¿Cuántos planetas hay en la Vía Láctea?

Sistemas planetarios

Imagen que busca ilustrar cuán comunes son los sistemas planetarios en la Vía Láctea. Crédito: ESO/M. Kornmesser.

En una noche clara, y cuando la contaminación lumínica no es un factor importante, mirar al cielo es una experiencia asombrosa. En ocasiones como estas, es fácil verse sorprendido por la cantidad de estrellas que existen. Pero, por supuesto, lo que podemos ver cualquier noche es solo una fracción del número de estrellas que existen en nuestra galaxia.

Todavía más sorprendente es la idea de que la mayoría de estas estrellas tiene su propio sistema de planetas. Durante algún tiempo, los astrónomos creyeron que este era el caso, y las investigaciones actuales lo confirman. Y esto, naturalmente, hace surgir la pregunta de ¿cuántos planetas hay allí fuera? Solo en nuestra galaxia, seguramente, ¡debe haber miles de millones! Sigue leyendo

Astrónomos detectan evidencia de un noveno planeta en el Sistema Solar

Planeta Nueve

Ilustración artística del Planeta Nueve, con relámpagos en el lado nocturno. El Sol se ve en el costado derecho del planeta. Crédito: Caltech/R. Hurt (IPAC).

Un equipo de investigadores ha descubierto evidencia de un planeta gigante que traza una órbita extraña muy alargada en el Sistema Solar exterior. El objeto, que los investigadores apodaron “Planeta Nueve”, tiene una masa de aproximadamente 10 veces la de la Tierra y orbita unas 20 veces más lejos del Sol que la distancia promedio de Neptuno (que orbita el Sol a una distancia promedio de 4.500 millones de km). De hecho, este nuevo planeta tardaría entre 10.000 y 20.000 años en dar una vuelta alrededor del Sol.

Los investigadores, Konstantin Batygin y Mike Brown, descubrieron la existencia del planeta a través de un modelado matemático y simulaciones por computador, pero no lo han observado de manera directa. Sigue leyendo

¿Qué es un planeta?

Sol y planetas del Sistema Solar

El Sol, planetas y planetas enanos del Sistema Solar. Los tamaños están a escala, pero no así las distancias. Crédito: NASA.

Aunque muchas personas pueden señalar una imagen de Júpiter o Saturno y decir que son “planetas”, la definición de esta palabra es mucho más sutil y ha variado con el paso del tiempo. Muchos astrónomos decidieron una nueva definición en 2006 después del descubrimiento de muchos mundos en los límites del Sistema Solar; una decisión que sigue siendo polémica. Sigue leyendo

Los planetas gigantes gaseosos son difíciles de destruir para la Estrella de la Muerte

Estrella de la Muerte

Representación de una Estrella de la Muerte. Crédito: Krischan (Blitz Research Planet Creator).

El año pasado, un grupo de físicos calculó la plausibilidad de construir una Estrella de la Muerte completamente funcional (no ficticia) que fuese capaz de destruir planetas, y descubrió que el terror tecnológico del Imperio Galáctico podría, de hecho, destruir planetas rocosos como la Tierra, pero un planeta gaseoso del tamaño de Júpiter sería un verdadero desafío.

Ahora, modelos reales, pero teóricos, confirman que los gigantes de gas como Júpiter serían muy difíciles de destruir por cualquier medio, incluyendo estrellas que experimentan estallidos periódicos. Estrellas reales, es decir, no Estrellas de la Muerte. Sigue leyendo

Los planetas podrían influir en la actividad magnética del Sol

Los planetas podrían perturbar el mecanismo que genera el campo magnético solar en una zona clave del interior de la estrella, según un estudio internacional. El fenómeno explicaría también otras periodicidades detectadas en la actividad magnética del Sol.

Los planetas del Sistema Solar (y el Sol) a escala. Crédito: Laboratorio Lunar y Planetario.

El Sol presenta un ciclo de once años a lo largo del que su actividad magnética –que se manifiesta en forma de manchas, explosiones que liberan energía y eyecciones de materia al espacio interplanetario- oscila desde un mínimo hasta un máximo. Pero, además de este conocido ciclo, basado en el número de manchas que aparecen en la superficie del Sol, también se han observado otros de actividad magnética con periodos más largos de 88, 104, 150, 208, 506, mil o 2.200 años. Sigue leyendo

Plutón no es un planeta, sino algo más extraño

Representación del sistema Plutón-Caronte. Crédito: NASA/JPL.

El descubrimiento de una quinta luna orbitando Plutón ha desatado nuevos reclamos acerca de su degradación de categoría desde los planetas de pleno derecho a planeta enano. Seis años después de la resolución de la Unión Astronómica Internacional, ¿es momento de replantear su categoría? Quizá.

Hace unas pocas décadas, la diferencia entre planetas y cuerpos menores –como asteroides y lunas- parecía clara. Sin embargo, mientras más aprendemos sobre el Sistema Solar, más difícil se hace clasificar sus diversos cuerpos en distintas categorías. Sigue leyendo

La vida extraterrestre puede acurrucarse bajo mantas de hidrógeno

La atmósfera terrestre. Crédito: NASA.

Nuestro planeta parece estar justo en el lugar correcto para ostentar un clima templado. No tan cerca del calor de la estrella, ni tan lejos de su calidez, en una angosta zona habitable en la que el agua es líquida y la vida puede prosperar. Pero la Tierra podría soportar vida incluso si estuviese tan lejos del Sol como lo está Saturno, afirman dos científicos en EE.UU., siempre y cuando el hidrógeno abunde en el aire. Si están en lo correcto, entonces pueden existir miles de millones de planetas con vida mucho más allá de sus estrellas de lo que previamente se pensaba. Sigue leyendo

Los planetas podrían orbitar singularidades dentro de agujeros negros

El descubrimiento de órbitas estables dentro de ciertos tipos de agujeros negros implica que los planetas y, tal vez, incluso la vida podrían sobrevivir dentro de estos extraños objetos, dice un cosmólogo.

Órbita de un planeta dentro de un agujero negro.

Es fácil imaginar que los agujeros negros engullen todo lo que encuentran, enviando esas cosas al olvido eterno. ¿Correcto?

Bueno, no del todo. Ahora, Vyacheslav Dokuchaev del Instituto de Investigación Nuclear de la Academia Rusa de Ciencias en Moscú, señala que ciertos agujeros negros pueden tener una compleja estructura interna. Y que esta estructura debería permitir a fotones, partículas y tal vez incluso a algunos planetas orbitar la singularidad central sin ser ‘absorbidos’. Sigue leyendo