La búsqueda de signos de vida marciana podría destruirlos

Jarosita

El mineral jarosita. Crédito: NASA/JPL/Universidad de Arizona.

Los minerales marcianos podrían destruir los compuestos orgánicos, las moléculas necesarias para la vida, cuando los busquemos. Un estudio demuestra que calentar un mineral llamado jarosita hace que los compuestos orgánicos se descompongan antes de tener la posibilidad de observarlos, ensuciando los resultados del rover Curiosity.

Algunos podrán sentir una especie de déjà vu. El mismo problema puede haber afectado al módulo Viking en 1976, la primera sonda en buscar directamente compuestos orgánicos en el Planeta Rojo calentando roca pulverizada en su horno. Cuando no encontró estos compuestos, los investigadores se sorprendieron: los cometas, meteoritos y partículas de polvo interplanetario han estado llevando material orgánico a Marte durante toda su historia. ¿Por qué no fue encontrado? Sigue leyendo

Evidencia de una corteza continental en Marte

Texturas rocosas en Marte

Diversidad de texturas rocosas en Marte. Crédito: Nature Geoscience.

Rocas ricas en sílice, similares a los componentes de la corteza terrestre continental más antigua, han sido encontradas en el lugar de aterrizaje del rover Curiosity de la NASA en Marte, según un estudio publicado recientemente. Estos resultados añaden nuevas evidencias de que el Planeta Rojo pudo haber sido más similar a la antigua Tierra de lo que se creía previamente.

Los científicos pensaban que la corteza continental, que es menos densa y de composición diferente a la que hay bajo los océanos, era única de la Tierra. Se atribuye a los procesos magmáticos complejos, posiblemente relacionados con la aparición de las placas tectónicas. Sigue leyendo

Auroras en Marte

Aurora ultravioleta Marte

Mapa de las detecciones en ultravioleta de auroras sobre la superficie de Marte. Crédito: Universidad de Colorado.

Algún día, cuando los seres humanos vayan a Marte, quizás descubran que, en ciertas ocasiones, el Planeta Rojo tiene cielo de color verde.

Hacia finales de diciembre de 2014, la nave espacial MAVEN de la NASA detectó evidencia de auroras diseminadas en el hemisferio norte de Marte. Las “luces de Navidad”, como las llamaron los investigadores, rodearon el globo y descendieron tan cerca del ecuador marciano que, si se hubieran producido en la Tierra, se hubieran ubicado por encima de lugares como Florida y Texas. Sigue leyendo

Evidencia de agua salada en Marte

REMS

En la imagen, una sección del instrumento REMS se extiende desde el mástil hacia la izquierda. Crédito: NASA/JPL-Caltech/MSSS.

Los científicos llevan mucho tiempo preguntándose si en las áridas zonas ecuatoriales de Marte, como el cráter Gale, es posible que exista agua líquida, aunque sea de forma transitoria. Hasta ahora se pensaba que esto solo podría ocurrir en latitudes más altas, menos secas, pero un nuevo estudio basado en los datos de la estación ambiental REMS ha encontrado evidencias de lo contrario.

Un nuevo estudio muestra que las condiciones ambientales medidas en el cráter Gale son favorables para la formación de agua líquida transitoria en forma de salmueras, concretamente en los primeros 5 cm del suelo y, sobre todo, durante las noches del invierno marciano. Sigue leyendo

Nitrógeno “biológicamente útil” en Marte

'Autorretrato' Curiosity

‘Autorretrato’ de Curiosity creado con fotos obtenidas en febrero y mayo de 2013. Crédito: NASA/JPL-Caltech/MSSS.

Utilizando el conjunto de instrumentos SAM (Sample Analysis at Mars) a bordo del rover Curiosity de NASA, un equipo ha llevado a cabo la primera detección de nitrógeno en la superficie de Marte liberado durante el calentamiento de sedimentos marcianos.

