSF); Telescopio Espacial Hubble NASA/ESA.

Las galaxias espirales como la Vía Láctea no siempre fueron remolinos bien formados como los que vemos en el Universo hoy. Los astrónomos creen que hace unos 8 a 10 mil millones de años, los progenitores de la Vía Láctea y demás galaxias espirales similares eran estructuras más pequeñas y menos organizadas, pero increíblemente ricas en material que sirve de alimento para las estrellas en formación. Tanto así, que probablemente hayan sido verdaderas fábricas que producían estrellas más rápido que en cualquier otro período del Universo.

Ahora, gracias al Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), los astrónomos encontraron indicios que respaldan su teoría. Tras estudiar cuatro jóvenes galaxias similares a la Vía Láctea observándolas como eran hace unos 9.000 millones de años, descubrieron que todas eran extraordinariamente ricas en gas de monóxido de carbono, un material conocido por propiciar la formación de estrellas. Sigue leyendo

Se determina que Próxima Centauri orbita el sistema binario Alfa Centauri

Órbita Próxima Centauri

Posición de la estrella Próxima Centauri alrededor del sistema binario Alfa Centauri durante los próximos milenios (graduaciones en miles de años). Crédito: P. Kervella (CNRS/U. de Chile/Observatoire de Paris/LESIA), ESO/DSS2, D. De Martin/M. Zamani.

El interés en Alfa Centauri, nuestro sistema solar más próximo, ha aumentando fuertemente desde el descubrimiento de Próxima b (el exoplaneta ubicado en zona habitable más cercano a la Tierra), dicho planeta orbita la tercera estrella del sistema, y que a su vez es la más cercana al Sol, Próxima Centauri.

Tres astrónomos, Pierre Kervella, Frédéric Thévenin y Christophe Lovis, han llegado a la conclusión de que las tres estrellas efectivamente forman un sistema único. En el siglo transcurrido desde su descubrimiento, la baja emisión de luz de Próxima Centauri ha hecho muy difícil medir la velocidad con la que se acerca o aleja de la Tierra. “Nuestro trabajo demostró que Próxima está unida gravitacionalmente a las estrellas Alfa Centauri A y B formando un sistema triple”, explica quien procesó la información espectroscópica, el Doctor Kervella, del Departamento de Astronomía de la Universidad de Chile . Sigue leyendo

¿Es la Tierra “prematura” desde una perspectiva cósmica?

Planetas habitables y enana roja

Ilustración artística de dos planetas habitables orbitando una estrella enana roja. Crédito: Christine Pulliam (CfA).

El Universo tiene 13.800 millones de años de edad, mientras que nuestro planeta se formó hace solo 4.500 millones de años. Algunos científicos piensan que este espacio de tiempo significa que la vida en otros planetas podría ser miles de millones de años más antigua que la de la Tierra. No obstante, un nuevo trabajo teórico sugiere que la vida actualmente existente es en realidad “prematura” desde una perspectiva cósmica.

“Si se pregunta ‘¿cuándo es más probable que surja la vida?’, se podría decir inocentemente ‘ahora’”, dice el autor principal Avi Loeb del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica. “Pero descubrimos que la probabilidad de [que surja] la vida crece mucho más en el futuro lejano”. Sigue leyendo

Las últimas palabras de Rosetta

Impacto de Rosetta

Ilustración artística de la sonda Rosetta justo antes de impactar el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. Crédito: ESA/ATG medialab.

La sonda Rosetta de la Agencia Espacial Europea (ESA) completó su increíble misión el día 30 de septiembre, recopilando imágenes y datos sin precedentes hasta el momento del contacto con la superficie del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko.

La señal de Rosetta desapareció de las pantallas del control de la misión de la ESA a las 11:19:37 GMT, confirmando así que la nave había llegado a la superficie del cometa y que se había desconectado 40 minutos antes, a 720 millones de kilómetros de la Tierra. Sigue leyendo

Una galaxia con un 99,99% de materia oscura

Galaxia Dragonfly 44

Imagen de la galaxia Dragonfly 44 donde se puede ver un halo de cúmulos estelares. Crédito: P. van Dokkum, R. Abraham, Gemini Observatory/AURA.

Utilizando algunos de los telescopios más potentes del mundo, un equipo internacional de astrónomos ha descubierto una galaxia masiva que está compuesta casi completamente por materia oscura. Usando el Observatorio W. M. Keck y el telescopio Gemini Norte –ambos en Mauna Kea, Hawái– el equipo descubrió una galaxia cuya masa total es casi únicamente materia oscura.

