Hubble detecta posibles columnas de agua en Europa

Penachos Europa

Composición de Europa y sus posibles penachos de agua (sector inferior izquierdo). Crédito: NASA, ESA, W. Sparks (STScI) y Centro Científico de Astrogeología del USGS.

Observaciones del Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA muestran lo que se sospecha que son penachos de agua brotando desde la luna helada Europa. Estas observaciones refuerzan una investigación anterior que sugiere que Europa, una luna de Júpiter, está liberando vapor de agua. Un equipo de astrónomos, liderado por William Sparks del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial (STScI) en Baltimore, Maryland, observó estas proyecciones similares a dedos mientras se veía el limbo de Europa cuando la luna pasaba frente a Júpiter. El equipo decidió usar este método de observación inspirado por los estudios de atmósferas de planetas que orbitan otras estrellas, con el objetivo inicial de determinar si la luna posee una tenue atmósfera. Sigue leyendo

Evidencia de placas tectónicas en Europa

Tectónica de placas en Europa

Ilustración conceptual del proceso de subducción que muestra una porción de la capa de hielo moviéndose hacia el interior de la capa más cálida. Crédito: Noah Kroese, I.NK.

Científicos han encontrado evidencia de tectónica de placas en la luna Europa de Júpiter. Esta es la primera señal de este tipo de actividad geológica capaz de cambiar la apariencia de la superficie en un mundo diferente de la Tierra.

Los investigadores tienen clara evidencia visual de la expansión de la corteza de hielo de Europa. Sin embargo, no podían encontrar áreas donde la corteza vieja fuera destruida para hacer espacio a la nueva. Al examinar las imágenes de Europa tomadas por el orbitador Galileo de la NASA a principios de la década de 2000, los geólogos planetarios Simon Kattenhorn, de la Universidad de Idaho, Moscow, y Louise Prockter, del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en Laurel, Maryland, descubrieron algunos rasgos geológicos poco usuales. Sigue leyendo

Lunas de agua congelada, en la cabeza de la carrera para encontrar vida extraterrestre

Encélado

La luna Encélado fotografiada por Cassini. Crédito: NASA/JPL/SSI.

Los mares congelados de algunas lunas del sistema solar son los mejores candidatos para encontrar vida extraterrestre. Nuevos descubrimientos han puesto a dos de estas lunas en la cabeza de la “carrera” para hallar vida por fuera de la Tierra.

En diciembre, astrónomos avisaron que encontraron indicios de géiseres en la superficie de la luna más grande de Júpiter: Europa, lo que potencialmente nos daría la opción de mirar por un instante en el vasto océano que probablemente existe bajo el hielo. Asimismo, la luna de Saturno Encélado se puso a la cabeza de la carrera hace unas semanas cuando la NASA reportó que tenía una fuerte evidencia de un océano conectado a los géiseres de su polo sur. Sigue leyendo

Recreando la superficie de la luna Europa

El agua, las sales y los gases disueltos en el gran océano que se supone hay bajo la gélida corteza de Europa pueden ascender hacia la superficie y generar las enigmáticas formaciones geológicas teñidas de rojo que se observan en esa luna.

Ío, Júpiter, y el océano de Europa

El hipotético océano subsuperficial de Europa, sus géiseres y grietas. También se observa a Ío y Júpiter. Crédito: Observatorio Keck.

Los científicos sospechan que el interior de Europa, una de las lunas heladas de Júpiter, existe un océano de agua líquida, el elemento esencial para la vida en la Tierra. Esta teoría surgió a partir de la información facilitada por las misiones Voyager y Galileo, que también registraron fracturas y enmarañados terrenos rojizos que contrastan con el blanco glacial del resto de su superficie.

