Evidencia de un antiguo lago estratificado en Marte

Estratificación lago, cráter Gale

Modelo de estratificación del antiguo lago del cráter Gale. Crédito: J.A.Hurowitz.

Los científicos todavía desconocen si Marte ha llegado a albergar vida en algún momento, pero la búsqueda de signos de vida en el Planeta Rojo –o en otras partes del Sistema Solar– comienza con la reconstrucción de los ambientes primitivos para determinar si fueron capaces de sustentar la vida. Sigue leyendo

NASA renombra la misión Solar Probe

Parker Solar Probe, logo

Crédito: NASA/JHUAPL.

La NASA ha renombrado la misión Solar Probe Plus –la primera misión a una estrella– como Parker Solar Probe en honor al astrofísico Eugene Parker. El anuncio fue realizado en una ceremonia en la Universidad de Chicago, donde Parker trabaja como profesor del Departamento de Astronomía y Astrofísica.

En 1958, Parker –entonces un joven profesor del Instituto Enrico Fermi de la universidad– publicó un artículo titulado “Dynamics of the interplanetary gas and magnetic fields”. Parker creía que había materia altamente energizada y radiación escapando constantemente desde el Sol y que afectaba a los planetas y el espacio de nuestro Sistema Solar. Sigue leyendo

Juno nos muestra el magnetismo y los ciclones gigantes de Júpiter

Polo sur de Júpiter desde 52.000 km

Polo sur de Júpiter desde 52.000 km, donde se observan ciclones de hasta 1.000 km de diámetro. Se combinaron varias fotografías tomadas en tres órbitas distintas para mostrar todas las áreas a la luz del día. Crédito: NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS/Salón Betsy Asher/Gervasio Robles.

El 27 de agosto de 2016 la nave espacial Juno de la NASA dio su primera vuelta alrededor de Júpiter, empezando una misión de 20 meses en la que, gracias a su órbita muy elíptica, ya ha rodeado varias veces las regiones polares y se ha aproximado a unos 4.200 kilómetros de la espesa capa de nubes. Aunque en los últimos meses ya se habían facilitado imágenes de los polos, los resultados detallados de los primeros encuentros con este planeta se publican ahora en dos artículos científicos. Sigue leyendo

Ahora la ves, ahora no: Una estrella se convierte en un agujero negro en lugar de estallar como supernova

'Desaparición' de estrella N6946-BH1

Ilustración artística de las etapas finales de la estrella N6946-BH1, que formó un agujero negro en lugar de terminar como supernova. Crédito: NASA, ESA y P. Jeffries (STScI).

Cuando una estrella masiva agota su combustible, su núcleo colapsa en un objeto denso y expulsa el resto de su gas en un evento conocido como supernova. La mayoría de las veces, lo que queda es una estrella de neutrones o un agujero negro. Ahora, el telescopio Hubble parece haber visto desaparecer una supernova, lo que sugiere que captó el momento en que un agujero negro tomó su lugar. Sigue leyendo

Se determina la causa del accidente de Schiaparelli

Sitio de impacto de Schiaparelli

Elementos del módulo Schiaparelli observados en noviembre de 2016 por la sonda MRO. Arriba se observa el sitio de impacto; abajo a la izuierda, el paracaídas y el escudo térmico posterior; abajo a la derecha el escudo frontal. Crédito: NASA/JPL-Caltech/Universidad de Arizona.

La investigación sobre las causas del aterrizaje forzoso del módulo Schiaparelli de ExoMars ha determinado que fue un conflicto en la información del ordenador a bordo lo que provocó que la secuencia de descenso acabara prematuramente.

El módulo demostrador de entrada, descenso y aterrizaje Schiaparelli se separó del orbitador TGO (Trace Gas Orbiter) el 16 de octubre de 2016, según lo planeado, iniciando un viaje de tres días hacia Marte.

El 19 de octubre, la mayor parte del descenso de seis minutos, se desarrolló según lo previsto: el módulo entró correctamente en la atmósfera, mientras el escudo térmico lo protegía en su veloz bajada. A su vez, los sensores de los escudos delantero y trasero recopilaban valiosos datos científicos y técnicos sobre la atmósfera y escudo térmico. Sigue leyendo

Se completa la imagen del disco de escombros de Fomalhaut

Imagen compuesta de Fomalhaut

Imagen compuesta del sistema estelar Fomalhaut. La información tomada por ALMA se muestra en color naranjo. En azul se muestran las observaciones hechas por el telescopio Hubble. Crédito: ALMA (ESO/NAOJ/NRAO), M. MacGregor; NASA/ESA Hubble, P. Kalas; B. Saxton (NRAO/AUI/NSF).

