El púlsar más lento del Universo

Remanente supernova RCW103

Imágenes en rayos X del remanente de la supernova RCW103, con el magnetar brillante en el centro. Izquierda: datos de observaciones entre 2011 y 2015. Derecha: datos de la erupción de 2016. Crédito: CSIC.

Un estudio liderado por investigadores del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) ha identificado el púlsar más lento detectado hasta el momento. Se trata de un magnetar atrapado en los remanentes de una supernova brillante (denominada RCW103), que explotó hace unos 2.000 años y se encuentra a unos 9.000 años-luz de la Tierra. Sigue leyendo

Púlsares con agujeros negros pueden contener el “santo grial” de la gravedad

Púlsar y agujero negro

Ilustración artística de un púlsar orbitando un agujero negro. Crédito: SKA/Swinburne Astronomy Productions.

Los púlsares son estrellas de neutrones superdensas del tamaño de una ciudad –su radio ronda la docena de kilómetros- que, como faros en el universo, emiten potentes haces de radiación gamma o X cuando rotan hasta cientos de veces por segundo. Estas características los hacen ideales para poner a prueba la validez de la teoría general de la relatividad, publicada por Albert Einstein entre 1915 y 1916. Sigue leyendo

Desentrañando el funcionamiento interno de los pulsares

Un descubrimiento muestra por primera vez que las aceleraciones repentinas de estos faros estelares se deben a un comportamiento específico del súperfluido que tienen en su interior.

Pulsar

Nubes de partículas cargadas se mueven por las líneas del campo magnético del pulsar (azul) y crean rayos gamma (púrpura). Crédito: NASA.

Como faros del espacio, los haces electromagnéticos de los pulsares barren el universo y nos iluminan cada cierto tiempo, como lo hacen los faros que resguardan las costas.

Los pulsares, o estrellas de neutrones, son lo que queda del núcleo de estrellas antiguas a las que se les acabó el combustible y que se han comprimido a tal punto que hoy son pequeños y densos objetos rotando muy rápido, a más de 100 revoluciones por segundo. Sigue leyendo

Los púlsares evolucionan y pueden volver a su estado original

Púlsar en sistema binario

Ilustración artística de un púlsar en sistema binario, junto a una estrella de masa baja. Crédito: ESA.

Los púlsares representan una de las últimas fases de la vida que puede experimentar una estrella. Sin embargo, durante esta fase de vejez los púlsares también están sujetos a su propia evolución, según acaba de demostrar una investigación liderada por el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC). Sus observaciones, publicadas en la revista Nature, han registrado la metamorfosis de una de estas estrellas de neutrones desde radio púlsar a púlsar de rayos X y, nuevamente, a radio púlsar. Este último cambio tuvo lugar en aproximadamente dos semanas. Sigue leyendo

Un púlsar que rompe todos los récords, nuevo campo de pruebas para la relatividad general

Astrónomos han encontrado y estudiado una estrambótica pareja de estrellas formada por la estrella de neutrones más masiva encontrada hasta el momento, orbitada por una estrella enana blanca. Esta nueva y extraña binaria nos permite poner a prueba la teoría de la gravedad de Einstein de una forma imposible hasta el momento.

Púlsar PSR J0348+0432 y enana blanca

Impresión artística del púlsar PSR J0348+0432 y su compañera enana blanca. Este sistema emite radiación gravitatoria, formando ondas en el espacio-tiempo (cuadrículas en la imagen). Crédito: ESO/L. Calçada.

Un equipo internacional ha descubierto un exótico objeto doble formado por una pequeña, pero inusualmente pesada, estrella de neutrones que gira 25 veces por segundo sobre sí misma, orbitada por una estrella enana blanca que tarda dos horas y media en hacer una órbita completa. La estrella de neutrones es un púlsar que emite ondas de radio que pueden ser captadas desde la Tierra por los radiotelescopios. Al margen del interés que esta pareja genera por sí misma, se trata además de un laboratorio único para poner a prueba los límites de las teorías físicas. Sigue leyendo

Descubierta la viuda negra estelar con el periodo orbital más corto

Por primera vez se ha descubierto un púlsar de milisegundos a través de su emisión de rayos gamma. El periodo orbital de PSR J1311-3430, situado en la constelación de Centaurus, es de tan solo 93 minutos. Es un sistema binario denominado ‘viuda negra’ porque la radiación emitida por el púlsar evapora poco a poco a su estrella acompañante.

