Evidencia de un antiguo lago estratificado en Marte

Estratificación lago, cráter Gale

Modelo de estratificación del antiguo lago del cráter Gale. Crédito: J.A.Hurowitz.

Los científicos todavía desconocen si Marte ha llegado a albergar vida en algún momento, pero la búsqueda de signos de vida en el Planeta Rojo –o en otras partes del Sistema Solar– comienza con la reconstrucción de los ambientes primitivos para determinar si fueron capaces de sustentar la vida. Sigue leyendo

Desvelando el campo magnético de la Tierra

Anomalía magnética, Bangui

Anomalía magnética en Bangui. Crédito: ESA/DTU Space/DLR.

Los satélites Swarm de la ESA están detectando minúsculos detalles en una de las capas más difíciles de observar del campo magnético de la Tierra y estudiando la historia magnética oculta en la corteza de nuestro planeta.

Podemos imaginar el campo magnético terrestre como una enorme envoltura que nos protege de la radiación cósmica y las partículas cargadas que bombardean nuestro planeta con el viento solar. Sin él no existiría la vida tal y como la conocemos. Sigue leyendo

Plutón podría tener un océano líquido subsuperficial

Superficie de Plutón

La superficie de Plutón observada por New Horizons. Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI.

Probablemente, Plutón tiene un océano líquido ubicado entre un núcleo rocoso y su gélida superficie.

Cuando la sonda New Horizons de la NASA visitó este planeta enano en julio de 2015, capturó las imágenes de su superficie más nítidas hasta la fecha. Esas imágenes ayudaron a Noah Hammond de la Universidad Brown en Rhode Island (EE.UU.) y sus colegas a demostrar que Plutón nunca formó una fase de hielo que solidificara su posible océano líquido. Sigue leyendo

Se descubre un mineral inesperado en Marte

Autorretrato de Curiosity

Autorretrato de Curiosity En primer plano se puede ver el polvo extraído desde Buckskin el 30 de julio de 2015. Crédito: NASA/JPL-Caltech/MSSS.

Un equipo de científicos ha descubierto un mineral inesperado en una muestra recogida en el cráter Gale, un hallazgo que podría alterar nuestra comprensión de cómo evolucionó Marte.

El rover Curiosity de la NASA ha estado explorando rocas sedimentarias dentro del cráter Gale desde su aterrizaje en agosto de 2012. En julio de 2015, durante el sol 1.060 (la cantidad de días marcianos desde el aterrizaje), el rover recolectó polvo de una roca en un lugar apodado “Buckskin”. Al analizar los datos de un instrumento de difracción de rayos X que identifica minerales a bordo del rover, los científicos detectaron cantidades importantes de un mineral llamado tridimita. Sigue leyendo

Resuelto el enigma de los polígonos que cubren la superficie de Plutón

Polígonos en superficie de Plutón

Marcas en forma de polígonos en la superficie de Plutón. Crédito: NASA/JHPL.

En la vasta cuenca Sputnik Planum de Plutón han aparecido a lo largo de decenas de kilómetros unas misteriosas e irregulares figuras poligonales. Ahora, en dos artículos se revela que en el interior de la gruesa capa de nitrógeno sólido que cubre el planeta enano se producen procesos de convección que están detrás de estas formaciones geométricas.

Este mecanismo de propagación del calor (provocado por diferencias de densidad entre los materiales) origina una contracción del terreno en la superficie, dejando las distintivas figuras poligonales. Tienen entre 10 y 40 kilómetros de diámetro, y muchas de ellas presentan los lados elevados. Sigue leyendo

Tsunamis gigantes sacudieron Marte hace miles de millones de años

Rastros tsunamis Marte

El material oscuro pueden ser los remanentes de un tsunami marciano. Crédito: Alexis Rodriguez.

Hace unos 3.400 millones de años, meteoritos gigantes impactaron un frío océano que cubría el hemisferio norte de Marte. Los impactos provocaron enormes olas que inundaron las costas, sugiere una nueva investigación.

