Agua en la atmósfera de un exoplaneta rocoso

Súper Tierra GJ 1132 b

Ilustración artística del exoplaneta GJ 1132 b orbitando su estrella enana roja. Crédito: MPIA.

Un planeta de tamaño terrestre que orbita una estrella tenue a 39 años-luz de distancia, tiene una densa atmósfera que podría indicar la presencia de un “planeta de agua”.

Esta es una de las primeras veces que los astrónomos han sido capaces de detectar una atmósfera alrededor de un planeta rocoso pequeño. Observaciones similares utilizando la próxima generación de poderosos telescopios podrían ser capaces de buscar vida fuera del Sistema Solar. Sigue leyendo

Ceres alberga compuestos orgánicos

Compuestos orgánicos en Ceres

Zonas alrededor del cráter Ernutet de Ceres donde se ha descubierto material orgánico (etiquetadas de la ‘a’ a la ‘f’). La intensidad de la banda de absorción orgánica se representa con colores, donde los más cálidos indican las concentraciones más altas. Crédito: NASA/JPL-Caltech/UCLA/ASI/INAF/MPS/DLR/IDA.

Entre las órbitas de Marte y Júpiter se mueve el planeta enano Ceres, el mayor de los objetos del cinturón de asteroides. La semana pasada, científicos italianos y estadounidenses informaron que han encontrado en su superficie un material orgánico alifático, formado por compuestos de carbono de cadena abierta implicados en la química que genera la vida. Sigue leyendo

Estudian estrellas que se “devoran” sus planetas

Estrella devorando planeta

Ilustración artística de un planeta siendo devorado por su estrella. Crédito: Gabi Perez/IAC.

A mediados del año pasado, un grupo de investigadores detectó, por primera vez, la presencia de litio en la explosión de una nova. Ahora, un equipo de astrónomos estudia la presencia del elemento en las estrellas llamadas gigantes rojas.

“En el interior de las estrellas, el litio se destruye a temperaturas relativamente bajas. Esto ocurre mientras la estrella está en su etapa de secuencia principal (cuando es similar al Sol y está quemando hidrógeno en su núcleo). Cuando evoluciona, y se convierte en una gigante roja, sus capas externas aumentan de tamaño lo que provoca que el litio se diluya y disminuya. Esto implica que las gigantes deberían tener poco o nada de este elemento”, explica Claudia Aguilera, estudiante del doctorado en Astrofísica de la Universidad Católica y autora principal del artículo que detalla los resultados del estudio. Sigue leyendo

La otra forma de buscar vida extraterrestre

Planeta joven alrededor de una estrella fría

Ilustración artística de un planeta joven alrededor de una estrella fría. Se puede observar una mezcla de ingredientes prebióticos alrededor de las bases de las rocas. Crédito: NASA.

En la carrera de tres caballos para probar que la biología no es solo una rareza terrestre, hay un caballo de batalla que mucha gente ignora: el análisis del aire de planetas lejanos para ver si contienen los gases de la vida, o biofirmas en la jerga de los astrobiólogos. Sigue leyendo

Yutu descubre un nuevo tipo de basalto en la Luna

Yutu

El rover Yutu fotografiado por su módulo de aterrizaje. Crédito: CNAS/CLEP.

La misión Chang’e-3 (nombre de la diosa china de la Luna) aterrizó en 2013 en la parte norte de Mare Imbrium, una de los cuencas de impacto más representativas del satélite y visible desde la Tierra. Se caracteriza por estar llena de la lava que un día circuló por la superficie lunar.

El “lander” o aterrizador de esta misión del Programa Chino de Exploración Lunar se posó sobre una suave llanura de basalto y soltó el rover Yutu para estudiar el entorno. Lo hizo junto a un cráter de impacto relativamente reciente (ahora nombrado oficialmente Zi Wei) donde se ha excavado el lecho de roca por debajo del regolito, la capa superficial del suelo lunar formado por roca fragmentada. Sigue leyendo

Un pequeño planeta destrozado arroja luz sobre la composición de las enanas blancas

Objeto vaporizado por enana blanca

Ilustración artística de un objeto rocoso vaporizado a medida que orbita una estrella enana blanca. Crédito: CfA/Mark A. Garlick.