Algunas de estas estructuras geológicas parece que se asocian al ascenso de fluidos procedentes del interior, según sugieren las medidas de las sondas espaciales. Los datos también indican que, aparte de hielo de agua, hay sales –sobre todo sulfato de magnesio, MgSO4– y compuestos volátiles como el dióxido de carbono (CO2), el dióxido de azufre (SO2) y el agua oxigenada (H2O2). Sigue leyendo

Una colisión en Europa pudo haberle proporcionado los ingredientes de la vida

Colisión en Europa

Ilustración artística de una colisión en Europa. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Un nuevo análisis de los datos de una sonda de la NASA ha revelado evidencia de un colosal impacto en la luna Europa de Júpiter, una colisión que podría haber otorgado minerales clave y quizá incluso los ingredientes principales para la vida, dice un grupo de científicos.

En la escena del impacto, que la NASA describió como una “espectacular colisión con un asteroide o cometa”, se ha detectado por primera vez minerales arcillosos en Europa. El descubrimiento se basa en un nuevo análisis de las imágenes de la misión Galileo a Júpiter y es intrigante para los científicos debido a que los cometas y asteroides a menudo llevan compuestos orgánicos, los que pueden servir como ingredientes para la vida primitiva. Sigue leyendo

El agitado océano de Europa podría ser propicio para la vida

Europa

La luna Europa observada por la sonda Galileo. Crédito: NASA.

Europa es interesante. Aunque otros cuerpos planetarios arrugados y con cicatrices demuestran la edad que poseen, la luna de Júpiter, a pesar de tener miles de millones de años de edad, es uno de los objetos con menos ‘arrugas’ del Sistema Solar.

Sin embargo, esta luna no es homogénea. Se sospecha que Europa tiene un océano de agua líquida encerrado bajo una gruesa capa de hielo de agua; alrededor del 40% de la cual está cubierta de rayas y cicatrices oscuras. Sigue leyendo

Descubren columnas de vapor de agua en la luna Europa

El Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA ha descubierto vapor de agua que emana desde la helada superficie de Europa en una o más columnas localizadas cerca de su polo sur.

Géiser de agua en Europa

Ilustración artística de un géiser de agua en Europa. Crédito: K. Retherford.

Ya se ha especulado que Europa, luna de Júpiter, alberga un océano líquido bajo su corteza congelada, convirtiendo al satélite natural en uno de los principales objetivos en la búsqueda de mundos habitables distintos de la Tierra. Este nuevo hallazgo es la primera evidencia observacional de vapor de agua siendo eyectado desde la superficie de la luna.

“El descubrimiento de vapor de agua que es eyectado cerca del polo sur refuerza la posición de Europa como el principal candidato potencialmente habitable”, dijo el autor principal Lorenz Roth del Instituto de Investigación del Suroeste en San Antonio, Texas. “Sin embargo, aún no sabemos si estas columnas están conectadas a agua líquida subsuperficial o no”. Los hallazgos de Hubble fueron publicados hoy en la edición en línea de Science Express, y también fueron presentados en la reunión de la Unión Americana de Geofísica en San Francisco, California, Estados Unidos. Sigue leyendo

Un océano turbulento podría explicar el caótico hielo de Europa

Temperaturas en océano Europa

Simulación de la dinámica del océano de Europa, donde se observan zonas más cálidas (rojo) y otras más frías (azul). Crédito: Modelo: J. Wicht; Europa: Universidad de Arizona, JPL/NASA.

Europa, la sexta luna más cercana a Júpiter, está cubierta de hielo que se ha fragmentado en patrones caóticos.

Los científicos no están completamente seguros de cuál es el proceso que crea y da forma a los patrones. Pero nuevas simulaciones informáticas muestran que las corrientes de un turbulento –e hipotético- océano global transfieren el calor interno de Europa a la superficie con mayor efectividad en las regiones más cercanas al Ecuador del satélite natural. Sigue leyendo

¿Qué debemos investigar si aterrizamos en Europa?