En la escala de catástrofes planetarias, estos tsunamis opacarían a la mayoría de los que han ocurrido en la Tierra. “Imagina esta enorme ola roja de hasta 120 metros de alto viniendo hacia ti”, dice Alexis Rodriguez, investigador del Instituto de Ciencia Planetaria en Tucson, Arizona. Rodriguez y sus colegas mapearon los rastros de dos de estos tsunamis. Sigue leyendo

La región volcánica de Tharsis hizo retorcerse al Marte antiguo

Marte hace 4.000 millones de años

Ilustración de Marte hace 4.000 millones de años. Crédito: Didier Florentz.

Marte no siempre ha tenido el aspecto que conocemos hoy. Hace entre 3.000 y 3.500 millones de años el planeta sufrió una gran inclinación de 20 a 25 grados, que ahora ha sido identificada gracias al trabajo de geomorfólogos, geofísicos y climatólogos franceses, junto a un colega estadounidense.

“No fue el eje de rotación de Marte el que se desplazó (un proceso conocido como variación de la oblicuidad)”, aclaran los autores, “sino más bien las capas externas –manto y corteza– las que rotaron con respecto al núcleo interior, como si girases la carne de un melocotón en torno a su hueso”. Este fenómeno ya se había predicho teóricamente pero hasta ahora nadie lo había podido demostrar. Sigue leyendo

Evidencia de una corteza continental en Marte

Texturas rocosas en Marte

Diversidad de texturas rocosas en Marte. Crédito: Nature Geoscience.

Rocas ricas en sílice, similares a los componentes de la corteza terrestre continental más antigua, han sido encontradas en el lugar de aterrizaje del rover Curiosity de la NASA en Marte, según un estudio publicado recientemente. Estos resultados añaden nuevas evidencias de que el Planeta Rojo pudo haber sido más similar a la antigua Tierra de lo que se creía previamente.

Los científicos pensaban que la corteza continental, que es menos densa y de composición diferente a la que hay bajo los océanos, era única de la Tierra. Se atribuye a los procesos magmáticos complejos, posiblemente relacionados con la aparición de las placas tectónicas. Sigue leyendo

De montañas a lunas

Montañas en Plutón

Montañas de unos 3.500 metros en Plutón. Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI.

Montañas congeladas en Plutón y una nueva y espectacular vista de su luna más grande, Caronte, están entre los varios descubrimientos anunciados el miércoles 15 de julio por el equipo de New Horizons de la NASA, solo un día después que la nave sobrevoló el planeta enano.

New Horizons “es una verdadera misión de exploración que nos muestra por qué la investigación científica básica es tan importante”, dijo John Grunsfeld, administrador adjunto del Directorio de Misiones Científica de la NASA en Washington. “La misión ha tenido nueve años para construir expectativas acerca de lo que veríamos durante el acercamiento a Plutón y Caronte. Hoy, tenemos las primeras muestras del tesoro científico recolectado durante esos momentos críticos, y puedo decirles que supera radicalmente las altas expectativas”. Sigue leyendo

Evidencia de vulcanismo activo en Venus

Pico volcánico Idunn Mons

Pico volcánico Idunn Mons en Venus. Los patrones coloreados representan el brillo de la superficie. Crédito: ESA/NASA/JPL.

La sonda Venus Express ha hallado la mejor evidencia hasta ahora de la presencia de vulcanismo activo en el planeta vecino de la Tierra.

Ver la superficie de Venus es extremadamente difícil debido al grosor de su atmósfera, pero los radares de misiones anteriores han revelado que Venus es un mundo cubierto de volcanes y antiguas lenguas de lava.

Venus es casi exactamente del tamaño de la Tierra y tiene una composición similar, así que se considera probable que tenga una fuente de calor interno, quizás debido a la radioactividad. Este calor tiene que escapar por alguna manera, y una posibilidad es que lo haga en forma de erupciones volcánicas. Sigue leyendo

Estudio del terremoto de Chile de 2010 descubre estructura rocosa que afecta al proceso de ruptura de los sismos

Anatomía de una zona de subducción

Científicos han generado imágenes 3D que muestran los procesos internos de uno de los límites de placas más peligrosos. Crédito: Stephen Hicks, Universidad de Liverpool.

