Cristina Dorador: “Pensando en Marte desde el desierto de Atacama”

El Desierto de Atacama es muy similar a Marte, por esto la NASA lo usa como campo de pruebas para sus vehículos robóticos que recorren el Planeta Rojo. Con el reciente hallazgo de agua en la superficie marciana se abre la posibilidad de encontrar alguna forma de vida u organismos que evolucionaron de modos que aún ignoramos y cuyo hallazgo podría responder una de las preguntas más antiguas de la humanidad: ¿Estamos solos en este universo? Esa respuesta podría originarse en Chile.

Esta charla, titulada “Pensando en Marte desde el desierto de Atacama”, fue parte del evento TEDxSantiago realizado el 10 de diciembre de 2016. Sigue leyendo

Detectan formaciones en Marte similares a estructuras generadas biológicamente en la Tierra

Sílice opalina en Home Plate

Sílice opalina en Home Plate en Marte (izquierda) con apariencia similar a estructuras que se pueden encontrar en la Tierra. Crédito: ASU/Ruff & Farmer.

Durante su desplazamiento en el Planeta Rojo, el rover Spirit de la NASA ha encontrado formaciones parecidas a estructuras generadas por la vida en la Tierra, señalan científicos de la Universidad Estatal de Arizona (ASU).

En el estudio, los investigadores contrastaron el análisis de Spirit de “Home Plate” –una meseta de rocas estratificadas que el robot exploró durante la primera parte de su tercer año en Marte– con formaciones encontradas dentro de canales de descarga de fuentes termales/géiseres activos en un sitio conocido como El Tatio, en el norte de Chile.

Como se informa en el artículo, el trabajo de campo en Chile realizado por el equipo de ASU –Steven Ruff y Jack Farmer de la Escuela de Exploración de la Tierra y Espacial de la universidad– muestra que las estructuras de sílice nodulares y digitadas en El Tatio que tienen un gran parecido con lo encontrado en Marte, incluyen estructuras sedimentarias complejas producidas por una combinación de procesos bióticos y abióticos. Sigue leyendo

Se descubre un mineral inesperado en Marte

Autorretrato de Curiosity

Autorretrato de Curiosity En primer plano se puede ver el polvo extraído desde Buckskin el 30 de julio de 2015. Crédito: NASA/JPL-Caltech/MSSS.

Un equipo de científicos ha descubierto un mineral inesperado en una muestra recogida en el cráter Gale, un hallazgo que podría alterar nuestra comprensión de cómo evolucionó Marte.

El rover Curiosity de la NASA ha estado explorando rocas sedimentarias dentro del cráter Gale desde su aterrizaje en agosto de 2012. En julio de 2015, durante el sol 1.060 (la cantidad de días marcianos desde el aterrizaje), el rover recolectó polvo de una roca en un lugar apodado “Buckskin”. Al analizar los datos de un instrumento de difracción de rayos X que identifica minerales a bordo del rover, los científicos detectaron cantidades importantes de un mineral llamado tridimita. Sigue leyendo

Tsunamis gigantes sacudieron Marte hace miles de millones de años

Rastros tsunamis Marte

El material oscuro pueden ser los remanentes de un tsunami marciano. Crédito: Alexis Rodriguez.

Hace unos 3.400 millones de años, meteoritos gigantes impactaron un frío océano que cubría el hemisferio norte de Marte. Los impactos provocaron enormes olas que inundaron las costas, sugiere una nueva investigación.

En la escala de catástrofes planetarias, estos tsunamis opacarían a la mayoría de los que han ocurrido en la Tierra. “Imagina esta enorme ola roja de hasta 120 metros de alto viniendo hacia ti”, dice Alexis Rodriguez, investigador del Instituto de Ciencia Planetaria en Tucson, Arizona. Rodriguez y sus colegas mapearon los rastros de dos de estos tsunamis. Sigue leyendo

La región volcánica de Tharsis hizo retorcerse al Marte antiguo

Marte hace 4.000 millones de años

Ilustración de Marte hace 4.000 millones de años. Crédito: Didier Florentz.

Marte no siempre ha tenido el aspecto que conocemos hoy. Hace entre 3.000 y 3.500 millones de años el planeta sufrió una gran inclinación de 20 a 25 grados, que ahora ha sido identificada gracias al trabajo de geomorfólogos, geofísicos y climatólogos franceses, junto a un colega estadounidense.

