Se detecta agua en la atmósfera de un exo-Neptuno

Un grupo de científicos ha detectado vapor de agua en la atmósfera de un exoplaneta con un tamaño similar al de Neptuno. Este hallazgo puede proporcionar pistas sobre la formación y evolución de planetas más parecidos a la Tierra.

Exoplaneta HAT-P-11b

Ilustración artística del exoplaneta HAT-P-11b pasando frente a su estrella. Crédito: NASA, ESA, y R. Hurt (JPL-Caltech).

Un equipo internacional compuesto por astrónomos de Estados Unidos, Chile, Reino Unido y Suiza ha detectado vapor de agua e hidrógeno en la atmósfera de un exoplaneta del tamaño de Neptuno.

Hasta el momento, solo había sido posible medir la composición atmosférica de grandes exoplanetas del tamaño de Júpiter. El hallazgo abre la puerta al sondeo de atmósferas de planetas extrasolares más pequeños y por tanto más parecidos a la Tierra. Sigue leyendo

Se confirma que los cometas forjan moléculas orgánicas en sus atmósferas

Cometa ISON

El cometa ISON pasa por Virgo. Fotografía tomada el 8 de noviembre de 2013. Crédito: NASA/MSFC/Aaron Kingery.

Un equipo internacional de científicos usó el telescopio ALMA para obtener increíbles imágenes tridimensionales de las fantasmales atmósferas que rodean los cometas ISON y Lemmon. Estas nuevas observaciones proporcionaron información valiosa sobre cómo y cuándo los cometas forjan nuevos químicos, entre los cuales se encuentran algunos interesantes compuestos orgánicos.

Los cometas contienen algunos de los materiales más antiguos y puros de nuestro Sistema Solar, de ahí que comprender su composición química única sirva para revelar importantes datos sobre el nacimiento de nuestro planeta y los orígenes de los compuestos orgánicos que constituyen los componentes básicos de la vida. Las observaciones en alta resolución hechas con ALMA proporcionaron una fascinante visión en 3D de la distribución de las moléculas en estas dos atmósferas cometarias, o comas. Sigue leyendo

Tres exoplanetas sorprendentemente secos

Gigante de gas HD 209458b

Ilustración artística del exoplaneta gigante de gas HD 209458b. Crédito: NASA, ESA, G. Bacon (STScI) y N. Madhusudhan (UC).

Tres planetas que se creía eran buenos candidatos para albergar vapor de agua en sus atmósferas, en realidad tienen cantidades mucho menores de lo esperado.

Los planetas (HD 189733b, HD 209458b, y WASP-12b) son “Júpiter calientes” que orbitan muy cerca de sus estrellas, a una distancia donde se esperaba que las temperaturas extremas convirtieran el agua en vapor que podría ser observado desde la distancia. Sigue leyendo

En la búsqueda de vida extraterrestre, hace falta una lista de requisitos

Kepler-186f

Esta ilustración artística muestra el planeta Kepler-186f, el primer exoplaneta del tamaño de la Tierra descubierto en la zona de habitabilidad de su estrella.
Crédito: NASA Ames/SETI Institute/JPL – Caltech.

Una nueva investigación sugiere que se necesita una lista de los diferentes requisitos que se tienen que dar para que surja vida en otros mundos distantes.

Los astrónomos han confirmado la existencia de más de 1.700 planetas más allá del Sistema Solar, y muy pronto se podrá probar la existencia de muchos más exoplanetas.

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Indicios de Theia en rocas lunares

Nueva evidencia isotópica apoya la hipótesis de la formación de la Luna debido a la colisión de la Tierra con un cuerpo del tamaño de un planeta.

Formación de la Luna por colisión de Theia

Ilustración artística de la formación de la Luna a partir de la colisión de Theia. Crédito: Detlev Van Ravenswaay/Science Photo Library.

Un nuevo análisis de las rocas lunares apoya la idea de que la Luna nació en una colisión gigante entre la Tierra primitiva y un misterioso objeto rocoso del tamaño de un planeta, dicen los científicos.