Esta impresión artística muestra cómo la energía de radiación gamma emitida por el púlsar calienta y evapora su estrella acompañante. Crédito: NASA/ESA.

Mientras que la Tierra tarda 365 días en completar su órbita, el púlsar recién descubierto PSRJ1311‐3430 lo hace en tan solo 93 minutos, lo que le convierte en la estrella de neutrones de un sistema binario con el periodo orbital más corto medido hasta la fecha. Se trata, además, del primer hallazgo de un púlsar de milisegundos realizado gracias a su emisión de rayos gamma. Sigue leyendo

El motor de la Nebulosa del Cangrejo

MAGIC detecta un púlsar a las energías más altas, arrojando dudas sobre las teorías existentes.

Esta animación muestra la emisión pulsada que han medido los dos telescopios MAGIC. Crédito: S. Klepser, colaboración MAGIC.

El púlsar en el corazón de la Nebulosa del Cangrejo bulle de energía. Los telescopios MAGIC en la isla canaria de La Palma lo han confirmado tras detectarlo en rayos gamma de 25 a 400 gigaelectronvoltios (GeV) una banda de energías que estaba prácticamente inexplorada hasta la fecha. Ahora MAGIC se ha encontrado con que las señales que emite esta estrella llegan hasta energías tan altas como 400 GeV, entre 50 y 100 veces más de lo que predice la teoría. Esto ha dejado perplejos a los científicos, porque podría apuntar a un proceso astrofísico aún desconocido. Sigue leyendo

Frenando el giro salvaje de una estrella muerta

Ilustración artística del sistema PSR B1257+12. Crédito: NASA/JPL-Caltech/R. Hurt.

Los pulsares de milisegundo giran tan rápido que la velocidad de rotación del más rápido podría llevarte a la Luna en sólo 7 segundos. Pero un nuevo estudio indica que estas estrellas muertas, que miden sólo 25 kilómetros de diámetro y que poseen más masa que el Sol, girarían aún más rápido si no hubiese algo que las frenara. Estos objetos alcanzan velocidades tan altas –giran hasta 716 veces por segundo- debido al gas que cae sobre ellos desde una estrella en órbita como el agua que hace girar una rueda hidráulica. Sigue leyendo

Descubren el púlsar de milisegundos más joven y con la fuerza magnética más potente

Un grupo internacional de científicos ha encontrado el púlsar de milisegundos más joven conocido que, además, posee una fuerza magnética muy superior a la de cualquier objeto de este tipo. De hecho, los expertos creían erróneamente que su brillo provenía de la suma de cientos de púlsares.

Cúmulo globular NGC 6624, donde se encuentra el pulsar. Crédito: NASA/ESA/I. King, Universidad de California, Berkeley/Wikisky.org.

Desde que se puso en órbita el telescopio espacial de rayos gamma Fermi, el 11 de junio de 2008, ha detectado poblaciones enteras de objetos nunca antes vistos. El último hallazgo de Fermi afecta al púlsar J1823-3021A, avistado en 1994 con el radiotelescopio Lovell, en Inglaterra. Un equipo internacional de expertos se ha dado cuenta de que esta estrella pulsante emite rayos gamma y gracias a Fermi ha podido caracterizar sus inusuales propiedades. Los resultados de su investigación se publican en el último número de Science. Sigue leyendo

Cocinando al cangrejo con rayos gamma

Púlsar de la Nebulosa del Cangrejo. Crédito: Telescopio Espacial Hubble/Telescopio Chandra.