Un equipo internacional de astrónomos usó el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) para producir la primera imagen completa, en longitudes de onda milimétricas, del anillo de escombros que rodea la joven estrella Fomalhaut. Esta franja de escombros y gas extraordinariamente bien definida es probablemente el resultado de exocometas que chocaron unos con otros en los límites externos de un sistema planetario situado a 25 años-luz de la Tierra. Estas observaciones permitieron establecer analogías con los cometas de nuestro propio Sistema Solar.

Las imágenes de Fomalhaut obtenidas anteriormente con ALMA –en 2012, cuando el telescopio aún se encontraba en construcción– mostraban aproximadamente la mitad del disco de escombros. Si bien se había obtenido en un ensayo de la capacidad inicial de ALMA, esa imagen ya había proporcionado indicios muy interesantes sobre la naturaleza y el posible origen del disco. Sigue leyendo

Un pequeño planeta helado detectado por microlente

Planeta OGLE-2016-BLG-1195Lb

Ilustración artística de OGLE-2016-BLG-1195Lb, un planeta detectado por microlente. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Un equipo de científicos ha descubierto un nuevo planeta con la masa de la Tierra, orbitando su estrella a la misma distancia que nosotros del Sol. Sin embargo, es muy probable que el planeta sea demasiado frío para ser habitable para la vida como la conocemos, dado que su estrella es demasiado débil. El descubrimiento mejora la comprensión de los científicos de los tipos de sistemas planetarios que existen en el Universo. Sigue leyendo

Descubierto un planeta nacido sin estrella progenitora

OTS44 y disco de polvo

Ilustración artística del objeto OTS44. Crédito: Johan Olofsson (UV & MPIA).

Un equipo internacional de astrónomos liderados por Amelia Bayo, de la Universidad de Valparaíso, descubrió con el observatorio ALMA que un pequeño y aislado planeta ubicado en la constelación del Camaleón no responde a la secuencia normal de evolución de sistemas planetarios esperada por la comunidad científica. El planeta en cuestión, OTS44, se encuentra rodeado de polvo, en una configuración similar a la infancia del Sistema Solar, a unos 520 años-luz de distancia. Sin estrellas progenitoras en el entorno cercano a OTS44, este descubrimiento plantea nuevos acertijos para los astrónomos. Sigue leyendo

La extraña atmósfera acuosa de un “Neptuno cálido”

Exoplaneta HAT-P-26b

Las siluetas de los telescopios Hubble y Spitzer acompañan la ilustración artística del exoplaneta HAT-P-26b. Crédito: NASA/GSFC.

Hasta ahora se han descubierto miles de exoplanetas, pero poco se sabe sobre sus atmósferas, especialmente en el caso de los cuerpos celestes más pequeños que Júpiter. Sin embargo, la composición atmosférica puede aportar valiosas pistas sobre cómo se formaron estos lejanos planetas.

Ahora, utilizando cuatro observaciones recientes del telescopio espacial Hubble y dos anteriores del Spitzer, investigadores de la NASA y de la Universidad de Exeter (Reino Unido) publican datos de la atmósfera del exoplaneta HAT-P-26b, de un tamaño parecido a Neptuno, pero más cálido. Este mundo, situado a unos 437 años-luz, orbita alrededor de una estrella un poco más pequeña que el Sol. Sigue leyendo

Espirales dentro de un surco en el disco de polvo de una estrella en formación

Disco circumestelar de AB Aurigae

Imagen del disco circumestelar de AB Aurigae que revela espirales de gas (en azul) dentro del surco al interior del disco de polvo (en rojo). Crédito: ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)/Tang.

Los planetas se forman en discos compuestos de gas y polvo en los que van forjando surcos al aglutinar el material que encuentran en sus órbitas. De acuerdo a predicciones teóricas, la formación de planetas puede generar ondas en espiral dentro del disco de origen. Para entender cuándo y dónde se pueden formar planetas en fases tempranas de formación estelar, ALMA cuenta con la capacidad de observar con gran resolución los discos y detectar evidencia de la existencia de planetas en formación escondidos en el disco. Sigue leyendo

La nave X-37B aterriza después de 718 días en órbita

X-37B, mayo 2017

X-37B luego de aterrizar el 7 de mayo de 2017. Crédito: U.S. Air Force.