La estrella WD 1145+017 es orbitada por al menos uno, y probablemente seis o más, grandes cuerpos rocosos que se están desintegrando. Se trata del primer objeto planetario detectado en tránsito frente a una enana blanca, según publican investigadores del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica (EE.UU.), con los datos del observatorio espacial Kepler y varios telescopios terrestres.

La mayoría de las estrellas, incluido el Sol, se convertirán en enanas blancas después de que hayan agotado su combustible nuclear. Sus atmósferas a menudo contienen elementos más pesados ​​que el helio. Sigue leyendo

¿Surgió la Luna por la colisión de la Tierra con un planeta de composición similar?

Colisión que pudo formar la Luna

Ilustración de dos planetas (uno de ellos la Tierra) en una colisión que conduce a la formación de la Luna. Crédito: Hagai Perets.

El cuerpo planetario que chocó contra la primitiva Tierra hace millones de años para crear la Luna pudo tener una composición similar a la de nuestro planeta. Así lo apunta un estudio liderado por la investigadora Alessandra Mastrobuono-Battisti del Instituto Tecnológico de Israel.

Este planteamiento podría resolver un problema que desde hace tiempo inquieta a los científicos. La mayoría de las simulaciones numéricas predicen que en ese impacto colosal la mayor parte del material que dio origen a la Luna tuvo que venir del propio ‘impactador’ y no de la Tierra. Sigue leyendo

Descubiertos procesos activos en la coma de 67P/Churyumov-Gerasimenko

Cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko

El cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko observado por Rosetta el 20 de mayo de 2015, a unos 163 km. Crédito: ESA/Rosetta/NavCam.

El estudio ininterrumpido del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko que está realizando Rosetta ha desvelado un proceso inesperado que provoca la rápida disociación de las moléculas de agua y de dióxido de carbono emitidas por el núcleo del cometa.

Rosetta llegó a este cometa en agosto de 2014 y, desde entonces, ha estado sobrevolando su núcleo a distancias de entre unos escasos 8 km y varios cientos de kilómetros para recoger datos sobre cada aspecto de su entorno con un conjunto de 11 instrumentos científicos. Sigue leyendo

Nitrógeno “biológicamente útil” en Marte

'Autorretrato' Curiosity

‘Autorretrato’ de Curiosity creado con fotos obtenidas en febrero y mayo de 2013. Crédito: NASA/JPL-Caltech/MSSS.

Utilizando el conjunto de instrumentos SAM (Sample Analysis at Mars) a bordo del rover Curiosity de NASA, un equipo ha llevado a cabo la primera detección de nitrógeno en la superficie de Marte liberado durante el calentamiento de sedimentos marcianos.

El nitrógeno fue detectado en forma de óxido de nitrógeno (un átomo de oxígeno unido a uno de nitrógeno), y podría ser liberado por la descomposición de nitratos durante el calentamiento. Los nitratos son una clase de moléculas que contienen nitrógeno en una forma que puede ser usada por los organismos vivos. El descubrimiento se añade a la evidencia de que el Marte antiguo fue habitable. Sigue leyendo

¿La Gran Mancha Roja de Júpiter es una “quemadura solar”?

Gran Mancha Roja

La Gran Mancha Roja de Júpiter observada por la sonda Voyager 2 en julio de 1979. Crédito: NASA/JPL.

Según un nuevo análisis de datos aportados por la misión Cassini, de la NASA, el color rojizo de la Gran Mancha Roja de Júpiter probablemente sea el producto de químicos simples que la luz del Sol descompone en la atmósfera superior del planeta. Los resultados contradicen la otra teoría dominante sobre el origen del llamativo color de la mancha, la cual propone que los químicos rojizos vienen desde abajo de las nubes de Júpiter.