Aunque se encuentra relativamente cerca, la galaxia Dragonfly 44 había pasado desapercibida para los astrónomos por décadas debido a que es muy tenue. Fue descubierta recién el año pasado cuando el conjunto Dragonfly Telephoto Array observó una región del cielo en la constelación de Coma. Tras un escrutinio más profundo, el equipo notó que la galaxia debía tener más de lo que se podía observar: tenía tan pocas estrellas que se habría separado a menos que algo la mantuviese unida. Sigue leyendo

Un origen oscuro para una explosión brillante

Estrella desgarrada por agujero negro

Ilustración artística de un agujero negro supermasivo desgarrando a una estrella, generando un disco de acreción. Crédito: ESO, ESA/Hubble, M. Kornmesser.

En el año 2015, el sondeo ASAS-SN (All Sky Automated Survey for SuperNovae) detectó un evento, bautizado como ASASSN-15lh, que se registró como la supernova más brillante jamás vista. Fue clasificada como supernova superluminosa, la explosión de una estrella extremadamente masiva al final de su vida. Era dos veces más brillante que la anterior poseedora del récord y, en su apogeo, era 20 veces más brillante que la luz total de la Vía Láctea.

Un equipo internacional, liderado por Giorgos Leloudas, del Instituto Weizmann de Ciencias (Israel) y el Centro de Cosmología Oscura (Dinamarca), ha llevado a cabo más observaciones de la galaxia lejana en la que tuvo lugar la explosión (situada a unos 4.000 millones años luz de la Tierra) y ha propuesto una nueva explicación para este extraordinario evento. Sigue leyendo

La materia oscura podría ser más uniforme de lo que se pensaba

Materia oscura, G12

Mapa de materia oscura de la región G12 del sondeo KiDS. Crédito: Kilo-Degree Survey Collaboration/H. Hildebrandt & B. Giblin/ESO.

Hendrik Hildebrandt, del Instituto Argelander de Astronomía (Alemania) y Massimo Viola, del Observatorio de Leiden (Países Bajos) han dirigido a un equipo de astrónomos de instituciones de todo el mundo que han procesado imágenes del sondeo KiDS (Kilo Degree Survey), realizado con el VST (VLT Survey Telescope) de ESO, en Chile. Para su análisis, utilizaron imágenes del sondeo de cinco zonas del cielo que cubrían un área total de alrededor de 2.200 veces el tamaño de la Luna llena y que contiene unos quince millones de galaxias. Sigue leyendo

Midiendo el tamaño de las semillas planetarias

Anillo de polvo, estrella HD 142527

Ilustración artística de un anillo de polvo alrededor de la estrella HD 142527. Crédito: NAOJ.

Un equipo de investigadores usó el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) para realizar por primera vez una medición precisa de las diminutas partículas de polvo que rodean una joven estrella a partir de la polarización de las ondas de radio. Este importante hito en el estudio de la formación planetaria alrededor de estrellas jóvenes fue posible gracias a la gran sensibilidad de ALMA, que permite detectar ondas de radio polarizadas.

Los astrónomos creen que los planetas se forman al aglomerarse partículas de polvo y gas, pero desconocen los pormenores del proceso. Uno de los principales enigmas es cómo unas partículas de polvo de apenas un micrómetro se unen para formar planetas rocosos de 10.000 kilómetros. La dificultad para medir el tamaño de las partículas ha impedido a los astrónomos hacer un seguimiento del crecimiento del polvo. Sigue leyendo

¿Podrían las ondas gravitacionales brillar en luz visible?

Ondas gravitacionales, luz visible

Ilustración artística de un evento de ondas gravitacionales generando una emisión en luz visible. Crédito: LIGO.

Incluso antes del anuncio de la primera detección de ondas gravitacionales gracias a LIGO (Laser Interferometer Gravitational-Wave Observatory) en febrero de este año, científicos teóricos se preguntaban si la energía extrema requerida para producir fuertes ondas gravitacionales también podría producir un destello óptico detectable.

Actualmente, la explicación más ampliamente aceptada para los eventos de ondas gravitacionales es la colisión de agujeros negros. El impacto enviaría ondas gravitacionales a través del espacio a la velocidad de la luz. Gracias a LIGO la existencia de las ondas gravitacionales ha podido ser confirmada, pero se desconoce si podrían estar acompañadas por la emisión de luz (en longitudes ópticas) o radiación a energías más altas como rayos X o gamma. Sigue leyendo