X-37B, la reservada nave espacial de la Fuerza Aérea de Estados Unidos, aterrizó en la pista para transbordadores espaciales del Centro Espacial Kennedy (KSC) el 7 de mayo después de pasar 718 días en órbita. Ese fue el cuarto vuelo del proyecto militar autónomo no tripulado y fue el primero con aterrizaje en el KSC.

“El aterrizaje del OTV-4 marca otro éxito para el programa X-37B y la nación”, dijo el teniente coronel Ron Fehlen, director del programa X-37B. “Esta misión una vez más estableció un récord de permanencia en órbita y marca el primer aterrizaje del vehículo en el estado de Florida. Estamos increíblemente satisfechos con el rendimiento del vehículo espacial y emocionados por los datos reunidos para apoyar las comunidades científica y espacial. Estamos extremadamente orgullosos de la dedicación y trabajo duro de todo el equipo”. Sigue leyendo

Llamaradas en TRAPPIST-1

TRAPPIST-1

Ilustración artística del sistema planetario TRAPPIST-1. Crédito: ESO/N. Bartmann.

Resulta que la estrella TRAPPIST-1 podría ser un hogar terrible para los planetas del sistema anunciados a comienzos de 2017.

La estrella TRAPPIST-1, una enana roja, y sus siete planetas causaron revuelo en febrero cuando se descubrió que tres de los planetas rocosos se encuentran en la zona habitable. Pero ahora, nuevos datos sugieren que la estrella es demasiado inestable para que exista vida en sus planetas. Sigue leyendo

A través del polvo de la Pequeña Nube de Magallanes

Pequeña Nube de Magallanes

Imagen de la Pequeña Nube de Magallanes obtenida por VISTA. Crédito: ESO/VISTA VMC.

La Pequeña Nube de Magallanes (SMC por sus siglas en inglés) es una galaxia enana, más pequeña que su gemela, la Gran Nube de Magallanes (LMC). Son dos de nuestras galaxias vecinas más cercanas: SMC se encuentra a unos 200.000 años-luz de distancia, tan sólo una doceava parte de la distancia a la conocida galaxia de Andrómeda. Como resultado de las interacciones entre ellas y con la propia Vía Láctea, ambas tienen una forma bastante peculiar. Sigue leyendo

Evidencia del desarrollo de protoanillos en Marte

MAVEN

Ilustración artística de MAVEN orbitando Marte. Crédito: Centro de Vuelo Espacial Goddard.

Un par de investigadores en India, utilizando los datos enviados por la sonda MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile Evolution) de la NASA, ha descubierto posible evidencia del desarrollo de anillos alrededor del Planeta Rojo. En su artículo, J.P. Pabari y P.J. Bhalodi describen los datos, lo que la sonda midió, y la probabilidad de que parte del polvo que rodea a Marte pueda un día acumularse en un conjunto de anillos alrededor del planeta.

Los científicos han especulado durante muchos años que algún día (entre 20 y 70 millones de años a partir de ahora), Marte tendrá anillos alrededor de su ecuador similares a los que vemos alrededor de Saturno en la actualidad; esto se debe a que el material que compone sus dos lunas es inestable y probablemente hará que ambas se despedacen al acercarse al planeta debido a su gravedad. Sigue leyendo

La sonda Cassini comienza su gran final

Cassini en Saturno

Ilustración artística de Cassini viajando entre Saturno y su anillo más interior. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Tras casi 13 años orbitando Saturno, la misión internacional Cassini-Huygens está a punto de abrir su último capítulo: la nave se irá sumergiendo cada vez más entre el planeta y sus anillos para finalizar con un espectacular descenso en picado hacia la atmósfera del planeta el día 15 de septiembre.

El 22 de abril, Cassini efectuó con éxito su 127º y último sobrevuelo de la mayor luna saturniana, Titán. Esta maniobra permitió orientar la nave hacia la trayectoria de su Gran Final: una serie de 22 órbitas, de una semana cada una, que la acercarán al planeta y en las que irá atravesando sus anillos internos y su alta atmósfera. Ayer 26 de abril cruzó por primera vez el plano de los anillos. Sigue leyendo