¿Por qué el cinturón de asteroides no representa una amenaza para las naves espaciales?

Impresión artística del cinturón de asteroides. Crédito: NASA/JPL-Caltech

Impresión artística del cinturón de asteroides.
Crédito: NASA/JPL-Caltech 

Cuando usted piensa en el cinturón de asteroides, es probable que se imagine una región de rocas y polvo, con asteroides hasta donde llegue la vista. Esta visualización ha sido popularizada por las películas, en las cuales las naves espaciales tienen que desviarse hacia la izquierda y la derecha para esquivar estos asteroides. Sin embargo, este punto de vista también se utiliza mucho en imágenes más científicas, como por ejemplo, la imagen de arriba. Incluso en el primer episodio de la nueva serie Cosmos, el cinturón se representa como una densa colección de asteroides. Pero la realidad es muy diferente. En realidad, el cinturón de asteroides no está tan lleno. Podría sorprenderle cuán vacío es. Sigue leyendo

Un nuevo miembro del Sistema Solar

Descubrimiento de 2012 VP113

Imágenes del descubrimiento de 2012 VP113, tomadas el 5 de noviembre de 2012 con dos horas de diferencia. Crédito: Scott Sheppard/Institución Carnegie de Ciencia.

Los científicos que utilizan telescopios terrestres han descubierto un objeto que se cree que tiene la órbita más lejana, más allá del borde observable del Sistema Solar. El objeto –posiblemente un planeta enano-, nombrado 2012VP113, se une al planeta enano Sedna como los únicos dos objetos conocidos que orbitan a una distancia superior a la del cinturón de Kuiper donde reside Plutón junto con restos de la formación del Sistema Solar. Sigue leyendo

No hay señal del “Planeta X” en el último estudio de la NASA

Ningún Planeta X se ha encontrado en el último estudio del cielo de la NASA llevado a cabo por el WISE (Explorador Infrarrojo de Campo Amplio). Esta imagen, que procede de la misma base de datos, muestra una estrella recientemente descubierta (en rojo) llamada WISEA J204027.30+695924.1 Crédito: DSS/NASA/JPL-Caltech

Ningún Planeta X se ha encontrado en el último estudio del cielo de la NASA llevado a cabo por el WISE (Explorador Infrarrojo de Campo Amplio). Esta imagen, que procede de la misma base de datos, muestra una estrella recientemente descubierta (en rojo) llamada WISEA J204027.30+695924.1 Crédito: DSS/NASA/JPL-Caltech

Es uno de esos rumores que no terminan de acallarse. Un gran planeta que vaga por el borde del sistema solar. En la década de 1840, cuando se descubrió Neptuno, su órbita parecía ser algo más “rara” de lo que se esperaba. Algunos astrónomos de la época explicaron que era a causa de un planeta más lejano.

Aunque las perturbaciones de Neptuno ahora se atribuyen a errores de observación, la historia del “Planeta X” continúa, e incluso a veces se ha asociado al “día del Juicio Final”. Sigue leyendo

Una misión a Venus para resolver el misterio del origen de la Luna

Colisión planetaria

Ilustración artística de la colisión entre un planeta del tamaño de Mercurio y un cuerpo del tamaño de la Luna. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Lanzar una misión al planeta Venus podría ayudar a revelar exactamente cómo se formó la Luna hace casi 4.500 millones de años, dice un reconocido investigador.

Los científicos planetarios piensan que la Luna se formó a partir de material expulsado al espacio cuando un enorme objeto impactó la proto-Tierra en los primeros días del Sistema Solar. Pero los detalles de esta mega colisión siguen siendo difusos, con varias hipótesis diferentes que compiten para explicar cómo sucedió. Sigue leyendo

Confirman la existencia de un anillo de polvo en la órbita de Venus

Venus

Imagen de Venus creada a partir de datos de radar de la misión Magellan. Crédito: NASA/JPL.

Un trío de investigadores de la Universidad Abierta y la Universidad de Lancashire Central en Reino Unido, ha confirmado que un anillo de polvo rodea el Sol en la órbita de Venus. En su paper el equipo describe cómo usaron los datos de las naves gemelas STEREO de la NASA para confirmar la existencia de dicho anillo.