Superficie de Europa

Vista simulada desde la superficie de la luna Europa. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

La mayor parte de lo que los científicos saben de la luna Europa de Júpiter es gracias a cerca de una docena de sobrevuelos de las sondas Voyager 2 y Galileo de la NASA en 1979 y en la década de 1990, respectivamente. Incluso en estos breves encuentros los científicos han observado un mundo fracturado y cubierto por hielo con indicios de la existencia de un océano de agua líquida bajo su superficie. Un ambiente de ese tipo podría, potencialmente, ser un hogar acogedor para la vida microbiana. Pero ¿y si aterrizamos en la superficie de Europa y los científicos hicieran estudios en profundidad? ¿Qué les gustaría saber? Un nuevo estudio en la revista Astrobiology escrito por un equipo de definición de ciencia designado por la NASA señala su consenso en relación a las preguntas más importantes que deben ser resueltas. Sigue leyendo

Desde el océano subsuperficial de Europa hacia su superficie

Ío, Júpiter, y el océano de Europa

El hipotético océano subsuperficial de Europa, sus géiseres y grietas. También se observa a Ío y Júpiter. Crédito: Observatorio Keck.

El material disuelto en el océano de la luna Europa de Júpiter, a pesar de que se encuentra bajo una capa de hielo con un grosor estimado de aproximadamente 100 kilómetros, alcanza la superficie, sugiere un nuevo estudio.

Durante mucho tiempo, los astrónomos se han sentido desconcertados debido a la ‘doble cara’ de Europa: su hemisferio frontal, aquel que va constantemente hacia delante conforme orbita Júpiter, tiene una apariencia amarillenta, mientras que su hemisferio posterior está salpicado y manchado por un material rojizo. Sigue leyendo

Las bacterias del Ártico ayudan a buscar vida en la luna Europa

Los científicos han encontrado en un fiordo canadiense un territorio análogo a la gélida Europa, una de las lunas de Júpiter. Se trata de un ambiente helado y sulfuroso, donde el azufre asociado a las bacterias árticas ofrece pistas a las próximas misiones a Europa en su búsqueda de rastros de vida.

Emanaciones sulfurosas amarillas en el Paso del Fiordo Borup (Canadá). Crédito: D. Gleeson.

No es fácil encontrar un lugar en la Tierra donde se unan el hielo y el azufre, como se supone que ocurre en la luna Europa, pero se ha localizado en el Paso del Fiordo Borup, en el Ártico canadiense. En este territorio las emanaciones sulfurosas de color amarillo contrastan con la nieve blanca del entorno, algo parecido a lo que muestran las imágenes del satélite de Júpiter. Sigue leyendo

Nueva evidencia de agua líquida en Europa

El "Gran Lago" debajo de la capa de hielo de Europa. Crédito: Britney Schmidt/Dead Pixel VFX/Universidad de Texas.

En lo que es posiblemente un hallazgo importante en la búsqueda de vida más allá de la Tierra, analizando los datos proporcionados por la sonda Galileo, de la NASA, los científicos han descubierto lo que parece ser un cuerpo de agua líquida, del volumen de los Grandes Lagos en América del Norte, atrapado bajo el recubrimiento helado de Europa, una luna de Júpiter.

El agua podría representar un potencial hábitat para la vida y es posible que existan muchos otros lagos como ese en las regiones donde el recubrimiento de Europa es delgado, escribieron investigadores en la revista Nature. Sigue leyendo

Ambientes extremos

Paraje de río Tinto. Créditos: Julio Segura Carmona.

Que río Tinto (Huelva, España) lo cataloguen como un análogo marciano debido a la extrema concentración de acidez no es una sorpresa; según Felipe Gómez del Centro de Astrobiología (CSIC-INTA) “es un análogo casi perfecto para probar tecnología y para simular las rocas que hay en Marte [fuente]”. Pero río Tinto no es el único análogo terrestre.

¿Qué ambientes nos interesan en un análogo terrestre? Interesan lugares donde se puedan simular una o varias características de algún punto del Sistema Solar. Por su interés astrobiológico, estos lugares son Marte, Europa, Encélado y Titán. Como hablar de los cuatro, abarcaría demasiado espacio para un post, me centraré en los dos primeros. Sigue leyendo