Sobrevolando Plutón y Caronte

Caronte

La luna Caronte vista por New Horizons en 2015. Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI/Instituto Lunar y Planetario.

En julio de 2015, la sonda New Horizons de la NASA tomó las primeras imágenes cercanas de Plutón y sus lunas. Esas impresionantes imágenes han inspirado a muchos a preguntarse cómo se vería un sobrevuelo de esos lejanos mundos. Sigue leyendo

Plutón podría ocultar un océano subsuperficial

Impacto en Plutón

Ilustración artística del impacto de un objeto en Plutón. Crédito: James Tuttle Keane/NASA.

La cuenca de Sputnik Planitia, que constituye el lóbulo izquierdo del “corazón” de Plutón, probablemente se originó tras el impacto de un cometa contra este planeta enano (como se ilustra en la imagen).

Al principio se situaría al noroeste de su ubicación actual, pero luego Sputnik Planitia se fue reorientando a la posición en la que se observa hoy en día según la cuenca se fue llenando de hielo volátil.

Así lo sugieren dos estudios publicados en la revista Nature con datos de la sonda New Horizons de la NASA. Sigue leyendo

Plutón podría tener un océano líquido subsuperficial

Superficie de Plutón

La superficie de Plutón observada por New Horizons. Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI.

Probablemente, Plutón tiene un océano líquido ubicado entre un núcleo rocoso y su gélida superficie.

Cuando la sonda New Horizons de la NASA visitó este planeta enano en julio de 2015, capturó las imágenes de su superficie más nítidas hasta la fecha. Esas imágenes ayudaron a Noah Hammond de la Universidad Brown en Rhode Island (EE.UU.) y sus colegas a demostrar que Plutón nunca formó una fase de hielo que solidificara su posible océano líquido. Sigue leyendo

Resuelto el enigma de los polígonos que cubren la superficie de Plutón

Polígonos en superficie de Plutón

Marcas en forma de polígonos en la superficie de Plutón. Crédito: NASA/JHPL.

En la vasta cuenca Sputnik Planum de Plutón han aparecido a lo largo de decenas de kilómetros unas misteriosas e irregulares figuras poligonales. Ahora, en dos artículos se revela que en el interior de la gruesa capa de nitrógeno sólido que cubre el planeta enano se producen procesos de convección que están detrás de estas formaciones geométricas.

Este mecanismo de propagación del calor (provocado por diferencias de densidad entre los materiales) origina una contracción del terreno en la superficie, dejando las distintivas figuras poligonales. Tienen entre 10 y 40 kilómetros de diámetro, y muchas de ellas presentan los lados elevados. Sigue leyendo

Hielo, cráteres y brumas dibujan los paisajes de Plutón y sus lunas

Atmósfera de Plutón

Plutón y su brumosa atmósfera vista por la sonda New Horizons. Crédito: G.R. Gladstone y colaboradores.

Desde que el 14 de julio de 2015 la sonda New Horizons de la NASA sobrevolara Plutón y sus satélites no han dejado de llegar sus datos a la Tierra. A mediados de marzo, se publicó en la revista Science cinco estudios que ofrecen nueva información sobre la variedad de paisajes de este planeta enano. Sigue leyendo

Hielo de agua y cielo azul en Plutón

Atmósfera de Plutón

La atmósfera brumosa de Plutón. Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI.

Las primeras imágenes a color de las brumas atmosféricas de Plutón, enviadas la semana pasada por la sonda New Horizons de la NASA, revelan que la niebla es de color azul.

“¿Quién habría esperado un cielo azul en el cinturón de Kuiper? Es maravilloso”, dijo Alan Stern del Instituto de Investigación del Suroeste (Southwest Research Institute, SwRI), investigador principal de New Horizons.

Es probable que las partículas de la niebla sean grises o rojas, pero la manera en que dispersan la luz azul ha llamado la atención del equipo de científicos de la misión. “Ese llamativo tinte azul nos habla del tamaño y composición de las partículas de la niebla”, dijo Carly Howett, investigador del equipo y también del SwRI. “A menudo un cielo azul es el resultado de la dispersión de luz solar por partículas muy pequeñas. En la Tierra, esas partículas son moléculas muy pequeñas de nitrógeno. En Plutón, parecen ser partículas más grandes –pero aún relativamente pequeñas– similares a hollín, las que llamamos tolinas”. Sigue leyendo

Imágenes revelan la compleja superficie de Plutón

Mosaico de Plutón

Mosaico de la superficie de Plutón, creado con imágenes de alta resolución obtenidas por New Horizons. Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI.

La NASA ha hecho públicas nuevas imágenes de Plutón desde la sonda espacial New Horizons que revelan insólitas características de su superficie. “Plutón muestra una diversidad y una complejidad en el relieve que rivaliza con cualquier cosa vista en el Sistema Solar”, afirma Alan Stern, investigador principal de New Horizons. Sigue leyendo

¿Cuán grande es Plutón?

Plutón, Caronte y la Tierra

Comparación de tamaño entre Plutón, Caronte y la Tierra. Crédito: NASA.

El sobrevuelo que New Horizons realizó al sistema de Plutón permitió hacer las mediciones más precisas hasta ahora de su tamaño. En comparación con los “planetas de pleno derecho” Plutón es más pequeño que todos ellos, incluso menor que Mercurio, aunque el más grande de todos los planetas enanos descubiertos hasta ahora.