Los científicos han sabido durante muchos años que existe una nube de polvo en el Sistema Solar, que se extiende desde el cinturón de asteroides hasta el Sol; es conocida como la nube zodiacal y está compuesta de polvo interplanetario. Durante las últimas décadas, los científicos espaciales se han dado cuenta que parte de este polvo pudo haber llegado a la órbita de un planeta gracias a la gravedad de ese planeta. Sigue leyendo

Tres centauros persiguen a Urano

Astrofísicos han confirmado que el asteroide Crántor se mueve por una órbita similar a la de Urano y tarda lo mismo que este planeta en girar alrededor del Sol. Los investigadores han demostrado por primera vez que este y otros dos objetos del grupo de los centauros son coorbitales de Urano.

Centauros de Urano

Crantor y otros dos asteroides, tras la estela de Urano. Crédito: SINC.

El astrónomo uruguayo Tabaré Gallardo sugirió en 2006 que los asteroides Crántor y 2000 SN331 completan su órbita alrededor del Sol en el mismo tiempo que Urano, unos 84 años terrestres. Ahora dos investigadores de la Universidad Complutense de Madrid (UCM) han confirmado que el primer caso es cierto. Sigue leyendo

Un cementerio de cometas

Cinturón de asteroides

Representación del cinturón de asteroides actual (arriba) y antiguo (abajo). Crédito: Ignacio Ferrín.

Se ha pensado durante mucho tiempo que el cinturón de asteroides es un lugar tranquilo. Pero en los últimos años, los astrónomos han detectado objetos que ocasionalmente arrojan pequeñas cantidades de vapor de agua o polvo, debido posiblemente a que han colisionado con algo recientemente. Ahora, científicos proponen que la mayoría, si no todos, estos objetos pueden expulsar polvo o vapor de agua porque son remanentes apenas activos de cometas desprovistos actualmente de sus superficies de hielo. Sigue leyendo

Un mapa de la cola del Sistema Solar

Heliocola

Ilustración artística de la heliocola del Sistema Solar. Crédito: NASA.

Al igual que los cometas, el Sistema Solar tiene una cola. Por primera vez, la nave espacial IBEX (Interstellar Boundary Explorer), de la NASA, confeccionó un mapa de la estructura de esta cola, que tiene forma de trébol de cuatro hojas.

En un trabajo publicado en la edición del 10 de julio de la revista Astrophysical Journal, los científicos describen la cola, denominada heliocola, tomando como base las imágenes recolectadas durante los tres primeros años de operación del IBEX. Sigue leyendo

La cola de un asteroide se hace más larga

Cola asteroide P/2010 A2

El asteroide P/2010 A2 y su cola. Crédito: WIYN.

Un objeto extraño parecido a un cometa descubierto en 2010 terminó siendo un asteroide que había sido víctima de una colisión frontal de otra roca espacial. El objeto atrajo la atención debido a su misterioso patrón de escombros en forma de “X” y su larga cola de polvo. Llamado P/2010 A2 (LINEAR), el objeto se encuentra en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter, y ha sido foco de una gran cantidad de estudios, incluyendo imágenes tomadas por el Telescopio Espacial Hubble y muchos observatorios terrestres. Pero con el paso del tiempo, la larga cola del asteroide ha crecido hasta ser tan larga que el objeto completo no cabe en el campo de visión de la mayoría de los observatorios. Sigue leyendo

Voyager 1 explora la frontera final de la “burbuja solar”

Regiones de transición límites heliosfera, Voyager

Voyager 1 explora las regiones de transición en los límites exteriores de la heliosfera. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Los datos de la sonda Voyager 1, que ahora se encuentra a más de 18.000 millones de kilómetros del Sol, sugieren que la nave está más cerca de convertirse en el primer objeto de fabricación humana en alcanzar el espacio interestelar.

Una investigación que usó datos de la Voyager 1 y que fue publicada el 27 de junio en la revista Science proporciona nuevos detalles sobre la última región que la sonda cruzará antes que deje la heliosfera, o la burbuja alrededor del Sol, y entre al espacio interestelar. Tres papers describen cómo el ingreso de Voyager 1 a una región apodada “autopista magnética” resultó en observaciones simultáneas de las tasas más altas hasta ahora de partículas cargadas desde el exterior de la heliosfera y la desaparición de las partículas cargadas desde el interior de la heliosfera. Sigue leyendo

Sospechas japonesas sobre misteriosos escapes atmosféricos

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SPRINT-A es el primer telescopio espacial del mundo para la observación remota de planetas desde una órbita alrededor de La Tierra
Crétido de la imagen: JAXA

Venus y Marte pueden estar bien esta noche, pero todavía hay mucho que no entendemos sobre estos planetas. ¿Por qué Venus tiene una atmósfera tan densa? ¿Por qué es la de Marte tan fina? ¿Y por qué la atmósfera de La Tierra es tan diferente de las que observamos en Venus y Marte?

