Esculpiendo sistemas solares

Discos protoplanetarios

Discos protoplanetarios de las estrellas HD97048 (izquierda), HD135344B (centro) y RXJ1615 (derecha) observados por SPHERE. Crédito: ESO.

Tres equipos de astrónomos han hecho uso de SPHERE, un avanzado instrumento para la detección de exoplanetas instalado en el Very Large Telescope (VLT), en el Observatorio Paranal de ESO, con el fin de arrojar luz sobre la enigmática evolución de incipientes sistemas planetarios. El auge en el número de exoplanetas conocidos en los últimos años ha convertido su estudio en uno de los campos más dinámicos de la astronomía moderna. Sigue leyendo

Midiendo el tamaño de las semillas planetarias

Anillo de polvo, estrella HD 142527

Ilustración artística de un anillo de polvo alrededor de la estrella HD 142527. Crédito: NAOJ.

Un equipo de investigadores usó el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) para realizar por primera vez una medición precisa de las diminutas partículas de polvo que rodean una joven estrella a partir de la polarización de las ondas de radio. Este importante hito en el estudio de la formación planetaria alrededor de estrellas jóvenes fue posible gracias a la gran sensibilidad de ALMA, que permite detectar ondas de radio polarizadas.

Los astrónomos creen que los planetas se forman al aglomerarse partículas de polvo y gas, pero desconocen los pormenores del proceso. Uno de los principales enigmas es cómo unas partículas de polvo de apenas un micrómetro se unen para formar planetas rocosos de 10.000 kilómetros. La dificultad para medir el tamaño de las partículas ha impedido a los astrónomos hacer un seguimiento del crecimiento del polvo. Sigue leyendo

Descubierto un sistema binario con tres planetas gigantes

Planetas gigantes, sistema binario

Ilustración artística de tres planetas gigantes en un sistema binario. Crédito: Robin Dienel/Carnegie.

Mientras más buscamos, más notamos la gran diversidad en los sistemas planetarios alrededor de otras estrellas. Y, curiosamente, los cazadores de exoplanetas están descubriendo que la mayoría de los sistemas estelares son muy diferentes del nuestro. Sigue leyendo

Una erupción estelar permite ver la línea de nieve en un disco protoplanetario

Línea de nieve de V883 Orionis

Ilustración artística de la línea de nieve alrededor de la estrella V883 Orionis. Crédito: A. Angelich (NRAO/AUI/NSF)/ALMA (ESO/NAOJ/NRAO).

Nuevas observaciones realizadas con el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) permitieron generar la primera imagen de una línea de nieve compuesta de agua dentro de un disco protoplanetario. Se trata de la línea donde la temperatura del disco que rodea una joven estrella cae lo suficientemente como para que el agua allí presente se congele. En este caso, un aumento drástico en la luminosidad de la joven estrella V883 Orionis produjo un recalentamiento de la zona interna del disco y, de esa forma, alejó la línea de nieve a una distancia mucho mayor de lo normal para una protoestrella, permitiendo observarla por primera vez. Sigue leyendo

Revelan imágenes de discos protoplanetarios en la nebulosa de Carina

Discos protoplanetarios Carina

Discos protoplanetarios en la nebulosa Carina. Crédito: IA UC/CATA.

Un año después de ingresar una propuesta de observación en el Observatorio ALMA, un equipo de astrónomos del Instituto de Astrofísica UC (IA), el centro CATA y la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM), obtuvo la primera imagen directa de discos protoplanetarios en la nebulosa de Carina. Estos discos, dicen los científicos, podrían albergar la formación de sistemas planetarios similares al nuestro.

Dentro de la Vía Láctea, Carina es una de las regiones de formación estelar más activas y masivas; allí conviven estrellas de baja masa junto a las estrellas más masivas conocidas en nuestra galaxia. En el centro de esta región hay dos cúmulos estelares: Trumpler 14 y Trumpler 16, ambos cúmulos están poblados por estrellas de gran masa, lo que genera una cantidad considerable de radiación ultravioleta que calienta y hace brillar el gas circundante, dando originen a la nebulosa de Carina. Sigue leyendo

Las primeras formas de vida pudieron aparecer en los “planetas de carbono”

Planeta de carbono

Un planeta de carbono orbitando una estrella similar al Sol. Crédito: Christine Pulliam (CfA) y NASA/SDO.