“No fue el eje de rotación de Marte el que se desplazó (un proceso conocido como variación de la oblicuidad)”, aclaran los autores, “sino más bien las capas externas –manto y corteza– las que rotaron con respecto al núcleo interior, como si girases la carne de un melocotón en torno a su hueso”. Este fenómeno ya se había predicho teóricamente pero hasta ahora nadie lo había podido demostrar. Sigue leyendo

Marte podría convertirse en un planeta anillado… algún día

Marte con anillos

Representación de un Marte anillado. Crédito: Celestia Development Team.

Es posible que algún día Marte se convierta en un planeta anillado, según una nueva investigación.

En unas pocas decenas de millones de años, el Planeta Rojo podría desintegrar su luna más interna, Fobos, y formar un anillo de escombros rocosos, según el estudio. Fobos se mueve más cerca de Marte cada año, lo que implica que el tirón gravitatorio del planeta sobre el satélite se está incrementando. Algunos científicos han sugerido que, eventualmente, Fobos colisionará con Marte, pero esta nueva investigación sugiere que la pequeña luna podría no durar tanto. Sigue leyendo

Explicada la pérdida de carbono en la atmósfera marciana

Pérdida de carbono en Marte

Procesos de intercambio y pérdida de carbono en Marte. Crédito: Lance Hayashida/Caltech.

Marte está cubierto por una delgada atmósfera compuesta principalmente por dióxido de carbono, pero es tan tenue que no puede impedir que el agua se congele o que se evapore rápidamente. Sin embargo, la evidencia geológica ha llevado a los científicos a concluir que el Marte antiguo fue un lugar más cálido y húmedo que hoy. Para producir un clima más temperado, varios investigadores han sugerido que en el pasado el planeta estuvo cubierto por una atmósfera de dióxido de carbono mucho más gruesa. Durante décadas la pregunta ha sido, “¿dónde se fue todo el carbono?”.

El viento solar arrancó gran parte de la atmósfera del Marte antiguo y sigue removiendo toneladas de la atmósfera cada día. Pero los científicos se han preguntado por qué no han encontrado más carbono –en forma de carbonato– capturado dentro de las rocas marcianas. También han buscado explicar la relación entre carbonos más pesados y ligeros en la atmósfera marciana moderna. Sigue leyendo

El viento solar arranca la atmósfera de Marte

Tormenta solar, atmósfera de Marte

Ilustración artística de una tormenta solar impactando Marte y arrancando iones de la atmósfera superior del planeta. Crédito: NASA/GSFC.

La misión MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile Evolution) de la NASA ha identificado el proceso que parece haber desempeñado un rol clave en la transición del clima marciano desde un ambiente temprano cálido y húmedo que pudo haber albergado vida en la superficie hasta el planeta frío y árido que Marte es hoy. Sigue leyendo

Curiosity ofrece más evidencias de antiguos lagos en Marte

Formación "Kimberley" en Marte

Formación “Kimberley” en Marte. Los estratos en primer plano que bajan hacia la base del Monte Aeolis indican la existencia de un antiguo flujo de agua hacia la cuenca antes que se formara la montaña. Crédito: NASA/JPL-Caltech/MSSS.

“Los accidentes geográficos de la zona septentrional del cráter Gale muestran series de rocas sedimentarias. Basándonos en las imágenes tomadas por el rover Curiosity, interpretamos que estos afloramientos son una evidencia de entornos fluviales, deltaicos y lacustres en el pasado”. Esta es la conclusión de un estudio que el investigador John Grotzinger, del Instituto de Tecnología de California (EE.UU.), y otros autores publican en Science. Sigue leyendo

Tormentas de polvo marcianas: realidad y ficción

Tormenta de polvo marciana

Ilustración artística de una tormenta de polvo en Marte, acompañada de electricidad. Crédito: NASA.

Durante años, los escritores de ciencia ficción desde Edgar Rice Burroughs a C. S. Lewis han imaginado cómo sería para el ser humano caminar en Marte. Y conforme la Humanidad se acerca a dar sus primeros pasos en el Planeta Rojo, los relatos sobre esa experiencia se vuelven cada vez más realistas.

