Juno nos muestra el magnetismo y los ciclones gigantes de Júpiter

Polo sur de Júpiter desde 52.000 km

Polo sur de Júpiter desde 52.000 km, donde se observan ciclones de hasta 1.000 km de diámetro. Se combinaron varias fotografías tomadas en tres órbitas distintas para mostrar todas las áreas a la luz del día. Crédito: NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS/Salón Betsy Asher/Gervasio Robles.

El 27 de agosto de 2016 la nave espacial Juno de la NASA dio su primera vuelta alrededor de Júpiter, empezando una misión de 20 meses en la que, gracias a su órbita muy elíptica, ya ha rodeado varias veces las regiones polares y se ha aproximado a unos 4.200 kilómetros de la espesa capa de nubes. Aunque en los últimos meses ya se habían facilitado imágenes de los polos, los resultados detallados de los primeros encuentros con este planeta se publican ahora en dos artículos científicos. Sigue leyendo

Una “Gran mancha fría” en Júpiter

Mancha fría en Júpiter

Imagen de la “Gran mancha fría” de Júpiter captada por el instrumento CRIRES. Crédito: ESO/T. Stallard.

La Gran Mancha Roja de Júpiter es una tormenta gigantesca en la que cabrían varias Tierras. Durante siglos, ha soplado embravecida vientos de más de 600 kilómetros por hora. Pero tiene un rival: los astrónomos han descubierto que Júpiter tiene una segunda gran mancha, esta vez una gran mancha fría.

Para este hallazgo, los astrónomos han utilizado el instrumento CRIRES, instalado en el Very Large Telescope de ESO, junto con otras instalaciones. Estudiando las regiones polares del planeta, han encontrado una mancha oscura en la atmósfera superior (debajo de la aurora, a la izquierda) unos 200 °C más fría que sus alrededores. Sigue leyendo

Juno y los secretos de Júpiter

Auroras en Júpiter

Auroras en Júpiter. Crédito: NASA, ESA y J. Nichols (Universidad de Leicester).

Han pasado 21 años desde que la última misión espacial, la misión Galileo, llegara al sistema joviano, que incluye a Júpiter, el mayor planeta del Sistema Solar, y a todos sus satélites, entre los que destacan sus cuatro grandes lunas: Ío, Europa, Ganímedes y Calisto. Desde entonces, otras misiones que no tenían como objetivo principal el estudio de Júpiter, como Cassini-Huygens o New Horizons, han realizado sobrevuelos cercanos, dejándonos a su paso algunas mediciones científicas y fotografías del gigante gaseoso.

Sin embargo, desde este 4 de julio, ya existe una nueva nave sobrevolando Júpiter. Es la sonda espacial Juno, la segunda misión del programa New Frontiers de la NASA, después de la famosa New Horizons que, hace aproximadamente un año, nos maravillaba con las primeras imágenes de Plutón. Sigue leyendo

Los rayos cósmicos podrían ayudar a darle su color a la Gran Mancha Roja de Júpiter

Gran Mancha Roja de Jupiter

Gran Mancha Roja de Júpiter. Crédito: NASA/JPL.

El persistente remolino que caracteriza la atmósfera de Júpiter, que es lo suficientemente grande como para “tragarse” un planeta del tamaño de la Tierra, y que a su vez ha sido apodado como la Gran Mancha Roja, podría obtener su inconfundible color de los compuestos de azufre generados cuando los rayos cósmicos y la luz ultravioleta descomponen una sustancia presente en las nubes del planeta, como sugiere una investigación reciente.

Dicha sustancia, poco estudiada, se denomina hidrosulfuro de amonio (NH4SH) y es típicamente un sólido incoloro que a las condiciones prevalentes de la atmósfera joviana se encontraría formando el núcleo de granos de hielo o un recubrimiento sobre otras partículas. Sigue leyendo

Júpiter como laboratorio para estudiar exoplanetas

Júpiter y Ganímedes, eclipse

Ilustración artística de Júpiter visto desde Ganímedes en el momento del eclipse. Crédito: Gabriel Pérez, SMM (IAC).

En una nueva investigación se presenta al planeta Júpiter como un laboratorio ideal para la investigación de exoplanetas similares. Júpiter, el mayor planeta del Sistema Solar, cuenta con grandes satélites a su alrededor. En el estudio se ha utilizado al mayor de los satélites (y el mayor del Sistema Solar), Ganímedes, como espejo para analizar la atmósfera del planeta. Las observaciones se realizaron durante un eclipse de Ganímedes y permitieron observar Júpiter como si fuera un exoplaneta en tránsito.

