Más evidencia sobre la teoría de que los cometas trajeron la vida a la Tierra

Cometa Halley

El cometa Halley fotografiado el 13 de enero de 1986, por el astrónomo James W. Young. Crédito: NASA/JPL.

La idea de la panspermia (es decir, que la vida llegó a la Tierra por cometas o asteroides que bombardearon el planeta) no es nueva. Pero investigadores le han dado un nuevo impulso a la teoría. Científicos de Japón dicen que sus experimentos muestran que choques del planeta con cometas causaron que los aminoácidos cambiaran a péptidos, convirtiéndose así en los primeros bloques fundamentales de la vida. Esto no solo ayudaría a explicar el génesis de la vida en la Tierra, sino que también tendría implicaciones para la vida en otros mundos. Sigue leyendo

El interior de 67P/Churyumov-Gerasimenko

Cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko

El cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. Imágenes obtenidas entre agosto y noviembre de 2014 por Rosetta. Crédito: ESA/Rosetta/NavCam.

La misión Rosetta de la Agencia Espacial Europea (ESA) ha logrado demostrar que el núcleo del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko no es cavernoso, resolviendo así un antiguo misterio.

Los cometas son “escombros” congelados, los restos del proceso que formó los planetas hace 4.600 millones de años. Distintas misiones espaciales han visitado un total de ocho cometas, haciendo posible determinar las propiedades básicas de estas cápsulas del tiempo. No obstante, aunque ya se han resuelto muchas incógnitas, se han planteado otras nuevas. Sigue leyendo

67P/Churyumov-Gerasimenko se formó a partir de dos cometas

67P/Churyumov-Gerasimenko

Imagen del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko obtenida el 22 de agosto de 2014. Crédito: ESA/Rosetta/Navcam.

Los científicos de la misión Rosetta de la ESA han descubierto que el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko está formado por dos cometas independientes que chocaron a baja velocidad en el Sistema Solar primitivo, dándole su característica forma de “pato de goma”.

El origen de la estructura bilobulada de este cometa había sido una gran incógnita desde que Rosetta observó su núcleo por primera vez en julio de 2014.

Los científicos habían propuesto dos hipótesis: o bien era el resultado de la unión de dos cometas, o el cuello había sido formado por la erosión localizada de un único objeto. Sigue leyendo

Descubiertos procesos activos en la coma de 67P/Churyumov-Gerasimenko

Cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko

El cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko observado por Rosetta el 20 de mayo de 2015, a unos 163 km. Crédito: ESA/Rosetta/NavCam.

El estudio ininterrumpido del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko que está realizando Rosetta ha desvelado un proceso inesperado que provoca la rápida disociación de las moléculas de agua y de dióxido de carbono emitidas por el núcleo del cometa.

Rosetta llegó a este cometa en agosto de 2014 y, desde entonces, ha estado sobrevolando su núcleo a distancias de entre unos escasos 8 km y varios cientos de kilómetros para recoger datos sobre cada aspecto de su entorno con un conjunto de 11 instrumentos científicos. Sigue leyendo

Rosetta y Philae detectan que el cometa 67P no tiene campo magnético

Campo magnético cometa 67p

Rosetta y Philae investigan las propiedades magnéticas del cometa 67P/C-G. Crédito: Auster y colaboradores. ESA/ATG medialab.

Los datos recogidos por Rosetta y Philae durante los rebotes del módulo de aterrizaje sobre la superficie del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko demuestran que su núcleo no está magnetizado.

El estudio de las propiedades de un cometa puede aportar importantes pistas sobre el papel que jugaron los campos magnéticos en el proceso de formación de los cuerpos del Sistema Solar hace unos 4.600 millones de años. En sus inicios, nuestro Sistema Solar no era más que un disco turbulento de polvo y gas. Unos pocos millones de años más tarde, el Sol cobró vida en el centro de este disco y el material sobrante se empezó a aglomerar para formar los asteroides, cometas, lunas y planetas que podemos ver en la actualidad. Sigue leyendo

Una espectacular fotografía accidental del cometa 2014 Q2 (Lovejoy)

C/2014 Q2 (Lovejoy)

El cometa 2014 Q2 (Lovejoy) fotografiado por la DECam. Crédito: Marty Murphy, Nikolay Kuropatkin, Huan Lin y Brian Yanny.

