La búsqueda de signos de vida marciana podría destruirlos

Jarosita

El mineral jarosita. Crédito: NASA/JPL/Universidad de Arizona.

Los minerales marcianos podrían destruir los compuestos orgánicos, las moléculas necesarias para la vida, cuando los busquemos. Un estudio demuestra que calentar un mineral llamado jarosita hace que los compuestos orgánicos se descompongan antes de tener la posibilidad de observarlos, ensuciando los resultados del rover Curiosity.

Algunos podrán sentir una especie de déjà vu. El mismo problema puede haber afectado al módulo Viking en 1976, la primera sonda en buscar directamente compuestos orgánicos en el Planeta Rojo calentando roca pulverizada en su horno. Cuando no encontró estos compuestos, los investigadores se sorprendieron: los cometas, meteoritos y partículas de polvo interplanetario han estado llevando material orgánico a Marte durante toda su historia. ¿Por qué no fue encontrado? Sigue leyendo

Misterio en la capa de ozono

Agujero capa de ozono

Los satélites observaron el agujero capa de ozono más grande de la capa de ozono sobre la Antártida en 2006. Los colores púrpura y azul representan áreas con bajas concentraciones de ozono atmosférico. Crédito: NASA.

Muy alto, arriba de la Tierra, a más de 32 kilómetros por encima del nivel del mar, una diáfana capa de ozono rodea a nuestro planeta, absorbiendo los rayos UV energéticos del Sol. Es, esencialmente, una pantalla solar para el planeta Tierra. Sin la capa de ozono, una peligrosa radiación nos bañaría diariamente, con efectos colaterales que irían desde las cataratas hasta el cáncer.

La gente estaba comprensiblemente alarmada en la década de 1980 cuando los científicos observaron que los químicos fabricados por el hombre, presentes en la atmósfera, estaban destruyendo esta capa. Los gobiernos rápidamente pusieron en vigencia un tratado internacional, llamado Protocolo de Montreal, con el fin de prohibir los gases que destruyen la capa de ozono, como los clorofluorocarbonos (CFC) que luego se encontraron en latas de aerosoles y en acondicionadores de aire. El 16 de septiembre de 1987, firmaron el tratado las primeras 24 naciones; desde entonces, 173 más se han adherido. Sigue leyendo

Un cúmulo con problemas de litio

Cúmulo globular Messier 54

El cúmulo globular de estrellas Messier 54. Crédito: ESO.

En nuestra galaxia existen más de 150 cúmulos globulares de estrellas, que son bolas de cientos de miles de estrellas viejas cuya datación se remonta a la época de formación de la galaxia.

El cúmulo globular Messier 54 es muy parecido a otros cúmulos, pero en realidad no pertenece a la Vía Láctea, sino a uno de sus satélites; la galaxia enana de Sagitario. Aprovechando esta característica, los astrónomos han utilizado el Very Large Telescope (VLT) para estudiar el cúmulo y comprobar si las estrellas fuera de la Vía Láctea también tienen bajos niveles de litio. Sigue leyendo

Impactos catastróficos hicieron posible la vida en la Tierra

Impacto de meteoritos en la sopa primordial

Impacto de meteoritos en la Tierra primitiva.

¿Cómo se desarrolló originalmente la vida en la Tierra a partir de compuestos orgánicos hasta convertirse en células capaces de evolucionar? Pudo haber dependido de impactos de enormes meteoritos y cometas; el mismo tipo de evento catastrófico que ayudó a poner fin al reinado de los dinosaurios hace 65 millones de años. De hecho, los antiguos cráteres de impacto pudieron haber sido precisamente donde la vida fue capaz de desarrollarse en la hostil Tierra primitiva. Sigue leyendo

Los percloratos podrían obstaculizar la búsqueda de compuestos orgánicos en Marte

Muestras del suelo de Curiosity

Tercera (izquierda) y cuarta (derecha) toma de muestras realizadas por Curiosity en octubre de 2012. Crédito: NASA/JPL-Caltech/MSSS.

