La humanidad tiene mil millones de años para dejar la Tierra

Tierra y Sol como gigante roja

Ilustración artística de la Tierra alcanzada por el Sol en su fase de gigante roja. Crédito: Fsgregs (Wikimedia Commons).

En unos pocos miles de millones de años, el Sol se transformará en una gigante roja tan grande que devorará a nuestro planeta. Pero la Tierra se hará inhabitable mucho antes de eso. En unos mil millones de años, el Sol será tan caliente que evaporará nuestros océanos.

Actualmente, el Sol está clasificado como una estrella de la “secuencia principal”, lo que significa que se encuentra en la parte más estable de su vida, convirtiendo el hidrógeno de su núcleo en helio. Para una estrella del tamaño de la nuestra, esta fase dura alrededor de 8.000 millones de años. El Sistema Solar tiene una edad de poco más de 4.500 millones de años, así que el Sol está ligeramente a más de medio camino en su tiempo estable. Sigue leyendo

Astrónomos identifican la primera hermana del Sol

Ubicación HD 162826

Ubicación de HD 162826 en el cielo, cerca de la estrella Vega. Crédito: Ivan Ramírez/Tim Jones/Observatorio McDonald.

Un equipo de investigadores liderados por el astrónomo Ivan Ramírez de la Universidad de Texas en Austin ha identificado la primera “hermana” del Sol; una estrella que casi con certeza nació desde la misma nube de gas y polvo que nuestra estrella. Los métodos de Ramírez ayudarán a los astrónomos a encontrar otras hermanas solares, lo que podría llevarnos a comprender cómo y dónde se formó el Sol y cómo es que el Sistema Solar se convirtió en un lugar propicio para la vida. Sigue leyendo

Observan células masivas en el Sol

Células solares, junio 2010

Trayectoria de flujo de las células solares el 8 de junio de 2010. Crédito: David Hathaway/NASA.

Enormes flujos de material que hacen circular calor desde el interior del Sol a su superficie, teorizados desde finales de la década de 1960, pero nunca observados directamente, han sido finalmente detectados.

Los investigadores han sabido durante mucho tiempo de flujos más pequeños llamados gránulos (que duran unos pocos minutos y miden generalmente alrededor de 1.000 km de diámetro) y supergránulos (que duran alrededor de 1 día y miden generalmente unos 30.000 km de diámetro). Sigue leyendo

Detectan el “gemelo” solar más antiguo

Ciclo de vida de estrella solar

Ciclo de vida de una estrella similar al Sol (en miles de millones de años), desde su nacimiento (izquierda) hasta convertirse en gigante roja (derecha). Crédito: ESO/M. Kornmesser.

Un equipo internacional liderado por astrónomos brasileños ha utilizado el Very Large Telescope (VLT) de ESO para identificar y estudiar el gemelo solar más antiguo conocido hasta ahora. Situado a 250 años-luz de la Tierra, la estrella HIP 102152 se parece más al Sol que cualquier otro gemelo solar, con la excepción de tener casi cuatro mil millones de años más. Este primitivo pero prácticamente idéntico gemelo nos entrega una oportunidad sin precedentes para apreciar la forma en que el Sol se verá cuando envejezca. Asimismo, las nuevas observaciones proporcionan, por primera vez, un importante y claro nexo entre la edad de una estrella y su contenido de litio, y además sugieren que HIP 102152 podría albergar a planetas terrestres rocosos. Sigue leyendo

El cometa Lovejoy ofrece nuevas pistas sobre la corona solar

Corona magnética del Sol

Visualización de la corona magnética del Sol. Trayectoria de Lovejoy en color fucsia. Crédito: C.Downs.