Es una de las vistas más famosas en el cielo nocturno… y hace 957 años fue lo suficientemente brillante como para ser vista durante el día. Esta supernova fue una de las más espectaculares de su clase y aún deleita, asombra e incluso sorprende a los astrónomos en la actualidad. ¿Cree que no hay nada nuevo que aprender de M1? Entonces piénselo de nuevo…

Una colaboración internacional de astrofísicos, incluyendo un grupo del Departamento de Física en Artes y Ciencias de la Universidad de Washington en San Luis, ha detectado pulsos de rayos gamma provenientes del corazón del “Cangrejo”. Aparentemente, la estrella de neutrones central está emanando energías que no pueden ser explicadas por completo. Estos pulsos se encuentran el rango de entre 100 y 400 mil millones de electronvoltios (Gigaelectronvoltios, o GeV), muy por encima de 25 GeV, la radiación más energética registrada. Para dar un ejemplo, un fotón de 400 GeV es casi un billón de veces más energético que un fotón de luz. Sigue leyendo

Un planeta de “diamante”

Planeta orbitando alrededor del pulsar PSR J1719-1438. Crédito: Swinburne Astronomy Productions.

Un exoplaneta recientemente descubierto que se formó a partir de una estrella muerta, es un verdadero diamante en bruto.

La altísima presión del planeta, que orbita una estrella de neutrones de rápida pulsación, probablemente ha causado que el carbono en su interior se cristalice en diamante, sugiere un nuevo estudio.

La composición del planeta, que tiene alrededor de cinco veces el tamaño de la Tierra, no es su única característica destacada. Sigue leyendo

Una nueva estrella

Nebulosa del Cangrejo (M1). Créditos: NASA

Aproximadamente en el año 5200 aC tuvo lugar una violenta explosión en la constelación de Taurus. Unos 6.300 años después, concretamente en el año 1054 dC llegó a nuestro planeta la luz de aquel estallido. ¿Qué sucedió? En el cielo apareció una luminaria que competía en brillo con la propia Luna.

Según las anotaciones de astrónomos tanto chinos como árabes, esta “nueva estrella” se pudo ver a pleno día durante 23 días y 653 noches. Pasado este tiempo, desapareció a la vista de unos ojos desnudos. Sigue leyendo

Descubierta la estructura de la emisión de radio de un sistema formado por un púlsar y una estrella masiva

Se ha determinado por primera vez la morfología de una fuente de radio extendida proveniente de un sistema binario formado por un púlsar y una estrella masiva. En un número reducido de estos sistemas, la fuerte interacción de los vientos estelares produce una emisión gamma de alta energía hasta diez mil millones de veces más energética que la luz visible. Los resultados demuestran por primera vez el efecto del choque de vientos estelares y consolidan los modelos teóricos existentes sobre las emisiones de radiación producidas por este tipo de sistemas binarios de altas energías.

Imágenes obtenidas un día después del periastro del púlsar PSR B1259-63 alrededor de la estrella masiva LS 2883 y veintiún días después. La gradación de color representa la densidad de radiación detectada. La elipse pequeña, en color verde, es la proyección de la órbita del sistema binario y la línea negra muestra el modelo de la trayectoria que siguen las partículas que emiten la radiación de sincrotrón.

En este trabajo, que han llevado a cabo los profesores Javier Moldón, Marc Ribó y Josep Maria Paredes, del Departamento de Astronomía y Meteorología y del Instituto de Ciencias del Cosmos (UB), así como los investigadores Simon Johnston, de la Australia Telescope National Facility (Australia) y Adam Deller, del National Radio Astronomy Observatory (EE. UU.), se ha estudiado el único sistema binario de rayos gamma que se sabe que está formado por un púlsar -es decir, una estrella de neutrones, de unos 10 kilómetros de radio, que gira sobre sí misma a gran velocidad- conocido como PSR B1259-63, y por una estrella masiva, la LS 2883, con 30 veces más masa que el Sol. Sigue leyendo