La Tierra está formada por rocas de silicato y un núcleo de hierro con una delgada capa de agua y vida. Pero los primeros mundos potencialmente habitables que se formaron pudieron haber sido muy diferentes. Una nueva investigación sugiere que la formación planetaria en el universo primitivo pudo haber creado “planetas de carbono” compuestos por grafito, carburo y diamante. Los astrónomos pueden encontrar estos planetas buscando una rara clase de estrellas.

“Este trabajo muestra que incluso las estrellas con una pequeña fracción del carbono de nuestro sistema solar, pueden albergar planetas”, dice Natalie Mashian, autora principal de la investigación y estudiante graduado de la Universidad de Harvard. Sigue leyendo

Se obtiene la imagen más detallada de un disco protoplanetario

Disco alrededor de estrella TW Hydrae

Imagen del disco alrededor de la joven estrella TW Hydrae. Crédito: S. Andrews (CfA); B. Saxton (NRAO/AUI/NSF); ALMA (ESO/NAOJ/NRAO).

Los planetas se forman en discos de polvo y gas alrededor de estrellas jóvenes. El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) produjo nuevas imágenes con un nivel de detalle sin precedentes en las que se observa el disco protoplanetario que circunda una estrella similar al Sol. En el disco, se aprecia un llamativo vacío, separado de su estrella por la misma distancia que separa a la Tierra del Sol, lo que podría ser indicio de que está empezando a formarse una joven versión de nuestro planeta, o quizá una súper-Tierra, mucho más masiva.

La estrella, conocida como TW Hydrae, suele atraer el interés de los astrónomos debido a su cercanía a la Tierra (se encuentra a unos 175 años-luz) y por el hecho de ser una verdadera recién nacida (tiene unos 10 millones de años). Además, como toda la estructura se ve de frente desde la Tierra, los astrónomos tienen una vista completa del disco sin distorsiones, lo que constituye un verdadero privilegio. Sigue leyendo

Descubierto un planeta errante masivo

Planeta errante

Interpretación artística de un planeta errante. Crédito: Christine Pulliam (CfA).

Un planeta errante masivo ha sido descubierto en el grupo en movimiento Beta Pictoris. El mundo, llamado PSO J318.5338-22.8603 (PSO de ahora en adelante) es ocho veces más grande que Júpiter. Ya que es uno de los pocos exoplanetas de los que hemos captado imágenes de manera directa, es accesible para el estudio por espectroscopia, Este planeta masivo será extremadamente importante cuando se arme el rompecabezas de la formación y evolución planetaria.

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Revelan detalles de la formación planetaria alrededor de una estrella binaria

Sistema binario HD 142527

Ilustración artística del sistema HD 142527, donde se aprecia un arco de polvo (en rojo) dentro del disco protoplanetario. Crédito: B. Saxton (NRAO/AUI/NSF).

Gracias a ALMA, un equipo de astrónomos hizo una nueva observación, más detallada, del principio de un proceso de formación planetaria alrededor de una estrella binaria. Los investigadores descubrieron que en las zonas externas del disco protoplanetario hay una capa de polvo con una asombrosa forma de medialuna, que llama la atención por casi no contener gas. Los resultados de este estudio, echan nuevas luces sobre el potencial de un sistema binario en materia de formación planetaria.

Los astrónomos aún no logran entender del todo cómo se forman los planetas en los sistemas con estrellas binarias. Los primeros modelos planteaban que la lucha gravitacional entre dos cuerpos estelares podía enviar los planetas jóvenes en órbitas inusuales, y acaso expulsarlos completamente de su sistema o hacerlos chocar contra sus estrellas. Sin embargo, las observaciones han revelado la existencia de planetas que mantienen órbitas sorprendentemente estables alrededor de estrellas gemelas. Sigue leyendo

Fotografían un exoplaneta en formación

Sistema LkCa 15

Imagen captada en que se aprecian señales (coloreadas) dentro del interior del disco (en escala de grises) que rodea a la estrela LkCa 15. Crédito: Stephanie Sallum.

Cuando nace una estrella, se crea un disco orbital de gas y polvo a su alrededor a partir del cual se forman los planetas. Los ‘claros’ que van quedando en el interior de los discos en transición se relacionan con la formación de planetas.

