Las rocas volcánicas del desierto de Atacama dan más pistas sobre la vida en Marte

Un equipo internacional, describe por primera vez la existencia de comunidades microbianas de cianobacterias y bacterias heterótrofas en el interior de rocas volcánicas del desierto de Atacama. La probable presencia de este tipo de rocas en el cráter marciano de Gale convierte las ignimbritas en una diana importante para buscar posible vida en Marte.

Rocas ignimbritas en el desierto de Atacama. Crédito: Jacek Wierzchos.

El desierto de Atacama en Chile es uno de los mejores lugares en la Tierra para entender las condiciones de extrema aridez de Marte y un terreno perfecto para explorar las estrategias de adaptación y supervivencia de los seres vivos en este tipo de ambientes. Áreas muy extensas de este desierto están cubiertas por mantos de rocas tipo ignimbrita, que son el producto de nubes ardientes asociadas a la actividad volcánica de la cordillera de los Andes. Sigue leyendo

Las bacterias del Ártico ayudan a buscar vida en la luna Europa

Los científicos han encontrado en un fiordo canadiense un territorio análogo a la gélida Europa, una de las lunas de Júpiter. Se trata de un ambiente helado y sulfuroso, donde el azufre asociado a las bacterias árticas ofrece pistas a las próximas misiones a Europa en su búsqueda de rastros de vida.

Emanaciones sulfurosas amarillas en el Paso del Fiordo Borup (Canadá). Crédito: D. Gleeson.

No es fácil encontrar un lugar en la Tierra donde se unan el hielo y el azufre, como se supone que ocurre en la luna Europa, pero se ha localizado en el Paso del Fiordo Borup, en el Ártico canadiense. En este territorio las emanaciones sulfurosas de color amarillo contrastan con la nieve blanca del entorno, algo parecido a lo que muestran las imágenes del satélite de Júpiter. Sigue leyendo

Descubren un “oasis microbiano” bajo el desierto de Atacama

A dos metros bajo tierra en el desierto de Atacama existe un “oasis” de microorganismos. Investigadores del Centro de Astrobiología y de la Universidad Católica del Norte lo han encontrado en sustratos hipersalinos gracias a SOLID, un detector de signos de vida que se podría utilizar en ambientes parecidos del subsuelo de Marte.

Bajo el desierto de Atacama crecen los microbios en los cristales de sal. Crédito: Parro y colaboradores/CAB/SINC.

Bajo el desierto más árido de la Tierra bulle la vida. Un equipo hispano-chileno de científicos ha descubierto bacterias y arqueas (microorganismos primitivos) viviendo a 2 metros de profundidad en sustratos hipersalinos del desierto de Atacama, en Chile, según publican en la revista Astrobiology. Sigue leyendo

IPBSL: En las entrañas de Marte

IPBSL

De izqda. a dcha. David Fernández-Remolar (Centro de Astrobiología), Liane Louiselle (University of Western Ontario) y Ricardo Amils (Centro de Astrobiología). Detrás, la perforadora del proyecto IPBSL. Créditos: Centro de Astrobiología (CSIC-INTA)

Hoy se ha presentado oficialmente una campaña científica en uno de los análogos terrestres de Marte más importantes: Río Tinto (Huelva, España). El proyecto en cuestión se llama IPBSL (Iberian Pyrite Belt Subsurface Life). La campaña comenzó a finales del pasado mes de noviembre y el objetivo no es otro que conocer de una forma más exacta el ecosistema subterráneo de la zona. Los microorganismos que en él habitan se alimentan de sulfuros metálicos de la Faja Pirítica Ibérica, siendo  estos seres vivos los responsables de la poco habitual acidez y concentración de metales pesados -sobre todo hierro- del río Tinto. Sigue leyendo

Ambientes extremos

Paraje de río Tinto. Créditos: Julio Segura Carmona.

Que río Tinto (Huelva, España) lo cataloguen como un análogo marciano debido a la extrema concentración de acidez no es una sorpresa; según Felipe Gómez del Centro de Astrobiología (CSIC-INTA) “es un análogo casi perfecto para probar tecnología y para simular las rocas que hay en Marte [fuente]”. Pero río Tinto no es el único análogo terrestre.

¿Qué ambientes nos interesan en un análogo terrestre? Interesan lugares donde se puedan simular una o varias características de algún punto del Sistema Solar. Por su interés astrobiológico, estos lugares son Marte, Europa, Encélado y Titán. Como hablar de los cuatro, abarcaría demasiado espacio para un post, me centraré en los dos primeros. Sigue leyendo