Su espectro de transmisión revela las huellas de una fuerte reducción de su luminosidad debido a la presencia de nubes (aerosoles) y brumas en la atmósfera de Júpiter, así como una fuerte absorción característica del metano (CH4) y, lo más sorprendente, cristales de hielo en una capa estratosférica. Estos resultados son relevantes para el modelado y la interpretación de exoplanetas gigantes en tránsito, pero también abren una nueva vía para caracterizar las capas superiores de la atmósfera de Júpiter y determinar la abundancia de agua en ella, así como para establecer la tasa de impactos de cometas en Júpiter y sus consecuencias para la historia de la formación del Sistema Solar. Sigue leyendo

¿La Gran Mancha Roja de Júpiter es una “quemadura solar”?

Gran Mancha Roja

La Gran Mancha Roja de Júpiter observada por la sonda Voyager 2 en julio de 1979. Crédito: NASA/JPL.

Según un nuevo análisis de datos aportados por la misión Cassini, de la NASA, el color rojizo de la Gran Mancha Roja de Júpiter probablemente sea el producto de químicos simples que la luz del Sol descompone en la atmósfera superior del planeta. Los resultados contradicen la otra teoría dominante sobre el origen del llamativo color de la mancha, la cual propone que los químicos rojizos vienen desde abajo de las nubes de Júpiter.

Los resultados fueron presentados a principios de noviembre por Kevin Baines, un científico del equipo de la misión Cassini, quien desempeña sus funciones en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, en Pasadena, California. La presentación se llevó a cabo en la reunión de la División de Ciencias Planetarias de la Sociedad Astronómica Estadounidense, la cual tuvo lugar en Tucson, Arizona. Sigue leyendo

El tamaño de la Gran Mancha Roja de Júpiter se reduce

Gran Mancha Roja de Júpiter

Evolución de la Gran Mancha Roja de Júpiter entre 1995 y 2014. Crédito: NASA, ESA y A. Simon (Centro de Vuelo Espacial Goddard).

La monstruosa tormenta de Júpiter, la Gran Mancha Roja, una vez fue tan grande que en su interior hubiese cabido tres veces la Tierra. Sin embargo, nuevas mediciones del Telescopio Espacial Hubble de NASA/NASA revelan que la mayor tormenta del Sistema Solar se ha encogido de forma importante. Actualmente, la mancha roja, cuyo tamaño ha variado a lo largo de –por lo menos- cien años tiene un diámetro similar al de la Tierra. ¿Qué está ocurriendo? Una posibilidad es que alguna actividad desconocida en la atmósfera del planeta puede estar consumiendo su energía y debilitando la tormenta, provocando que se reduzca. Las imágenes de Hubble fueron tomadas en 1995, 2009 y 2014. Sigue leyendo

Un nuevo modelo explica por qué la Gran Mancha Roja de Júpiter no ha desaparecido

Gran Mancha Roja, Júpiter

La Gran Mancha Roja de Júpiter, fotografiada por Voyager 1. Crédito: NASA.

La Gran Mancha Roja de Júpiter es uno de los emblemas más misteriosos del Sistema Solar. Basados en lo que saben los científicos sobre dinámica de fluidos, esta masiva tormenta –que es lo bastante grande para abarcar dos o tres veces el tamaño de la Tierra- debería haber desaparecido hace siglos.

Pedram Hassanzadeh, becario posdoctoral de la Universidad de Harvard, y Philip Marcus, profesor de dinámica de fluidos en la Universidad de California, Berkeley, piensan que pueden explicar por qué. Su trabajo también ofrece información acerca de los remolinos oceánicos y los vórtices que contribuyen a la formación planetaria y estelar. Sigue leyendo

Sospechas japonesas sobre misteriosos escapes atmosféricos

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SPRINT-A es el primer telescopio espacial del mundo para la observación remota de planetas desde una órbita alrededor de La Tierra
Crétido de la imagen: JAXA

Venus y Marte pueden estar bien esta noche, pero todavía hay mucho que no entendemos sobre estos planetas. ¿Por qué Venus tiene una atmósfera tan densa? ¿Por qué es la de Marte tan fina? ¿Y por qué la atmósfera de La Tierra es tan diferente de las que observamos en Venus y Marte?

El objetivo de un nuevo satélite de JAXA (Japan Aerospace Exploration Agency – Agencia de Exploración Aeroespacial Japonesa) es entender mejor qué está pasando. Es llamado SPRINT-A (Spectroscopic Planet Observatory for Recognition of Interaction of Atmosphere – Observatorio Espectroscópico Planetario para el Reconocimiento de Interacciones Atmosféricas). Sigue leyendo

Herschel demuestra que el agua hallada en Júpiter procede del impacto de Shoemaker-Levy 9

Agua en atmósfera de Júpiter

Distribución de agua en la estratosfera de Júpiter. Crédito: Mapa de agua: ESA/Herschel/T. Cavalié y colaboradores; Imagen de Júpiter: NASA/ESA/Reta Beebe (Universidad Estatal de Nuevo México).