La Tierra se formó hace 4.500 millones de años, y los científicos piensan que la Luna surgió poco después. La explicación predominante para el origen de la Luna, conocida como Hipótesis del Gran Impacto, es que nació como el resultado de la colisión entre dos protoplanetas (o ‘mundos embrionarios’); la Tierra y un objeto del tamaño de Marte, apodado Theia. La hipótesis dice que a partir de los escombros de este impacto se formó el satélite terrestre. Sigue leyendo

Falsas señales de vida en mundos extraterrestres

Exoplanetas

Falsa alarma. Los científicos no podrían probablemente hacer la diferencia entre la luz que pasa a través de la atmósfera de un exoplaneta distante que alberga vida (a la izquierda en la representación artística de arriba) y la luz combinada filtrada a través de las atmósferas químicamente incompatibles de un exoplaneta sin vida y de su luna sin vida (a la derecha). Crédito: Hanno Rein/Universidad de Toronto.

Lo que una vez fue considerado como un signo infalible de vida en planetas distantes puede que no lo sea después de todo, según lo que sugiere un nuevo estudio. Esto puede ser obra de un planeta sin vida con una luna también sin vida.

La búsqueda de vida extraterrestre fuera del Sistema Solar puede resultar ser más complicada de lo que se creía. Así lo afirma un estudio llevado a cabo por un equipo internacional de investigadores y liderado por Hanno Rein, del Departamento de Ciencias Físicas y Medioambientales de la Universidad de Toronto, Scarborough, en Canadá.

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Recreando la superficie de la luna Europa

El agua, las sales y los gases disueltos en el gran océano que se supone hay bajo la gélida corteza de Europa pueden ascender hacia la superficie y generar las enigmáticas formaciones geológicas teñidas de rojo que se observan en esa luna.

Ío, Júpiter, y el océano de Europa

El hipotético océano subsuperficial de Europa, sus géiseres y grietas. También se observa a Ío y Júpiter. Crédito: Observatorio Keck.

Los científicos sospechan que el interior de Europa, una de las lunas heladas de Júpiter, existe un océano de agua líquida, el elemento esencial para la vida en la Tierra. Esta teoría surgió a partir de la información facilitada por las misiones Voyager y Galileo, que también registraron fracturas y enmarañados terrenos rojizos que contrastan con el blanco glacial del resto de su superficie.

Algunas de estas estructuras geológicas parece que se asocian al ascenso de fluidos procedentes del interior, según sugieren las medidas de las sondas espaciales. Los datos también indican que, aparte de hielo de agua, hay sales –sobre todo sulfato de magnesio, MgSO4– y compuestos volátiles como el dióxido de carbono (CO2), el dióxido de azufre (SO2) y el agua oxigenada (H2O2). Sigue leyendo

Choque de cometas explica la sorprendente presencia de aglomeraciones de gas en Beta Pictoris

Cometas en Beta Pictoris

Un hipotético planeta gigante (al fondo a la izquierda) captura a los cometas en grupos masivos (a la derecha) en el que tienen lugar frecuentes colisiones en Beta Pictoris. Crédito: NASA Goddard/F. Reddy.

Utilizando el telescopio ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), situado en el norte de Chile, un equipo de astrónomos ha anunciado el descubrimiento de una inesperada aglomeración de monóxido de carbono en el polvoriento disco que rodea a la estrella Beta Pictoris. Esto constituye una sorpresa, ya que se supone que este tipo de gas es rápidamente destruido por la luz ultravioleta de la estrella. Algo, que probablemente sean numerosas colisiones entre pequeños objetos helados como los cometas, puede estar haciendo que el gas siga reponiéndose continuamente. Sigue leyendo

Se descubre un drástico cambio químico en el nacimiento de un sistema planetario

Gas cayendo hacia una estrella

Ilustración artística de gas cayendo hacia una estrella recién formada. La barrera centrífuga (en azul) define el límite entre el envoltorio estelar y el disco protoestelar. Crédito: Nami Sakai.

Hasta ahora, se creía que la materia interestelar se incorporaba sin mayores transformaciones a los discos de gas que dan nacimiento a sistemas planetarios. Gracias al Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), un equipo de astrónomos encabezado por la Dra. Nami Sakai observó una drástica transformación en la nube molecular de Taurus relacionada con la formación del disco que rodea la joven protoestrella, una estrella recién nacida, L1527. El gas, atraído por la protoestrella, queda atrapado debido a la fuerza centrífuga generada por el borde exterior del disco, cuyo calentamiento provoca los importantes cambios químicos observados. Sigue leyendo

Una misión a Venus para resolver el misterio del origen de la Luna

Colisión planetaria

Ilustración artística de la colisión entre un planeta del tamaño de Mercurio y un cuerpo del tamaño de la Luna. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Lanzar una misión al planeta Venus podría ayudar a revelar exactamente cómo se formó la Luna hace casi 4.500 millones de años, dice un reconocido investigador.