El nitrógeno fue detectado en forma de óxido de nitrógeno (un átomo de oxígeno unido a uno de nitrógeno), y podría ser liberado por la descomposición de nitratos durante el calentamiento. Los nitratos son una clase de moléculas que contienen nitrógeno en una forma que puede ser usada por los organismos vivos. El descubrimiento se añade a la evidencia de que el Marte antiguo fue habitable. Sigue leyendo

Marte habría albergado un océano con más agua que el océano Ártico

Océano en Marte

Ilustración artística de Marte y un antiguo océano. Crédito: GSFC.

Un océano primitivo en Marte tuvo más agua que el océano Ártico de la Tierra, señalan científicos de la NASA quienes, utilizando observatorios terrestres, midieron las firmas del agua en la atmósfera del Planeta Rojo.

Los científicos han estado buscando durante mucho tiempo respuestas de por qué esta reserva de agua dejó la superficie.

“Nuestro estudio proporciona una estimación sólida de cuánta agua tuvo Marte alguna vez, al determinar cuánta agua se perdió hacia el espacio”, dijo Gerónimo Villanueva, científico del Centro de Vuelo Espacial Goddard de NASA en Greenbelt (Maryland, EE.UU.), y autor principal del artículo. “Con este trabajo, podemos comprender mejor la historia del agua en Marte”. Sigue leyendo

Misteriosas nubes marcianas intrigan a los científicos

Penacho en Marte, 2012

Marte con el penacho emergiendo en el limbo. Las imágenes de la izquierda fueron tomadas por W. Jaeschke y D. Parker el 21 de marzo de 2012. Crédito: GCP-UPV/EHU.

Enormes penachos (o nubes) que alcanzan grandes alturas sobre la superficie de Marte han desconcertado a los científicos que estudian la atmósfera del Planeta Rojo.

En dos ocasiones diferentes en marzo y abril de 2012, astrónomos aficionados reportaron la aparición de características similares a penachos en el planeta. Estos penachos fueron observados elevándose a altitudes de más de 250 km sobre la misma región de Marte en ambas ocasiones. Fenómenos de este tipo observados en el pasado no superaban los 100 km de altura.

“A unos 250 km, la división entre la atmósfera y el espacio exterior es muy fina, por lo que los penachos reportados son extremadamente inesperados”, dice Agustín Sánchez-Lavega de la Universidad del País Vasco en España, autor principal del estudio que informa de los resultados. Sigue leyendo

Potenciales signos de vida pasada en imágenes de Marte

Roca de afloramiento Gillespie Lake

Roca madre en el afloramiento marciano Gillespie Lake. Crédito: NASA.

Un cuidadoso estudio de imágenes obtenidas por el rover Curiosity de NASA ha revelado intrigantes similitudes entre antiguas rocas sedimentarias en Marte y estructuras moldeadas por microbios en la Tierra. Los resultados sugieren, pero no prueban, que pudo haber existido vida en el Planeta Rojo.

Las fotografías fueron tomadas cuando Curiosity se encontraba en el afloramiento Gillespie Lake en Yellowknife Bay, el lecho de un lago seco que sufrió inundaciones estacionales hace miles de millones de años. Marte y la Tierra compartieron una historia antigua similar; en ese entonces, el Planeta Rojo era un mundo mucho más cálido y húmedo. Sigue leyendo

Marte puede tener una reserva de agua subsuperficial

Reservas de agua en Marte

Diagrama que ilustra las posibles reservas de agua en Marte. Crédito: NASA.

Es un hecho científico que existe agua en Marte. La mayor parte corresponde a hielo de agua en las regiones polares o en áreas subsuperficiales cerca de zonas temperadas. La presencia de H2O ha sido confirmada en numerosas ocasiones y, hoy en día, los canales que marcan la superficie, la arcilla y depósitos minerales nos cuentan que alguna vez fluyó agua en el Planeta Rojo. Los sondeos geológicos recientes proporcionan más evidencia de que la superficie de Marte albergó agua líquida hace miles de millones de años.