El objetivo de un nuevo satélite de JAXA (Japan Aerospace Exploration Agency – Agencia de Exploración Aeroespacial Japonesa) es entender mejor qué está pasando. Es llamado SPRINT-A (Spectroscopic Planet Observatory for Recognition of Interaction of Atmosphere – Observatorio Espectroscópico Planetario para el Reconocimiento de Interacciones Atmosféricas). Sigue leyendo

Buscando los orígenes del Sistema Solar en dos granos de arena

Remanente Cassiopeia A

Remanente de supernova conocido como Cassiopeia A, en cuya nube de material se identificó sílice. Crédito: NASA/JPL-Caltech/STScI/CXC/SAO.

“El número total de estrellas en el Universo es mayor que el de todos los granos de arena de todas las playas del planeta Tierra”, dijo nuestro querido Carl Sagan en su icónica serie de televisión Cosmos. Pero cuando dos de esos granos están hechos de un compuesto de silicio y oxígeno conocido como sílice, y fueron encontrados ocultos en las profundidades de antiguos meteoritos recuperados en la Antártida, podrían muy bien provenir de una estrella… posiblemente incluso de una cuyo explosivo colapso condujo a la formación del Sistema Solar. Sigue leyendo

Un nuevo modelo para la formación de las lunas

Las lunas Encélado (izquierda, más grande) y Titán (derecha, más pequeña) de Saturno fotografiadas por Cassini. Crédito: NASA/JPL-Caltech/Instituto de Ciencia Espacial.

Los investigadores franceses Sébastien Charnoz y Aurélien Crida han propuesto en un estudio publicado en la revista Science que las lunas que orbitan algunos de los planetas del Sistema Solar surgieron gracias a la acreción de material en los anillos que solían rodear los planetas, en lugar de ser entidades que tomaron forma mientras sus planetas huéspedes se estaban formando.

Los investigadores han propuesto desde hace mucho tiempo que las lunas que orbitan los planetas surgieron generalmente en una de tres maneras: como entidades que se formaron por sí solas cuando su planeta huésped se estaba desarrollando, como cúmulos que se fusionaron a partir del material arrancado del planeta cuando fue golpeado por algún otro cuerpo, o siendo capturadas cuando pasaron demasiado cerca. Sigue leyendo

Los planetas podrían influir en la actividad magnética del Sol

Los planetas podrían perturbar el mecanismo que genera el campo magnético solar en una zona clave del interior de la estrella, según un estudio internacional. El fenómeno explicaría también otras periodicidades detectadas en la actividad magnética del Sol.

Los planetas del Sistema Solar (y el Sol) a escala. Crédito: Laboratorio Lunar y Planetario.

El Sol presenta un ciclo de once años a lo largo del que su actividad magnética –que se manifiesta en forma de manchas, explosiones que liberan energía y eyecciones de materia al espacio interplanetario- oscila desde un mínimo hasta un máximo. Pero, además de este conocido ciclo, basado en el número de manchas que aparecen en la superficie del Sol, también se han observado otros de actividad magnética con periodos más largos de 88, 104, 150, 208, 506, mil o 2.200 años. Sigue leyendo

Voyager 1 descubre una nueva región en el borde del Sistema Solar

La sonda Voyager 1 de la NASA ha descubierto una nueva capa del Sistema Solar que los científicos no sabían que estaba allí, anunciaron el 3 de diciembre los investigadores.

Ilustración artística de Voyager 1 explorando la “autopista magnética”. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Voyager 1 y su sonda hermana, Voyager 2, han estado viajando a través del espacio desde 1977, y están cerca de convertirse en los primeros objetos fabricados por la humanidad en dejar el Sistema Solar.

Los científicos, que no están seguros de cuándo exactamente ocurriría esta salida, dicen ahora que las naves probablemente se encuentran en la región más externa del Sistema Solar, definido por la extensión de la heliosfera, la gran burbuja de partículas cargadas emitidas por el Sol. Voyager 1, en particular, ha ingresado a una nueva región de la heliosfera que los científicos han llamado “autopista magnética”, que permite a las partículas cargadas del interior de la heliosfera fluir hacia el exterior, y que las partículas de la galaxia puedan entrar. Sigue leyendo