Más recientemente, “El Marciano” de Andy Weir comienza con una masiva tormenta de polvo que deja varado en Marte al astronauta Mark Watney. En la novela, poderosos vientos arrancan una antena de un equipo y destruyen parte del campamento de los astronautas. Sigue leyendo

Evidencia de sales hidratadas en la superficie de Marte

RSL en cráter Garni

RSL en las laderas del cráter Garni. Crédito: NASA/JPL-Caltech/Universidad de Arizona.

Existía gran expectación en el público por un misterio de Marte que sería revelado por la NASA. Finalmente, como mucho esperaban, el gran anuncio fue que se había detectado agua líquida fluyendo en la superficie de Marte, ¿o no?

El agua es esencial para la vida como la conocemos, y la presencia de agua líquida en Marte en la actualidad tiene implicaciones astrobiológicas, geológicas e hidrológicas y puede afectar la exploración humana del planeta en el futuro. Varias sales han sido detectadas en la superficie marciana, y estas sales pueden disminuir el punto de congelamiento del agua hasta -193 °C, de forma que el agua podría mantenerse en estado líquido en la superficie de Marte. Sigue leyendo

La búsqueda de signos de vida marciana podría destruirlos

Jarosita

El mineral jarosita. Crédito: NASA/JPL/Universidad de Arizona.

Los minerales marcianos podrían destruir los compuestos orgánicos, las moléculas necesarias para la vida, cuando los busquemos. Un estudio demuestra que calentar un mineral llamado jarosita hace que los compuestos orgánicos se descompongan antes de tener la posibilidad de observarlos, ensuciando los resultados del rover Curiosity.

Algunos podrán sentir una especie de déjà vu. El mismo problema puede haber afectado al módulo Viking en 1976, la primera sonda en buscar directamente compuestos orgánicos en el Planeta Rojo calentando roca pulverizada en su horno. Cuando no encontró estos compuestos, los investigadores se sorprendieron: los cometas, meteoritos y partículas de polvo interplanetario han estado llevando material orgánico a Marte durante toda su historia. ¿Por qué no fue encontrado? Sigue leyendo

Evidencia de una corteza continental en Marte

Texturas rocosas en Marte

Diversidad de texturas rocosas en Marte. Crédito: Nature Geoscience.

Rocas ricas en sílice, similares a los componentes de la corteza terrestre continental más antigua, han sido encontradas en el lugar de aterrizaje del rover Curiosity de la NASA en Marte, según un estudio publicado recientemente. Estos resultados añaden nuevas evidencias de que el Planeta Rojo pudo haber sido más similar a la antigua Tierra de lo que se creía previamente.

Los científicos pensaban que la corteza continental, que es menos densa y de composición diferente a la que hay bajo los océanos, era única de la Tierra. Se atribuye a los procesos magmáticos complejos, posiblemente relacionados con la aparición de las placas tectónicas. Sigue leyendo

Auroras en Marte

Aurora ultravioleta Marte

Mapa de las detecciones en ultravioleta de auroras sobre la superficie de Marte. Crédito: Universidad de Colorado.

Algún día, cuando los seres humanos vayan a Marte, quizás descubran que, en ciertas ocasiones, el Planeta Rojo tiene cielo de color verde.

Hacia finales de diciembre de 2014, la nave espacial MAVEN de la NASA detectó evidencia de auroras diseminadas en el hemisferio norte de Marte. Las “luces de Navidad”, como las llamaron los investigadores, rodearon el globo y descendieron tan cerca del ecuador marciano que, si se hubieran producido en la Tierra, se hubieran ubicado por encima de lugares como Florida y Texas. Sigue leyendo

Evidencia de agua salada en Marte

REMS

En la imagen, una sección del instrumento REMS se extiende desde el mástil hacia la izquierda. Crédito: NASA/JPL-Caltech/MSSS.

Los científicos llevan mucho tiempo preguntándose si en las áridas zonas ecuatoriales de Marte, como el cráter Gale, es posible que exista agua líquida, aunque sea de forma transitoria. Hasta ahora se pensaba que esto solo podría ocurrir en latitudes más altas, menos secas, pero un nuevo estudio basado en los datos de la estación ambiental REMS ha encontrado evidencias de lo contrario.

Un nuevo estudio muestra que las condiciones ambientales medidas en el cráter Gale son favorables para la formación de agua líquida transitoria en forma de salmueras, concretamente en los primeros 5 cm del suelo y, sobre todo, durante las noches del invierno marciano. Sigue leyendo