En diciembre de 2011, el cometa Lovejoy –un pequeño trozo de un cuerpo gigante que se rompió hace más de mil años- impactó contra la superficie del Sol. El evento dio a los científicos la oportunidad de observar una región que nunca antes había sido visitada por nave espacial alguna: la violenta atmósfera externa del Sol o corona solar. Sigue leyendo

Video: 3 años de SDO en imágenes

El Sol, de abril de 2012 a abril de 2013

El Sol en una composición de 25 imágenes que abarcan el periodo desde el 16 de abril de 2012 al 15 de abril de 2013. Crédito: Centro de Vuelo Espacial Goddard NASA/SDO/S. Wiessinger.

En los tres años desde que envió sus primeras imágenes del Sol en 2010, el Observatorio de Dinámica Solar (Solar Dynamics Observatory, SDO) de la NASA ha cubierto de manera prácticamente ininterrumpida del camino del Sol hacia el máximo solar, el pico de actividad solar en su ciclo de 11 años. Este video muestra esos tres años del Sol a un ritmo de dos imágenes por día; cada imagen es mostrada durante dos cuadros a una ‘velocidad’ de 29,97 fotogramas. Sigue leyendo

El tránsito de Venus podría ayudar a los astrónomos a encontrar exoplanetas

Venus transitando el Sol. Imagen obtenida por SDO. Crédito: NASA/SDO, HMI.

Venus transitando el Sol. Imagen obtenida por SDO. Crédito: NASA/SDO, HMI.

El 6 de junio de 2012 Venus pasó directamente entre la Tierra y el Sol, en lo que se conoce como tránsito, donde aparece como una silueta sobre el disco solar, algo que no volverá a ocurrir hasta el 5 de diciembre de 2117. Un equipo de astrónomos italianos dirigido por Paolo Molaro del Instituto Nacional de Astrofísica en la Universidad de Trieste usó la oportunidad para realizar un experimento inusual y exigente, observando la luz reflejada por la Luna para ver cómo cambiaba durante el tránsito. Esta técnica podría ayudar a los científicos a descubrir planetas en órbita alrededor de otras estrellas. El equipo publicó sus resultados en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society. Sigue leyendo

Los planetas podrían influir en la actividad magnética del Sol

Los planetas podrían perturbar el mecanismo que genera el campo magnético solar en una zona clave del interior de la estrella, según un estudio internacional. El fenómeno explicaría también otras periodicidades detectadas en la actividad magnética del Sol.

Los planetas del Sistema Solar (y el Sol) a escala. Crédito: Laboratorio Lunar y Planetario.

El Sol presenta un ciclo de once años a lo largo del que su actividad magnética –que se manifiesta en forma de manchas, explosiones que liberan energía y eyecciones de materia al espacio interplanetario- oscila desde un mínimo hasta un máximo. Pero, además de este conocido ciclo, basado en el número de manchas que aparecen en la superficie del Sol, también se han observado otros de actividad magnética con periodos más largos de 88, 104, 150, 208, 506, mil o 2.200 años. Sigue leyendo

Bucles fríos podrían ayudar a resolver el misterio de la corona solar

Fotografía del Sol en que se pueden apreciar los bucles. Crédito: SDO/NASA.

La superficie del Sol es un lugar muy frío. Al menos cuando la comparas con la corona, la atmósfera superior del Sol, que es casi 400 veces más caliente.

Esta enorme diferencia de temperatura ha sido durante mucho tiempo un misterio, pero un rasgo recientemente descubierto en el campo magnético del Sol podría ayudarnos a llegar al fondo del asunto. Sigue leyendo

¿De qué está hecho el Sol?

Diagrama seccional del sol. 1) Núcleo 2) Zona radiativa 3) Zona convectiva 4) Fotosfera 5) Cromosfera 6) Corona 7) Mancha solar 8) Granulación 9) Protuberancia. Crédito: Ryan Wilson.

El Sol es una gran bola de gases calientes. Los gases son convertidos en energía en el núcleo del Sol. La energía se mueve hacia el exterior a través de las capas interiores, en la atmósfera del Sol, y es liberada al Sistema Solar como calor y luz.