En un afortunado accidente, el cometa C/2014 Q2 (Lovejoy) cruzó frente a DECam, la cámara digital de 570 megapíxeles del Dark Energy Survey (DES) que es la más poderosa del mundo. El accidente dio como resultado la imagen que puedes ver a la izquierda de estas líneas.

El centro de C/2014 Q2 (Lovejoy) es una bola de hielo de aproximadamente 5 km de diámetro y su cabeza visible es una nube de gas y polvo de 640.000 km de diámetro. El 27 de diciembre de 2014 cuando el DES estaba observando el cielo austral, el cometa entró en el campo de visión de la cámara. En el momento en que la imagen fue tomada, Lovejoy se encontraba a unos 82 millones de kilómetros de la Tierra; una distancia muy pequeña si consideramos que la DECam es lo bastante sensible para observar objetos que se encuentran a 8.000 millones de años-luz de nosotros. Sigue leyendo

Dos familias de exocometas en un sistema cercano

Exocometas alrededor de Beta Pictoris

Ilustración artística de los exocometas alrededor de Beta Pictoris. Crédito: ESO/L. Calçada.

Beta Pictoris es una estrella joven situada a 63 años-luz del Sol. Tiene sólo unos 20 millones años y está rodeada por un enorme disco de material; es un sistema planetario joven muy activo donde se produce gas y polvo a partir de la evaporación de cometas y las colisiones de asteroides.

Durante casi 30 años, los astrónomos han observado sutiles cambios en la luz que proviene de Beta Pictoris, asumiendo que estos cambios se debían al paso de cometas delante de la propia estrella. Los cometas son cuerpos pequeños, de unos pocos kilómetros de tamaño, pero con mucho hielo, que se evapora cuando se acercan a su estrella, produciendo enormes colas de gas y polvo que pueden absorber parte de la luz que pasa a través de ellos. La tenue luz de los exocometas es casi imperceptible, fundiéndose con la luz de la brillante estrella, de manera que no se pueden observar directamente desde tierra. Sigue leyendo

Se confirma que los cometas forjan moléculas orgánicas en sus atmósferas

Cometa ISON

El cometa ISON pasa por Virgo. Fotografía tomada el 8 de noviembre de 2013. Crédito: NASA/MSFC/Aaron Kingery.

Un equipo internacional de científicos usó el telescopio ALMA para obtener increíbles imágenes tridimensionales de las fantasmales atmósferas que rodean los cometas ISON y Lemmon. Estas nuevas observaciones proporcionaron información valiosa sobre cómo y cuándo los cometas forjan nuevos químicos, entre los cuales se encuentran algunos interesantes compuestos orgánicos.

Los cometas contienen algunos de los materiales más antiguos y puros de nuestro Sistema Solar, de ahí que comprender su composición química única sirva para revelar importantes datos sobre el nacimiento de nuestro planeta y los orígenes de los compuestos orgánicos que constituyen los componentes básicos de la vida. Las observaciones en alta resolución hechas con ALMA proporcionaron una fascinante visión en 3D de la distribución de las moléculas en estas dos atmósferas cometarias, o comas. Sigue leyendo

Una nave espacial recoge siete partículas procedentes del nacimiento del Sistema Solar

NASA; (recuadro) Anna Butterworth/ Fuente de luz avanzada, del Lawrence Berkeley National Laboratory.  Un auténtico peso ligero. Con un peso de 3,1 billonésima parte de gramo, la partícula de polvo interestelar de Orión (arriba a la derecha, llamada así por sus descubridores) fue capturada por un colector (de tipo raqueta de tenis) de la nave espacial Stardust, después de pasar cerca del cometa Wild 2. A la partícula se le han asignado diferentes colores: el rojo para el aluminio, el verde para el hierro, y el azul para el magnesio.

NASA; (recuadro) Anna Butterworth/ Fuente de luz avanzada, del Lawrence Berkeley National Laboratory.
Un auténtico peso ligero. Con un peso de 3,1 billonésima parte de gramo, la partícula de polvo interestelar de Orión (arriba a la derecha, llamada así por sus descubridores) fue capturada por un colector (de tipo raqueta de tenis) de la nave espacial Stardust, después de pasar cerca del cometa Wild 2. A la partícula se le han asignado diferentes colores: el rojo para el aluminio, el verde para el hierro, y el azul para el magnesio.

Después de un largo año de búsqueda intensa, la nave espacial Stardust ha devuelto a los investigadores siete partículas de polvo interestelar. La totalidad de la muestra presentada esta semana en la Conferencia de Ciencia Lunar y Planetaria, pesa tan sólo una billonésima parte de un gramo. Es la primera vez que los científicos han puesto sus manos en el material primordial, inalterado por el violento nacimiento del Sistema Solar.