Los científicos planetarios piensan que la Luna se formó a partir de material expulsado al espacio cuando un enorme objeto impactó la proto-Tierra en los primeros días del Sistema Solar. Pero los detalles de esta mega colisión siguen siendo difusos, con varias hipótesis diferentes que compiten para explicar cómo sucedió. Sigue leyendo

Los gases nobles también se combinan en el espacio

Un equipo internacional ha encontrado la primera evidencia en el espacio de una molécula basada en el gas noble argón. En concreto, hidrilo de argón, según las observaciones efectuadas en la Nebulosa del Cangrejo.

Nebulosa del Cangrejo - M1

Imagen compuesta de la Nebulosa del Cangrejo tomada con Herschel y Hubble. Crédito: ESA, NASA y colaboradores.

Una de las bases en las que se asienta la astrofísica para interpretar lo que se observa en el Universo es considerar que todos los elementos que conocemos en la Tierra son los mismos que se podrían encontrar en cualquier otra galaxia. También que los átomos y moléculas deben ser los mismos, pero hasta ahora había una clase que no se había encontrado: la que se compone de los gases nobles, los que están a la derecha de la tabla periódica (helio, neón, argón, kriptón, xenón y radón). Sigue leyendo

Cómo detectar gas extraterrestre

Planeta de amoníaco

Ilustración de un planeta repleto de amoníaco. Crédito: Ittiz (Wikimedia Commons).

Los mundos extrasolares han sido descubiertos por montones durante los últimos años. Las búsquedas de exoplanetas como la realizada por el Telescopio Espacial Kepler predicen que hay unos 30.000 millones de planetas en nuestra galaxia adecuados para la vida. Pero, ¿cómo podemos saber cuáles están habitados?

Desde la década de 1960, las estrategias para cazar extraterrestres descansan en la –enorme- suposición de que tendrían una química similar a la nuestra. Ahora, Sara Seager del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) y sus colegas están ampliando la búsqueda. Proponen una manera de identificar las huellas de formas de vida distintas a las de la Tierra en atmósferas extraterrestres. Sigue leyendo

Detectan agua en las atmósferas de cinco exoplanetas

Firma de agua en exoplaneta

La tenue firma del agua en la atmósfera de un exoplaneta. Crédito: Centro de Vuelo Espacial Goddard.

Por primera vez, astrónomos han descubierto evidencia concluyente de la presencia de agua en las brumosas atmósferas de planetas orbitando otras estrellas. Usando el Telescopio Espacial Hubble, dos equipos de científicos detectaron las firmas tenues, pero claras del agua en las atmósferas de cinco exoplanetas. Los cinco son del tipo ‘Júpiter calientes’; mundos masivos que orbitan cerca de sus estrellas madres. Sigue leyendo

Espectros de meteoritos para estudiar la superficie de asteroides primitivos

Investigadores han obtenido gráficos de la capacidad reflectiva de condritas carbonáceas, un tipo de meteoritos. El estudio ayudará a las futuras misiones espaciales destinadas a traer a la Tierra muestras de asteroides primitivos.

Cóndrulos de meteorito Graves Nunataks (GRA) 95229

Cóndrulos del meteorito Graves Nunataks (GRA) 95229 vistos bajo el microscopio de luz transmitida. Crédito: CSIC.

Un equipo internacional liderado desde el Instituto de Ciencias del Espacio (CSIC-IEEC) ha obtenido espectros de reflectancia de un grupo de meteoritos, llamados condritas carbonáceas, que resultan de utilidad para caracterizar la superficie de asteroides primitivos.

El estudio aporta datos sobre cómo muestrear materiales prístinos del sistema solar en futuras misiones de exploración de pequeños asteroides. Sigue leyendo

¿Por qué es verde el cometa ISON?

Espectro ISON

Espectro del cometa ISON. Crédito: Paolo Corelli y Dario Comino.

Las fotografías del cometa ISON tomadas por cientos de personas alrededor del mundo varían mucho en calidad, contexto y configuraciones de las cámaras usadas. Sin embargo, todas parecen tener algo en común: el cometa se ve de color verde. ¿Por qué?

Para responder a la pregunta, los astrónomos aficionados italianos Paolo Corelli y Dario Comino utilizaron un espectrómetro de alta dispersión para analizar la luz procedente de la atmósfera del cometa. Sigue leyendo