Hubble descubre una nueva luna de Plutón

Un equipo de astrónomos que usan el Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA ha descubierto una quinta luna orbitando el helado planeta enano Plutón.

Esta imagen del telescopio Hubble muestra clas cinco lunas conocidas que orbitan Plutón. Crédito: NASA, ESA, y M. Showalter (Instituto SETI).

Se estima que la luna recién descubierta de Plutón, visible como una mota de luz en las imágenes del Hubble, tiene una forma irregular y entre 10 y 25 kilómetros de diámetro. Se encuentra en una órbita circular de 95.000 kilómetros de diámetro alrededor de Plutón, y se piensa que está en el mismo plano que las otras lunas conocidas del planeta enano. Sigue leyendo

¿Encontraremos océanos en Plutón?

Impresión artística sobre cómo se vería la superficie de Plutón. Crédito: ESO/L. Calçada.

El reciente anuncio de que podría haber lagos bajo los rasgos sobresalientes y más o menos circulares de la superficie de la luna joviana Europa ofrece pruebas tentadoras de que el hielo en los cuerpos exteriores del Sistema Solar son mucho más dinámicos e interesantes de lo que se pensaba. Igual de sorprendentes son los géiseres de agua en la luna saturniana Encélado que fueron descubiertos por el orbitador Cassini de la NASA. Estos géiseres deben ser alimentados por una gran reserva de agua bajo la congelada corteza. Sigue leyendo

El lejano Eris es el gemelo de Plutón

Los astrónomos lograron por primera vez medir con precisión el diámetro del lejano planeta enano Eris gracias a que lo interceptaron justo mientras pasaba por delante de una tenue estrella. Este evento fue observado a finales de 2010 por telescopios en Chile. Las observaciones muestran que Eris es un gemelo casi perfecto de Plutón en tamaño. Eris parece tener una superficie muy reflectante, lo que sugiere que está cubierto por una fina capa uniforme de hielo, con una atmósfera probablemente congelada.

Impresión artística del planeta enano Eris. Crédito: ESO/L. Calçada.

En noviembre de 2010, el lejano planeta enano Eris pasó delante de una estrella tenue en el fondo, en un evento llamado ocultación. Estos acontecimientos son muy raros y difíciles de observar, ya que se trata de un planeta enano muy distante y pequeño. El próximo evento de ese tipo que involucra a Eris sucederá recién en 2013. Las ocultaciones son la manera más precisa, y a menudo la única, para medir la forma y el tamaño de un cuerpo distante del Sistema Solar. Sigue leyendo

Los misterios del planeta enano atraen a la sonda New Horizons

Impresión artística de la sonda New Horizons, Plutón y su luna Caronte. Crédito: JHUAPL/SwRI.

En este preciso momento, una de las naves espaciales más rápidas jamás lanzadas, la New Horizons, está avanzando a través del vacío casi 1,6 millones de kilómetros al día. Lanzada en el año 2006, ha permanecido en vuelo durante más tiempo que lo que duran algunas misiones y aún tiene cuatro años más de viaje por delante.

New Horizons se dirige hacia el solitario Plutón, en el borde exterior del sistema solar. Sigue leyendo

Hubble descubre otra luna de Plutón

Plutón puede haber sido degradado a planeta enano, pero es la abeja reina de un puñado de satélites cuyo número llega ahora hasta cuatro.

Las lunas de Plutón. Crédito: NASA/ESA/Instituto SETI.

Los astrónomos que usan el Telescopio Espacial Hubble anunciaron el 20 de julio que Plutón posee otra luna que lo orbita, uniéndose a Caronte, la luna más grande de Plutón, Nix e Hidra.

“P4” –el nombre temporal de la nueva luna- es la más pequeña de las lunas de Plutón, midiendo entre 13 y 34 kilómetros de diámetro. (Caronte, en comparación, tiene 1.043 kilómetros de ancho, y Nix e Hidra miden cada una entre 32 y 112 kilómetros) Los tamaños son difíciles de precisar, dado que Plutón se encuentra a más de 5.000 millones de kilómetros de distancia. Sigue leyendo

La atmósfera en expansión de Plutón confunde a los investigadores

La atmósfera de Plutón se extiende a casi un cuarto de la distancia a Caronte, su luna (abajo a la derecha). Crédito: P. A. S. Cruickshank.

Las recientes observaciones de Plutón revelan que la atmósfera del mundo helado se ha expandido drásticamente desde el año 2000, y por primera vez, los investigadores han detectado monóxido de carbono. Los hallazgos pueden ser evidencia de cambios estacionales en el clima vinculados a la aproximación más reciente de Plutón al Sol, pero los científicos aún no están seguros de cómo se desarrollan estas variaciones a lo largo de cada órbita de 248 años. Sigue leyendo