Lo discos encontrados hasta el momento mostraban evidencias de la presencia de planetas jóvenes, a partir de asimetrías o fuentes infrarrojas detectadas en las partes claras, pero los intentos por observar directamente alguna de estas firmas sobre formación de exoplanetas habían sido infructuosos. Sigue leyendo

Ondas misteriosas hacen carreras en un disco de formación de planetas

Disco de AU Microscopii (AU Mic)

Imágenes del disco que rodea a AU Microscopii obtenidas con el Very Large Telescope y el telescopio Hubble. Crédito: ESO, NASA & ESA.

AU Microscopii, o AU Mic, para abreviar, es una joven estrella cercana rodeada por un gran disco de polvo. Estudiar estos discos de desechos pueden proporcionar valiosas pistas acerca de cómo se crean los planetas, ya que estos se forman en estos discos. Sigue leyendo

Planeta rocoso que se desintegra podría revelar los secretos de cómo se formó nuestro sistema solar

Desintegración exoplaneta KIC 1255 b

Ilustración artística de la desintegración del exoplaneta KIC 1255 b. Crédito: Maciej Szyszko

Una emocionante nueva investigación de los astrónomos de la Open University (OU) y las Universidades de Warwick y Sheffield ha abierto la posibilidad de descubrir de qué están hechos los planetas distantes. Las observaciones hechas por el equipo de astrónomos pueden ayudar a revelar la composición química de un pequeño planeta rocoso que orbita su estrella a unos 1.500 años luz de la Tierra, lo cual incrementaría nuestro entendimiento de cómo los planetas, incluido el nuestro, se formaron.

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Formación planetaria en acción

Disco protoplanetario de HL Tauri

Ilustración de la estrella joven HL Tauri rodeada por su disco protoplanetario. Crédito: ESO/L. Calçada.

Una nueva imagen obtenida por el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) reveló detalles hasta ahora desconocidos del disco protoplanetario que circunda una joven estrella. ALMA alcanzó esta capacidad de resolución sin precedentes separando las antenas por hasta 15 kilómetros.

ALMA obtuvo la imagen más detallada que se ha logrado a la fecha de la estructura del disco que rodea HL Tauri, una estrella similar al Sol que tiene un millón de años de edad y se encuentra a cerca de 450 años-luz de la Tierra, en la constelación de Tauro. La imagen superó todas las expectativas y reveló una serie de anillos brillantes y concéntricos separados por vacíos. Sigue leyendo

El telescopio Spitzer fue testigo del nacimiento de un planeta

Erupción en estrella NGC 2547-ID8

Ilustración artística de la erupción alrededor de la estrella NGC 2547-ID8 observada por Spitzer. Crédito: NASA/JPL-Caltech/R. Hurt (IPAC).

El telescopio espacial Spitzer de la NASA ha encontrado una erupción de polvo alrededor de una estrella joven, probablemente el resultado de un choque entre dos grandes asteroides. Este tipo de colisión puede ser una nueva pista en la formación de los planetas. Sigue leyendo

Observan signos de formación planetaria en torno a la estrella HD169142

Estrella HD 169142 y disco

Imagen del disco de polvo en torno a la estrella HD 169142 obtenida con el Very Large Array (VLA); las cruces (+) señalan las posiciones de los posibles protoplanetas. En el recuadro se muestra, a la misma escala, la imagen obtenida con el Very Large Telescope (VLT) de la fuente infrarroja brillante situada en la cavidad interna del disco.

Los planetas se forman a partir de discos de gas y polvo que giran en torno a las estrellas jóvenes. Una vez formada la “semilla” del planeta (una pequeña acumulación de polvo), esta irá agregando material y producirá un surco en el disco con la forma de su órbita. Esta etapa de transición entre el disco original y el sistema planetario es, precisamente, lo que se ha observado en la estrella HD169142.

Aunque en los últimos años se han descubierto muchísimos planetas extrasolares, en pocos casos se ha obtenido una imagen directa y todavía no se ha logrado una imagen inequívoca de un planeta en formación. Sin embargo, en la estrella HD 169142 quizás estamos viendo, precisamente, las semillas de gas y polvo que más tarde se convertirán en planetas. Sigue leyendo