La mayor parte del gas –alrededor del 71%- es hidrógeno. La fusión nuclear convierte el hidrógeno en otros elementos. Además, el Sol está compuesto de aproximadamente 27% de helio y pequeñas cantidades de otros elementos; oxígeno, carbono, neón, nitrógeno, magnesio, hierro y silicio. Sigue leyendo

Portales ocultos en el campo magnético de la Tierra

Los investigadores han descubierto un método para encontrar “portales” que conectan directamente la Tierra a la atmósfera del Sol a casi 150 millones de kilómetros de distancia.

Estructura de la magnetosfera de la Tierra. Crédito: NASA, Wikimedia Commons.

Uno de los temas favoritos de la ciencia ficción es “el portal”; una extraordinaria abertura en el espacio o el tiempo que conecta a los viajeros a reinos lejanos. Un buen portal es un atajo, una guía, una puerta a lo desconocido. Si tan sólo existiesen…

Resulta que sí existen –o algo así- y un investigador de la Universidad de Iowa financiado por la NASA ha descubierto cómo encontrarlos. Sigue leyendo

Tornados magnéticos rugen en el Sol

Simulación de un tornado solar. Crédito: Wedemeyer-Böhm y colaboradores, Nature (2012)/VAPOR.

El descubrimiento de “súper tornados” elevándose sobre la superficie del Sol podría ayudar a resolver el misterio de cómo nuestra estrella calienta su tenue atmósfera exterior a un millón de grados. Hay abundante energía bajo la superficie visible de 5.780° para hacer el trabajo, pero los físicos solares han debatido durante mucho tiempo cómo esta energía calienta la corona, que se le ve aparecer durante un eclipse solar total.

Ahora, un grupo informa en línea en Nature que, usando telescopios espaciales y basados en tierra, ha detectado remolinos de 1.500 kilómetros de ancho de atmósfera solar que se eleva desde la superficie hasta la corona. Cada uno dura de 10 a 15 minutos, y hay aproximadamente 11.000 de ellos sobre el Sol a la vez. Sigue leyendo

Las imágenes que nos dejó el tránsito de Venus

El tránsito de Venus visto por el observatorio SDO. Crédito: NASA/Centro Goddard para Vuelos Espaciales/SDO.

El esperado tránsito de Venus fue visible en gran parte del mundo. El evento causó tanta expectativa que miles de personas alrededor del mundo salieron unos momentos de sus rutinas para observar un fenómeno más raro que el paso del cometa Halley. Y es que el próximo tránsito ocurrirá en 2117 así que, a no ser por un milagro de la medicina, ninguno de quienes presenciaron el tránsito podrá volver a ver a Venus pasando –desde nuestra perspectiva- por delante del Sol.

Fueron muchos los aficionados y profesionales que usaron sus telescopios con filtros y protección adecuada para observar el evento y tomar fotografías, haciéndonos ver lo pequeño que es la Tierra (similar a Venus en tamaño). Sigue leyendo

El telescopio Hubble observará la Luna para ver el tránsito de Venus

El cráter Tycho fotografiado por Hubble durante sus pruebas, para preparar su observacion especial del tránsito de Venus. Crédito: NASA, ESA y D. Ehrenreich.

Venus cruzándose por el frente del Sol, desde nuestra privilegiada posición aquí en la Tierra, es un evento tan poco frecuente que los astrónomos y observatorios de todo el mundo han estado preparándose para el tránsito de Venus de este año, el 5-6 de junio. Y un observatorio que se encuentra literalmente “alrededor del mundo” –el Telescopio Espacial Hubble- está planeando hacer observaciones de este evento de tránsito. ¿Qué has dicho? El telescopio Hubble no puede observar el Sol; ¡quemaría todos sus componentes a bordo! Los científicos del Hubble están siendo muy cuidadosos y astutos para poder unirse a las observaciones. Sigue leyendo