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Hubble ve un cometa con destino a Marte que emite múltiples chorros de polvo

comet2

El cometa Siding Spring está cayendo hacia el Sol a lo largo de una órbita de alrededor de 1 millón de años. El cometa, descubierto en 2013, se encontraba dentro del radio de la órbita de Júpiter cuando el telescopio espacial Hubble lo fotografió el 11 de marzo del 2014. Hubble observa dos chorros de polvo procedentes del núcleo helado sólido. Estos chorros persistentes fueron vistos por primera vez en las imágenes del Hubble tomadas el 29 de octubre del 2013. Esta característica debería permitir a los astrónomos medir la dirección del polo del núcleo, y por lo tanto el eje de rotación. Sigue leyendo

Choque de cometas explica la sorprendente presencia de aglomeraciones de gas en Beta Pictoris

Cometas en Beta Pictoris

Un hipotético planeta gigante (al fondo a la izquierda) captura a los cometas en grupos masivos (a la derecha) en el que tienen lugar frecuentes colisiones en Beta Pictoris. Crédito: NASA Goddard/F. Reddy.

Utilizando el telescopio ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), situado en el norte de Chile, un equipo de astrónomos ha anunciado el descubrimiento de una inesperada aglomeración de monóxido de carbono en el polvoriento disco que rodea a la estrella Beta Pictoris. Esto constituye una sorpresa, ya que se supone que este tipo de gas es rápidamente destruido por la luz ultravioleta de la estrella. Algo, que probablemente sean numerosas colisiones entre pequeños objetos helados como los cometas, puede estar haciendo que el gas siga reponiéndose continuamente. Sigue leyendo

¿Podría un cometa haber causado un cambio climático “instantáneo”?

Impacto en la Tierra

Ilustración artística de un impacto en la Tierra. Crédito: ArcticSolitude (deviantART).

Un cometa pudo haber disparado las temperaturas hace 55 millones de años.

Dos geólogos afirman que tienen evidencia de que los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera de la Tierra aumentaron a más del doble en un solo año al final del Paleoceno. Este incremento ayudó a desencadenar el cambio más extremo en las temperaturas de la superficie desde que los dinosaurios dominaron la tierra. La velocidad del cambio hace pensar a los investigadores que la causa más probable fue el impacto de un objeto espacial. Sigue leyendo

A un cometa rocoso le brota una cola

Cola de 3200 Phaethon

Esta imagen de 3200 Phaeton, revela una cola corta y gorda pero bien definida. Crédito: STEREO.

Durante mucho tiempo, los astrónomos han estado desconcertados respecto de una lluvia de meteoros.

Cada año, a mediados de diciembre, el cielo se llena de destellos de luz que emanan de la constelación de Géminis. Las Gemínidas son rápidas, brillosas y confiables. Nunca dejan de aparecer y muchos observadores las cuentan y las consideran los meteoros más atractivos del año. ¿Pero de dónde vienen? Ese es el enigma. Sigue leyendo

¿Por qué es verde el cometa ISON?

Espectro ISON

Espectro del cometa ISON. Crédito: Paolo Corelli y Dario Comino.

Las fotografías del cometa ISON tomadas por cientos de personas alrededor del mundo varían mucho en calidad, contexto y configuraciones de las cámaras usadas. Sin embargo, todas parecen tener algo en común: el cometa se ve de color verde. ¿Por qué?

Para responder a la pregunta, los astrónomos aficionados italianos Paolo Corelli y Dario Comino utilizaron un espectrómetro de alta dispersión para analizar la luz procedente de la atmósfera del cometa. Sigue leyendo

La primera evidencia de un cometa que ha estallado en la atmósfera terrestre

Cometa Hypatia

Ilustración artística del cometa que estalló en la atmósfera sobre Egipto. Crédito: Terry Bakker.

La primera evidencia conocida de un cometa que ingresó a la atmósfera de la Tierra y estalló, produciendo una onda de choque de fuego que arrasó con todo ser vivo a su paso, ha sido descubierta por un equipo de científicos sudafricanos y colaboradores de distintos países.

El descubrimiento no solo ha proporcionado la primera prueba definitiva del impacto de un cometa hace millones de años, sino que también podría ayudarnos a desvelar, en el futuro, los secretos de la formación del Sistema Solar. Sigue leyendo