Los resultados fueron presentados a principios de noviembre por Kevin Baines, un científico del equipo de la misión Cassini, quien desempeña sus funciones en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, en Pasadena, California. La presentación se llevó a cabo en la reunión de la División de Ciencias Planetarias de la Sociedad Astronómica Estadounidense, la cual tuvo lugar en Tucson, Arizona. Sigue leyendo

Curiosity encuentra metano en Marte

Fuentes metano Marte

Posibles fuentes de generación y desaparición de metano en Marte. Crédito: NASA/JPL-Caltech/SAM-GSFC/U. de Michigan.

El rover Curiosity de la NASA ha encontrado metano en Marte, un compuesto químico orgánico. El metano fue detectado por el rover en la atmósfera y también encontró otras moléculas orgánicas en una muestra de polvo recolectada por el taladro del laboratorio robótico.

Las mediciones de Curiosity mostraron un aumento temporal y brusco de diez veces en la cantidad de metano detectado. Esto sugiere la existencia de una fuente relativamente localizada que vierte metano hacia la atmósfera. Sigue leyendo

La mitad del agua de la Tierra es más antigua que el Sol

Agua en Sistema Solar

Ilustración del agua en el Sistema Solar, desde antes del nacimiento del Sol hasta la formación de los planetas. Crédito: Bill Saxton, NSF/AUI/NRAO.

El agua fue crucial para la aparición de la vida en la Tierra y también es importante para evaluar la posibilidad de vida en otros planetas. Esta sustancia se encuentra por todo el Sistema Solar: en los cometas, en las lunas heladas, en las cuencas sombrías de Mercurio, e incluso en muestras de minerales de meteoritos, de la Luna y de Marte.

Los cometas y asteroides, en particular, al ser objetos primitivos, proporcionan una ‘cápsula del tiempo’ natural de las condiciones de los primeros días del Sistema Solar, y pueden dar pistas a los científicos sobre el hielo que rodeaba al Sol después de su nacimiento, una pregunta sin respuesta hasta ahora. Sigue leyendo

Grandes cantidades de hidrógeno escapan de Marte

Escape atmósfera de Marte

Vistas del carbono, oxígeno e hidrógeno en la atmósfera de Marte, obtenidas con el espectrógrafo ultravioleta de MAVEN. Crédito: Universidad de Colorado/NASA.

Las primeras imágenes de la sonda MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile Evolution) de la NASA muestran un planeta que pasa por un proceso en que pierde partes de sí mismo. Los flujos de átomos de hidrógeno se alejan del Planeta Rojo hacia las profundidades del espacio. Sigue leyendo

Transformando el metano de los depósitos de Titán

Depósitos subsuperficiales de Titán

Corte transversal de la superficie y subsuperficie de Titán, con un posible modelo de la estructura de los depósitos subsuperficiales. Crédito: ESA/ATG medialab.

La misión Cassini de NASA/ESA ha revelado cientos de lagos y mares en la región polar norte de la luna Titán de Saturno. Estos lagos están llenos no de agua, sino de hidrocarburos, una forma de compuesto orgánico que también se puede encontrar en la Tierra y que incluye el metano. Se cree que la gran mayoría del líquido de los lagos de Titán es repuesta por lluvia producida por las nubes de su atmósfera. Pero la forma en que los líquidos se mueven y circulan a través de la corteza y atmósfera de Titán aún es relativamente desconocida. Sigue leyendo

Se detecta agua en la atmósfera de un exo-Neptuno

Un grupo de científicos ha detectado vapor de agua en la atmósfera de un exoplaneta con un tamaño similar al de Neptuno. Este hallazgo puede proporcionar pistas sobre la formación y evolución de planetas más parecidos a la Tierra.

Exoplaneta HAT-P-11b

Ilustración artística del exoplaneta HAT-P-11b pasando frente a su estrella. Crédito: NASA, ESA, y R. Hurt (JPL-Caltech).

Un equipo internacional compuesto por astrónomos de Estados Unidos, Chile, Reino Unido y Suiza ha detectado vapor de agua e hidrógeno en la atmósfera de un exoplaneta del tamaño de Neptuno.

Hasta el momento, solo había sido posible medir la composición atmosférica de grandes exoplanetas del tamaño de Júpiter. El hallazgo abre la puerta al sondeo de atmósferas de planetas extrasolares más pequeños y por tanto más parecidos a la Tierra. Sigue leyendo