Según las nuevas mediciones de New Horizons, Plutón tiene 2.370 km de diámetro, superando los 2.326 km del planeta enano Eris, que es el cuerpo que lo sigue en la lista. La misión también pudo determinar el tamaño de la luna Caronte de Plutón: 1.208 km de diámetro. Sigue leyendo

De montañas a lunas

Montañas en Plutón

Montañas de unos 3.500 metros en Plutón. Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI.

Montañas congeladas en Plutón y una nueva y espectacular vista de su luna más grande, Caronte, están entre los varios descubrimientos anunciados el miércoles 15 de julio por el equipo de New Horizons de la NASA, solo un día después que la nave sobrevoló el planeta enano.

New Horizons “es una verdadera misión de exploración que nos muestra por qué la investigación científica básica es tan importante”, dijo John Grunsfeld, administrador adjunto del Directorio de Misiones Científica de la NASA en Washington. “La misión ha tenido nueve años para construir expectativas acerca de lo que veríamos durante el acercamiento a Plutón y Caronte. Hoy, tenemos las primeras muestras del tesoro científico recolectado durante esos momentos críticos, y puedo decirles que supera radicalmente las altas expectativas”. Sigue leyendo

Plutón, más grande de lo que se pensaba

Plutón, 12 julio 2015

Plutón fotografiado por New Horizons el 12 julio de 2015, a 2,5 millones de km. Crédito: NASA-JHUAPL-SWRI.

A menos de 24 horas de que New Horizons haga su máximo acercamiento a Plutón, los científicos ya están aprendiendo cosas nuevas acerca del planeta enano, incluyendo el hecho de que es más grande de lo que se pensaba.

Las últimas imágenes de Plutón han mostrado que el planeta enano mide 2.370 kilómetros de diámetro, lo que lo convierte en el objeto de mayor tamaño del cinturón de Kuiper, en el borde del Sistema Solar. Las observaciones también han confirmado la presencia de un casquete polar en Plutón y se midió el tamaño de tres de las lunas del planeta enano. Sigue leyendo

Un choque puso a las lunas de Plutón en órbitas extrañas

Sistema de Plutón

Concepción artística  del sistema planetario de Plutón en 2012. P4 y P5 son llamadas ahora Kerberos y Styx, respectivamente. Crédito: NASA/Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad John Hopkins.

Un violento choque que creó la luna más grande de Plutón, Caronte, probablemente pulverizó escombros 4 mil millones de años atrás que formaron el génesis de las otras lunas  detectadas actualmente por los científicos, concluye un nuevo estudio.

El hallazgo podría explicarse porque los satélites Estigia, Nix, Cerbero e Hidra tienen periodos orbitales que son, respectivamente, casi exactos 3, 4, 5 y 6 veces más largos que Caronte, dicen los científicos. Sigue leyendo

Espiando a Caronte

Plutón y Caronte

Fotografía de Plutón y Caronte obtenida por New Horizons. Crédito: NASA/JHUAPL/SRI.

La sonda New Horizons, que se encuentra realizando un largo viaje hacia Plutón, fotografió a Caronte, luna del planeta enano, por primera vez. Esto representa un hito importante en la misión de la nave para llevar a cabo el primer reconocimiento del sistema de Plutón y el cinturón de Kuiper y, en cierto sentido, comienza el estudio a largo plazo del sistema del planeta enano.

Con un diámetro de aproximadamente 1.200 km, Caronte es la más grande de las cinco lunas conocidas de Plutón y lo orbita a más de 19.000 km de distancia. Sigue leyendo

New Horizons mantiene su curso para encontrarse con Plutón

New Horizons, Plutón y lunas

Ilustración artística de New Horizons acercándose al sistema de Plutón. Crédito: JHUAPL/SwRI.

Luego de un intenso estudio de 18 meses para determinar si la sonda New Horizons de la NASA enfrentaba riesgos de impactos potencialmente destructivos durante su sobrevuelo al sistema de Plutón planeado para 2015, el equipo de la misión ha decidido ‘mantener el rumbo’, y seguir con la trayectoria planeada originalmente dado que el peligro que plantean el polvo y los escombros es mucho menor de lo que se temía. Sigue leyendo

¿Qué nos ha enseñado el Cinturón de Kuiper sobre el Sistema Solar?

El primer KBO identificado, 1992 QB1. Crédito: ESO.

El pasado 30 de agosto se cumplió el vigésimo aniversario desde el descubrimiento del primer Objeto del Cinturón de Kuiper (KBO por su sigla en inglés), 1992 QB1. Los KBO son distantes y generalmente pequeños mundos, compuestos por hielo y rocas, que orbitan el Sol a increíbles distancias y que aun así son considerados miembros de nuestro Sistema Solar. Sigue leyendo

Plutón no es un planeta, sino algo más extraño

Representación del sistema Plutón-Caronte. Crédito: NASA/JPL.

El descubrimiento de una quinta luna orbitando Plutón ha desatado nuevos reclamos acerca de su degradación de categoría desde los planetas de pleno derecho a planeta enano. Seis años después de la resolución de la Unión Astronómica Internacional, ¿es momento de replantear su categoría? Quizá.

Hace unas pocas décadas, la diferencia entre planetas y cuerpos menores –como asteroides y lunas- parecía clara. Sin embargo, mientras más aprendemos sobre el Sistema Solar, más difícil se hace clasificar sus diversos cuerpos en distintas categorías. Sigue leyendo