Pero, ¿dónde fue el agua? Y, ¿exactamente cómo y cuándo desapareció? Las respuestas pueden encontrarse en la Tierra, gracias a los meteoritos marcianos que indican que puede haber una reserva global de hielo bajo la superficie. Sigue leyendo

Curiosity encuentra metano en Marte

Fuentes metano Marte

Posibles fuentes de generación y desaparición de metano en Marte. Crédito: NASA/JPL-Caltech/SAM-GSFC/U. de Michigan.

El rover Curiosity de la NASA ha encontrado metano en Marte, un compuesto químico orgánico. El metano fue detectado por el rover en la atmósfera y también encontró otras moléculas orgánicas en una muestra de polvo recolectada por el taladro del laboratorio robótico.

Las mediciones de Curiosity mostraron un aumento temporal y brusco de diez veces en la cantidad de metano detectado. Esto sugiere la existencia de una fuente relativamente localizada que vierte metano hacia la atmósfera. Sigue leyendo

Cómo ayudó el agua a dar forma al paisaje marciano

Reconstrucción Monte Aeolis

Reconstrucción de la geología alrededor del Monte Aeolis en Marte. Las imágenes, tomadas en Svalbard, fueron alteradas para ilustrar periodos secos (izquierda y derecha) y uno húmedo (medio) en la historia marciana. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Observaciones del rover Curiosity de NASA indican que el Monte Aeolis (o Monte Sharp) fue moldeado por sedimentos depositados en el lecho de un gran lago con el paso de decenas de millones de años.

Esta interpretación de los hallazgos de Curiosity en el cráter Gale sugiere que el Marte antiguo mantuvo un clima que podría haber producido lagos duraderos en muchas ubicaciones del Planeta Rojo. Sigue leyendo

Lluvia de meteoros en Marte

Meteoros Siding Spring y Curiosity

Alguien presente en la superficie de Marte hubiese sido capaz de ver varios meteoros por hora gracias al paso del cometa C/2013 A1 Siding Spring. Crédito: NASA.

Dos sondas de NASA (MAVEN y MRO) y una de ESA (Mars Express) que obtuvieron las primeras observaciones del paso de un cometa cerca de Marte el 19 de octubre de 2014, han reunido nueva información acerca de las propiedades del núcleo del cometa y detectaron directamente los efectos sobre la atmósfera marciana.

“Miles de meteoros por hora habrían sido visibles, verdaderamente sorprendente para el ojo humano”. Esa es la descripción de Nick Schneider (quien trabaja con el instrumento IUVS de MAVEN) de lo que habría sido visible para alguien desde la superficie de Marte durante el paso cercano del cometa C/2013 A1 Siding Spring en octubre. “Habría sido realmente increíble”, añadió. Sigue leyendo

Grandes cantidades de hidrógeno escapan de Marte

Escape atmósfera de Marte

Vistas del carbono, oxígeno e hidrógeno en la atmósfera de Marte, obtenidas con el espectrógrafo ultravioleta de MAVEN. Crédito: Universidad de Colorado/NASA.

Las primeras imágenes de la sonda MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile Evolution) de la NASA muestran un planeta que pasa por un proceso en que pierde partes de sí mismo. Los flujos de átomos de hidrógeno se alejan del Planeta Rojo hacia las profundidades del espacio. Sigue leyendo

Orbitadores estudiarán la interacción entre Marte y Siding Spring

Orbitadores de Marte

Flota de orbitadores que investigará la interacción entre Marte y Siding Spring. Crédito: NASA.

El 19 de octubre de este año, el cometa Siding Spring pasará a apenas 132.000 kilómetros de distancia de Marte, lo que equivaldría a que un cometa pase a alrededor de 1/3 de la distancia que hay entre la Tierra y la Luna.

El núcleo del cometa no golpeará a Marte, pero podría haber una clase de colisión diferente.

“Esperamos presenciar la colisión de dos atmósferas”, explica David Brain, del Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial (LASP), de la Universidad de Colorado. “¡Este es un evento que ocurre una sola vez en la vida!”. Sigue leyendo