Los astronautas enviados a Marte en futuras misiones espaciales podrían tener que luchar contra un compuesto químico tóxico conocido como perclorato, el que se cree que se encuentra por todo el suelo del Planeta Rojo. Pero los percloratos ya están demostrando ser un problema para los investigadores que usan robots para cazar posibles trazas de vida marciana, según ha descubierto un nuevo estudio. Sigue leyendo

Curiosity no detecta metano en Marte

Instrumento SAM de Curiosity

El instrumento SAM de Curiosity que examina la química del aire y suelo de Marte. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Los datos del rover Curiosity de la NASA han revelado que el ambiente marciano carece de metano, lo que es una sorpresa para los investigadores, ya que datos previos de científicos estadounidenses e internacionales habían indicado detecciones positivas.

Curiosity ha realizado exhaustivas pruebas en busca de trazas de metano marciano. Si la atmósfera marciana contiene rastros del gas ha sido una cuestión de alto interés durante años debido a que podría ser un signo potencial de vida (aunque también puede ser producido sin actividad biológica). Sigue leyendo

Resolviendo un misterio de 3.500 millones de años

Planeta joven alrededor de una estrella fría

Ilustración artística de un planeta joven alrededor de una estrella fría. Se puede observar una mezcla de ingredientes prebióticos alrededor de las bases de las rocas. Crédito: NASA.

Los científicos pueden no saber con certeza si existe vida en el espacio –fuera de la Tierra-, pero una nueva investigación de un equipo de científicos dirigida por un astrobiólogo de la Universidad del Sur de Florida (USF) demuestra que uno de los elementos clave que produjo vida en la Tierra fue traído al planeta por meteoritos.

En un artículo publicado en Proceedings of the National Academies of Sciences, Matthew Pasek, profesor auxiliar de Geología en la USF e investigadores de la Universidad de Washington y el Centro Edinburg para Innovación en Carbono, revelaron nuevos resultados que explican cómo llegó a la Tierra el fósforo reactivo que fue un componente esencial para las primeras formas de vida. Sigue leyendo

Opportunity descubre una zona favorable para la química prebiótica

Roca marciana "Esperance"

El punto “Esperance” se encuentra en la roca pálida en el sector centro-superior de la imagen. Crédito: NASA/JPL-Caltech/Cornell/Universidad Estatal de Arizona.

En las cercanías del décimo aniversario de su lanzamiento hacia el Planeta Rojo, el rover Opportunity ha descubierto una zona habitable en Marte por donde alguna vez fluyó “agua potable” y que posee los ingredientes químicos necesarios para soportar un camino para potenciales microbios marcianos.

En una roca llamada “Esperance”, Opportunity descubrió filosilicatos que se forman generalmente en presencia de agua potable neutra, que no es extremadamente ácida o básica. Sigue leyendo

Resultados de los primeros análisis de suelo de Curiosity

Tercera (izquierda) y cuarta (derecha) toma de muestras realizadas por Curiosity en octubre de 2012. Crédito: NASA/JPL-Caltech/MSSS.

El rover Curiosity de la NASA ha usado su amplia gama de instrumentos para analizar muestras marcianas por primera vez, y encontró química compleja en el suelo marciano. Se encontró agua y compuestos que contienen azufre y cloro, entre otros ingredientes, en las muestras que el brazo de Curiosity entregó a un laboratorio analítico dentro del rover.

La detección de las sustancias durante esta fase temprana de la misión demuestra la capacidad del laboratorio para analizar diversas muestras de suelo y roca durante los próximos dos años. Los científicos también han estado verificando las capacidades de los instrumentos del rover. Sigue leyendo

No hay moléculas orgánicas en las muestras recogidas por Curiosity

Ilustración artística de Curiosity investigando una roca. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Después de muchos días de especulaciones, JPL ha puesto paños fríos y confirma que Curiosity no ha detectado moléculas orgánicas en las muestras recogidas recientemente.

“Los rumores y especulaciones sobre importantes nuevos descubrimientos de la misión en esta primera etapa son incorrectos”, dice el comunicado de JPL, poniendo fin a los rumores que decían que el rover había encontrado moléculas orgánicas en el Planeta Rojo, o incluso otras teorías más descabelladas que daban por hecho que se había descubierto vida. Sigue leyendo

La quiralidad no nos ayudará en la búsqueda de vida extraterrestre

Un nuevo estudio indica que la nunca fácil búsqueda de vida extraterrestre acaba de hacerse un poco más difícil.

Concepto artístico que utiliza las manos para ilustrar las versiones dextrógira y levógira del aminoácido isovalina. Crédito: NASA/Mary Pat Hrybyk-Keit.

