Condiciones para la vida en Encélado

Cassini, Encélado

Ilustración artística de la sonda Cassini sobrevolando los penachos de Encélado en 2015. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

En 2015 ya se observaron en un anillo de Saturno diversas partículas procedentes de profundidades marinas y emitidas al espacio desde los supergéiseres de una de sus gélidas lunas: Encélado. Aquel mismo año la sonda Cassini sobrevoló esas fuentes gigantescas que emanan en las regiones polares del sur y detectó hidrógeno molecular (H2) en los chorros de vapor que salen por gigantescas grietas. Sigue leyendo

Fuerzas de marea explican los géiseres de Encélado

Encélado y géiseres

Encélado y un acercamiento a sus géiseres. Crédito: NASA/JPL/Space Science Institute.

La nave espacial Cassini de la NASA lleva observando los géiseres que emanan desde el sur de Encélado, una de las lunas de Saturno, desde 2005, pero el proceso que impulsa y mantiene estos chorros es un misterio.

Ahora, con la ayuda de simulaciones por ordenador, científicos de las universidades de Chicago y Princeton (EE.UU.) han encontrado una posible explicación: las fuerzas de marea cíclicas que ejerce Saturno sobre su satélite, según la investigación del equipo.

En la Tierra, las erupciones no suelen durar mucho, pero en Encélado se supone que hay un gran océano bajo su gélida superficie que, de alguna manera, no deja de emitir material por las múltiples fisuras de su polo sur (como se ve en la imagen). Estas denominadas “rayas de tigre” han estado expulsando vapor y pequeñas partículas durante décadas, y probablemente mucho más tiempo, según los investigadores. Sigue leyendo

Un océano global en Encélado

Estructura de Encélado

Representación de la estructura interior de Encélado. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Encélado, la luna geológicamente activa de Saturno, posee un océano bajo su superficie congelada, según una nueva investigación que usó datos de la misión Cassini de la NASA.

Los investigadores descubrieron que la magnitud del ligero bamboleo de la luna, a medida que orbita Saturno, solo puede explicarse si su capa de hielo exterior no es sólida hacia el interior, lo que significa que debe existir un océano global bajo su superficie. Sigue leyendo

Posible actividad hidrotermal en Encélado

Actividad hidrotermal en Encélado

Ilustración artística de la actividad hidrotermal en el fondo marino de Encélado. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Unos diminutos granos de roca detectados por la sonda Cassini, que órbita alrededor de Saturno, sugieren la presencia de procesos hidrotermales en el fondo del mar de una de sus lunas heladas: Encélado.

Este descubrimiento refuerza la emocionante hipótesis de que esta luna podría presentar las condiciones adecuadas para albergar formas de vida.

La misión Cassini marcó como una de sus prioridades comprender la estructura interna de esta luna de 500 km de diámetro, después de descubrir en el año 2005 una serie de fracturas en el polo sur de Encélado que emitían grandes chorros de hielo y de vapor de agua. Sigue leyendo

Lunas de agua congelada, en la cabeza de la carrera para encontrar vida extraterrestre

Encélado

La luna Encélado fotografiada por Cassini. Crédito: NASA/JPL/SSI.

Los mares congelados de algunas lunas del sistema solar son los mejores candidatos para encontrar vida extraterrestre. Nuevos descubrimientos han puesto a dos de estas lunas en la cabeza de la “carrera” para hallar vida por fuera de la Tierra.

En diciembre, astrónomos avisaron que encontraron indicios de géiseres en la superficie de la luna más grande de Júpiter: Europa, lo que potencialmente nos daría la opción de mirar por un instante en el vasto océano que probablemente existe bajo el hielo. Asimismo, la luna de Saturno Encélado se puso a la cabeza de la carrera hace unas semanas cuando la NASA reportó que tenía una fuerte evidencia de un océano conectado a los géiseres de su polo sur. Sigue leyendo

Datos de Cassini sugieren que Encélado posee un océano subsuperficial

Bajo la corteza helada del sur de Encélado se extiende un océano de agua líquida. Así lo sugieren los gradientes gravitatorios del satélite captados por Cassini.

Interior de Encélado

Ilustración artística del interior de Encélado. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Los últimos registros enviados desde las lunas de Saturno por la sonda Cassini (ASI, ESA y NASA) sugieren fuertemente que una de las más pequeñas, Encélado, alberga un océano de agua líquida situado a entre 30 y 40 kilómetros bajo la superficie del satélite.

Un equipo de científicos liderado por el investigador Luciano Iess desde la Universidad de Roma La Sapienza, ha usado las medidas tomadas por el instrumento de radar de Cassini durante tres sobrevuelos de reconocimiento que han llevado a la sonda espacial a unos 100 kilómetros de la superficie de la luna. Sigue leyendo

La gravedad de Saturno controla la intensidad de los chorros de Encélado

Intensidad de chorros de Encélado

La intensidad de los chorros de Encélado es más alta cuando se encuentra más lejos de Saturno (izquierda) que cuando está más cerca (derecha). Crédito: NASA/JPL-Caltech/Universidad de Arizona/Cornell/SSI.

La intensidad de los chorros de hielo de agua y partículas orgánicas que salen disparados de la luna Encélado de Saturno depende de la proximidad del satélite al planeta anillado, según los datos obtenidos por la sonda Cassini de la NASA.