Investigadores de la Universidad de Liverpool encontraron una masa de roca inusual en la línea de fallas activas ubicada debajo de Chile, la cual influenció el tamaño de la ruptura del terremoto que azotó la región en el año 2010.

La estructura geológica, de la que previamente no se sabía nada, es inusualmente densa y grande para la profundidad a la que se ubica en la corteza terrestre. Su descubrimiento se produjo utilizando imágenes sísmicas en 3D del interior de la Tierra, basadas en el monitoreo de las vibraciones causadas por las réplicas del terremoto de magnitud 8.8 en el fondo marino del Pacífico. Este procedimiento funciona de manera similar a las tomografías computarizadas que se usan en los hospitales. Sigue leyendo

Cómo ayudó el agua a dar forma al paisaje marciano

Reconstrucción Monte Aeolis

Reconstrucción de la geología alrededor del Monte Aeolis en Marte. Las imágenes, tomadas en Svalbard, fueron alteradas para ilustrar periodos secos (izquierda y derecha) y uno húmedo (medio) en la historia marciana. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Observaciones del rover Curiosity de NASA indican que el Monte Aeolis (o Monte Sharp) fue moldeado por sedimentos depositados en el lecho de un gran lago con el paso de decenas de millones de años.

Esta interpretación de los hallazgos de Curiosity en el cráter Gale sugiere que el Marte antiguo mantuvo un clima que podría haber producido lagos duraderos en muchas ubicaciones del Planeta Rojo. Sigue leyendo

Evidencia de placas tectónicas en Europa

Tectónica de placas en Europa

Ilustración conceptual del proceso de subducción que muestra una porción de la capa de hielo moviéndose hacia el interior de la capa más cálida. Crédito: Noah Kroese, I.NK.

Científicos han encontrado evidencia de tectónica de placas en la luna Europa de Júpiter. Esta es la primera señal de este tipo de actividad geológica capaz de cambiar la apariencia de la superficie en un mundo diferente de la Tierra.

Los investigadores tienen clara evidencia visual de la expansión de la corteza de hielo de Europa. Sin embargo, no podían encontrar áreas donde la corteza vieja fuera destruida para hacer espacio a la nueva. Al examinar las imágenes de Europa tomadas por el orbitador Galileo de la NASA a principios de la década de 2000, los geólogos planetarios Simon Kattenhorn, de la Universidad de Idaho, Moscow, y Louise Prockter, del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en Laurel, Maryland, descubrieron algunos rasgos geológicos poco usuales. Sigue leyendo

El mayor legado de la humanidad: kilómetros de agujeros

Agujero de sondeo geotécnico

Agujero de un sondeo geotécnico. Crédito: Wikimedia Commons/Nikki Mahadevan.

Se ha estimado que los humanos han alterado alrededor de la mitad de la superficie del planeta, y esos cambios son fáciles de ver; los hielos derritiéndose, los bosques encogiéndose y las especies extinguiéndose.

La humanidad ha cambiado el planeta de manera tan dramática que los geólogos creen que la Tierra ha entrado en una nueva fase en su línea de tiempo geológica, llamada “Antropoceno”. ¿Pero qué marcas han dejado los humanos bajo tierra? Sigue leyendo

Los barrancos de Marte se forman por hielo seco, no por agua

Barrancos en Marte

Barrancos en Marte observados por la cámara HiRISE de la sonda MRO. Crédito: NASA/JPL-Caltech/Universidad de Arizona.

No es agua fluyendo lo que crea canales que surcan la superficie del Planeta Rojo, según sugiere un nuevo estudio.

Los barrancos de Marte permanecen activos y tienden a formarse cuando el clima es frío, lo que implica la participación de dióxido de carbono congelado –también conocido como “hielo seco”- en lugar de agua líquida, dijeron los investigadores. Sigue leyendo