Parece que un exceso de moléculas con orientación izquierda (levógiras), asumido durante mucho tiempo como una huella de la vida, puede ser creado dentro de asteroides a través de un proceso no biológico. Esto estropea las misiones que tenían la intención de buscar esta huella química como evidencia de actividad biológica en otros mundos. Sigue leyendo

La química estelar es importante para el surgimiento y evolución de la vida

Este diagrama ilustra la ubicación de la zona habitable (en color verde) de acuerdo a la temperatura de la estrella. Crédito: NASA/Misión Kepler/Dana Berry. (Editado por Felipe Campos.)

Los científicos planetarios están de acuerdo en que la distancia de un planeta a su estrella madre es de suma importancia para crear las condiciones donde el agua líquida podría estimular la vida. Pero, ¿qué ocurre con la composición química de la estrella madre? Un artículo de The Astrophysical Journal Letters sostiene que una mayor abundancia de carbono, sodio, magnesio y silicio debería ser una ventaja para la habitabilidad a largo plazo de un sistema solar interior. Esto se debe a que la abundancia de estos elementos hace a la estrella más fría y causa que evolucione más lentamente, dando así a los planetas en su zona habitable más tiempo para desarrollar vida como la conocemos. Sigue leyendo

Los azúcares y el origen de la vida

Por primera vez, los científicos han observado un azúcar en fase gaseosa. La investigación ayudará en el estudio de dichas moléculas en el espacio interestelar.

Representación artística de la estructura del ADN. Crédito: Wikimedia Foundation.

Los azúcares dan pie a un gran interés bioquímico dado la importancia y diversidad de las funciones que desempeñan: actúan como un sistema de almacenamiento de energía y sirve como combustible para una serie de sistemas biológicos; forman parte del ADN y del ácido ribonucleico (ARN) y, además, juegan un papel clave en los procesos celulares. Recientemente el interés en los azúcares también se ha acrecentado en la astroquímica, más concretamente, en busca de la materia fundamental del origen de la vida en el espacio interestelar.

Hallar este material también ayudaría en la comprensión de cuál fue el mecanismo del origen de la vida en la Tierra. Los más elementales de los azúcares, compuestos por 2 y 3 unidades de carbono, ya han sido encontrados en las nubes moleculares interestelares y meteoritos. Sigue leyendo

¿Existe una zona habitable de metano?

Luz solar reflejada por un lago de metano cerca del polo norte de Titán. Crédito: NASA/JPL/Universidad de Arizona/DLR.

Durante mucho tiempo, hemos escuchado el mantra “seguir el agua” cuando se trata de buscar vida en otros lugares. La vida, tal como la conocemos en la Tierra, requiere agua líquida, se trate de diminutos microbios o elefantes. Así, se ha asumido que la vida basada en carbono en otro lugar que fuese básicamente similar a nosotros en su composición química (otro supuesto) también requeriría agua para su supervivencia y desarrollo. Pero, ¿esto es necesariamente cierto? En los últimos años, se ha considerado la posibilidad de que la vida podría desarrollarse en otros medios, además de agua. Un líquido sigue siendo ideal, para permitir que las moléculas necesarias se unan entre sí. Entonces, ¿cuáles son las alternativas? Bueno, una de las posibilidades más interesantes es algo que ya hemos visto en otras partes del Sistema Solar: metano líquido. Sigue leyendo

Peróxido de hidrógeno encontrado en el espacio

Por primera vez se han encontrado moléculas de peróxido de hidrógeno en el espacio interestelar. El descubrimiento ofrece pistas sobre el enlace químico entre dos moléculas esenciales para la vida: el agua y el oxígeno. En la Tierra, el peróxido de hidrógeno juega un papel clave en la química del agua y el ozono en la atmósfera de nuestro planeta, y es conocido por su uso como desinfectante o decolorante de cabello.

Las moléculas de peróxido de hidrógeno fueron descubiertas en el área marcada con el círculo rojo. Crédito: ESO/S. Guisard.

Un equipo internacional de astrónomos realizó el descubrimiento con el telescopio Atacama Pathfinder Experiment (APEX), situado en el Llano de Chajnantor a 5.000 metros de altura en los Andes chilenos. Se observó una región de nuestra galaxia cerca de la estrella Rho Ophiuchi, a unos 400 años-luz de distancia. La región contiene nubes de gas y polvo cósmicos muy densas y frías (alrededor de -250 grados centígrados), donde nuevas estrellas están naciendo. Sigue leyendo