El hallazgo se añade a la evidencia de que existe una reserva u océano de agua líquida bajo la superficie de la luna. Esta es la primera observación clara de que la brillante columna que emana del polo sur de Encélado varía de manera previsible. Los resultados fueron detallados en un paper científico publicado en la revista Nature. Sigue leyendo

Cara a cara con Encélado

Encélado

Vista a color de Encélado. Crédito: NASA/JPL-Caltech/SSI/G. Ugarković.

Una red de crestas y fosas congeladas cubren la cara de Encélado, la más enigmática de las lunas de hielo de Saturno.

Este primer plano de Encélado está basado en los datos tomados por la sonda internacional Cassini el 31 de enero de 2011, cuando se encontraba a una distancia de 81.000 kilómetros, procesados por el astrónomo aficionado Gordan Ugarkovic. Sigue leyendo

¿Llueven microbios en Encélado?

Los chorros de Encélado y el anillo E de Saturno. Crédito: NASA/JPL/SSI.

Encélado, la luna de Saturno de aproximadamente 500 kilómetros de diámetro, que se ha vuelto famosa por sus chorros de rocío de hielo en el polo sur, está en la corta lista de los astrónomos de lugares en nuestro propio Sistema Solar donde podría estar ocultándose la vida extraterrestre, y la nave espacial Cassini de la NASA se encuentra en el lugar adecuado para rastrearla.

El 27 de marzo, Cassini se acercó a menos de 74 km del polo sur de Encélado, la región desde donde se originan los muchos chorros de agua congelada de la luna. Ese fue el paso más cercano de Cassini sobre el polo sur, permitiendo que la sonda utilizara su espectrómetro de masa iónica y neutra –así como también su espectrómetro de plasma, que volvió a funcionar recientemente- para probar el rocío de hielo que emana desde las profundas fisuras conocidas como “rayas de tigre” que marcan la superficie de Encélado. Sigue leyendo

Saturno tensa a Encélado

Deformación de la superficie de Encélado en la región polar sur. Crédito: NASA/JPL-Caltech/SSI/LPI/GSFC.

Imágenes de la nave espacial Cassini de la NASA han permitido a los científicos, por primera vez, relacionar el rocío de los chorros de vapor de agua desde las fisuras de la luna Encélado de Saturno con la manera en que la gravedad del planeta estira las fisuras. El resultado fue presentado junto con los hallazgos de Cassini en la Conferencia de Ciencia Lunar y Planetaria en The Woodlands, Texas.

“Este nuevo trabajo da a los científicos una visión sobre la mecánica de estos pintorescos chorros en Encélado y demuestra que Saturno realmente tensa a Encélado”, dijo Terry Hurford, un asociado de Cassini en el Centro Goddard para Vuelos Espaciales de la NASA en Greenbelt, Maryland. Sigue leyendo

Lluvia en Saturno, procedente de la luna Encélado

Fotografía en que se aprecian los penachos de Encélado. Crédito: NASA/JPL/Instituto de Ciencia Espacial

Hace 14 años que los científicos buscan el origen del agua presente en las capas superiores de la atmósfera de Saturno. El telescopio espacial de la ESA, Herschel, acaba de resolver el misterio: viene de la luna de Saturno Encélado. El agua que sale expelida de esta luna forma un gigantesco anillo de vapor de agua alrededor de Saturno.

Estos resultados de Herschel implican que Encélado es la única luna de que se tiene noticia en el Sistema Solar que influye en la composición química del planeta al que orbita. Sigue leyendo

La sorpresa salada de Encélado

Los penachos característicos de Encélado. Crédito: SSI, JPL, ESA, NASA.

Los investigadores del equipo de la misión Cassini han identificado grandes granos de sal en los penachos que emanan del satélite Encélado de Saturno, haciendo aún más fuerte la posibilidad de que exista un océano líquido salado bajo la superficie congelada de la luna.

Cassini descubrió los chorros de partículas de hielo de agua en 2005; desde entonces, los científicos han estado tratando de aprender más acerca de su comportamiento, de qué están hechos y –más importante- de dónde provienen. Sigue leyendo

Corrientes eléctricas entre Saturno y su luna Encélado

Datos de la nave espacial Cassini de la NASA han revelado que Encélado, una de las diminutas lunas de Saturno, está unida al planeta por poderosas corrientes eléctricas; haces de electrones que fluyen una y otra vez entre Saturno y la luna. El hallazgo es parte de un artículo publicado en la revista Nature.

Una mancha incandescente de luz ultravioleta cerca del polo norte de Saturno marca la presencia de un circuito eléctrico que conecta a Saturno con su luna Encélado. Crédito: NASA/JPL/Universidad de Colorado/Central Arizona College.

CAPS, uno de los instrumentos a bordo de Cassini que hicieron el descubrimiento del haz de electrones, incluye un sensor de electrones llamado CAPS-ELS, dirigido por la UCL (University College London).

Desde que Cassini llegó a Saturno en 2004 ha pasado 14 veces cerca de Encélado, descubriendo secretos poco a poco, en cada una de sus visitas. La investigación ha descubierto que emanan chorros de gas y granos de hielo desde el polo sur de Encélado, los que se vuelven eléctricamente cargados y forman una ionosfera. El movimiento de Encélado y su ionosfera a través de la burbuja magnética que rodea a Saturno actúa como un dinamo, creando el sistema de corriente recientemente descubierto. Sigue leyendo