El observatorio espacial Herschel de la ESA ha resuelto el misterio sobre el origen del agua presente en las capas más altas de la atmósfera de Júpiter, aportando pruebas concluyentes que indican que procede del impacto del cometa Shoemaker-Levy 9 en julio de 1994.

Durante aquella espectacular colisión, una cadena de 21 fragmentos del cometa se precipitaron sobre el hemisferio sur de Júpiter a lo largo de toda una semana, dejando unas oscuras cicatrices en la atmósfera del planeta que fueron visibles durante varias semanas. Sigue leyendo

¿Qué causó la reciente explosión en Júpiter?

Imagen que confirma el impacto del 10 de septiembre de 2012 en Júpiter. Crédito: George Hall.

Un brillante destello fue detectado en Júpiter la mañana del 10 de septiembre de 2012, y los astrónomos esperaban ver más tarde una “cicatriz” producto del impacto que entregaría más información sobre el objeto que se estrelló contra el planeta de gas gigante. ¿Fue un cometa, asteroide o un meteoro más pequeño? Sin embargo, por desgracia, no apareció una cicatriz ni un campo de escombros en la cara de Júpiter y la naturaleza de esa explosión puede seguir siendo un misterio. Sigue leyendo

Impacto en Júpiter

Imagen que confirma el impacto del 10 de septiembre de 2012 en Júpiter. Crédito: George Hall.

Aparentemente algo impactó Júpiter durante las primeras horas del 10 de septiembre (11:35 UT), encendiendo una especie de bola de fuego en las capas de nubes del planeta gigante. El astrónomo aficionado Dan Peterson de Racine, Wisconsin, fue el primero en observar el impacto con su telescopio Meade 12″ LX200. “Fue un destello brillante de color blanco que duró sólo 1,5 a 2 segundos”, informa. Otro astrónomo aficionado, George Hall de Dallas, Texas, estaba grabando a Júpiter en ese momento, y confirmó con el video –que puedes ver más abajo- la bola de fuego. Sigue leyendo

El pequeño Júpiter

Ilustración artística de un planeta gigante orbitando la estrella Gliese 876. Crédito: NASA/G. Bacon (STScI).

Nadie acusa a Júpiter de modestia: el planeta más grande del Sol se jacta de tener un diámetro que abarca 11,2 Tierras. Pero hace algún tiempo, los planetas similares a Júpiter pueden haber dejado en vergüenza a nuestro gigante de gas. Un nuevo análisis de los datos de la nave Kepler de la NASA descubrió que las estrellas con baja abundancia de elementos pesados –el tipo que pobló la antigua Vía Láctea- tienen más probabilidades de albergar gigantes de gas varios miles de kilómetros más grandes que Júpiter. Sigue leyendo

Oh, ¡Pioneers! Las motas en los ojos de los dioses (Parte 1)

Marzo de 2012 marca el 40 aniversario del lanzamiento de uno de los más extraordinarios vehículos espaciales jamás construidos – Pioneer 10 – la primera sonda del espacio profundo. La historia del Voyager es bien conocida, pero la del Pioneer no tanto.

Representación Artística de la Pioneer 10 en su viaje en el Espacio. Crédito: NASA

Las sondas Pioneer fueron creaciones del Ames Research Center en Moffett Field en el norte de California. Se incorporaron a la NASA con el resto de las instalaciones NACA (National Advisory Committee for Aeronautics: Comité Consejero Nacional para la Aeronáutica) en 1958, ejecutado por un individuo, Smith DeFrance. Un piloto formado en la NACA, su carrera de piloto aviador finalizó después de que perdió un ojo durante un vuelo de prueba y le prometió a su esposa que nunca se subiría a bordo de un avión otra vez.

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¿Le robó Júpiter masa a Marte?

Los científicos planetarios pueden haber respondido la pregunta de por qué Marte tiene la mitad de tamaño y un décimo de la masa de la Tierra. Al hacerlo, también han revelado un inesperado comportamiento en los inicios de las vidas de Júpiter y Saturno.

Venus (izquierda), la Tierra (centro) y Marte (derecha) a escala. Crédito: NASA.

Los científicos planetarios se han preguntado durante mucho tiempo por qué Marte tiene sólo alrededor de la mitad del tamaño y un décimo de la masa de la Tierra. Al ser vecinos cercanos en el Sistema Solar interior, probablemente se formaron casi al mismo tiempo, así que ¿por qué Marte no es más similar a la Tierra y Venus en tamaño y masa? Un estudio publicado en la revista Nature proporciona la primera explicación cohesiva y, al hacerlo, revela también un inesperado movimiento en los inicios de las vidas de Júpiter y Saturno. Sigue leyendo