Una corriente en el núcleo terrestre

Corriente en el núcleo de la Tierra

Ilustración artística de una corriente en chorro en el núcleo terrestre y los satélites Swarm. Crédito: ESA.

Aunque las corrientes en chorro suelen asociarse con la atmósfera, gracias a una misión de la Agencia Espacial Europea (ESA) dedicada al campo magnético terrestre, los científicos acaban de descubrir una de estas corrientes, en plena aceleración, en las profundidades de nuestro planeta.

Lanzados en 2013, los tres satélites Swarm miden y analizan los distintos campos magnéticos terrestres, procedentes del núcleo, el manto, la corteza, los océanos, la ionosfera y la magnetosfera.

La combinación de todas estas señales forma el campo magnético que nos protege de la radiación cósmica y las partículas eléctricas que nos llegan a través del viento solar. Sigue leyendo

Se observa signos de recuperación en la capa de ozono

Agujero capa ozono, 2015

Concentración de ozono sobre la Antártida en octubre de 2015. Crédito: NASA/GSFC.

El agujero de la capa de ozono sobre la Antártida está recuperándose, según un análisis publicado el 30 de junio. El agujero –que se abre en la estratósfera cada primavera antártica– ha reducido su extensión en septiembre en un promedio de 4,5 millones de km2 desde el año 2000. Sigue leyendo

Micrometeoritos fósiles desmontan teorías sobre el pasado de la Tierra

Micrometeorito de lago en Pilbara

Uno de los 60 micrometeoritos extraidos de un antiguo lago en Pilbara, Australia. Crédito: Andrew Tomkins.

Entre la comunidad científica estaba ampliamente aceptado que durante el eón o era Arcaica, hace entre 3.900 y 2.500 millones de años, los niveles de oxígeno eran extremadamente bajos en nuestro planeta. Se suponía que la atmósfera primitiva de la Tierra contenía menos del 0,001% de oxígeno que la actual, pero los estudios hasta la fecha se referían solo a la capa inferior.

Ahora, sin embargo, un equipo de investigadores liderados desde la Universidad Monash en Australia ha analizado diminutos fragmentos de meteorito, de 8,6 a 50 micras de diámetro y encontrados en un antiguo lago de su país, para aportar pruebas de lo que ocurría en la capa superior de la atmósfera primitiva. Sigue leyendo

Ecos misteriosos de radar: ¿Finalmente han sido explicados?

Ecos de radar misteriosos

Ecos misteriosos de radar presentes en grandes altitudes de la atmósfera (las porciones rojas son más fuertes que las áreas azules y verdes) que aparecen al amanecer y al atardecer.
Crédito: Jorge Chau.

Estos ecos misteriosos de radar aparecen al amanecer a una altitud de 150 kilómetros sobre la superficie de nuestro planeta, son picos extraños, identificados por radares, que descienden del cielo en el transcurso de la mañana, y que a su vez se hacen más fuertes a medida que caen 20 kilómetros a lo largo del día. Éstos regresan a una altura de 150 kilómetros durante la tarde, justo antes de desaparecer al atardecer. Estos ecos de radar han desconcertado a los investigadores por décadas y ahora un nuevo estudio podría finalmente tener una explicación de su causa. Sigue leyendo

Estudio resuelve dos misterios acerca del “bamboleo” de la Tierra

Eje rotación Tierra

Desplazamiento del eje de rotación de la Tierra (en verde) durante el siglo 20. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Usando datos obtenidos satelitalmente del movimiento del agua alrededor de la Tierra, científicos de la NASA resolvieron dos misterios relacionados con el bamboleo asociado a la rotación de nuestro planeta. Esta investigación podría ayudar a aumentar nuestro conocimiento del clima global en el pasado y en el futuro.

Aunque un globo de escritorio siempre gira suavemente sobre el eje que pasa por los polos Sur y Norte, un planeta real se tambalea. El eje de rotación de la Tierra se desvía lentamente alrededor de los polos; lo más lejos que se ha tambaleado desde que este movimiento se empezó a registrar ha sido 12 metros (37 pies). Estas desviaciones no afectan nuestro diario vivir, sin embargo deben tenerse muy en cuenta para poder obtener resultados exactos provenientes de los GPS, de los satélites que observan la Tierra y de los observatorios. Sigue leyendo

Más evidencia sobre la teoría de que los cometas trajeron la vida a la Tierra

Cometa Halley

El cometa Halley fotografiado el 13 de enero de 1986, por el astrónomo James W. Young. Crédito: NASA/JPL.

La idea de la panspermia (es decir, que la vida llegó a la Tierra por cometas o asteroides que bombardearon el planeta) no es nueva. Pero investigadores le han dado un nuevo impulso a la teoría. Científicos de Japón dicen que sus experimentos muestran que choques del planeta con cometas causaron que los aminoácidos cambiaran a péptidos, convirtiéndose así en los primeros bloques fundamentales de la vida. Esto no solo ayudaría a explicar el génesis de la vida en la Tierra, sino que también tendría implicaciones para la vida en otros mundos. Sigue leyendo

¿Cuán grande es Plutón?

Plutón, Caronte y la Tierra

Comparación de tamaño entre Plutón, Caronte y la Tierra. Crédito: NASA.

El sobrevuelo que New Horizons realizó al sistema de Plutón permitió hacer las mediciones más precisas hasta ahora de su tamaño. En comparación con los “planetas de pleno derecho” Plutón es más pequeño que todos ellos, incluso menor que Mercurio, aunque el más grande de todos los planetas enanos descubiertos hasta ahora.

Según las nuevas mediciones de New Horizons, Plutón tiene 2.370 km de diámetro, superando los 2.326 km del planeta enano Eris, que es el cuerpo que lo sigue en la lista. La misión también pudo determinar el tamaño de la luna Caronte de Plutón: 1.208 km de diámetro. Sigue leyendo

La humanidad tiene mil millones de años para dejar la Tierra

Tierra y Sol como gigante roja

Ilustración artística de la Tierra alcanzada por el Sol en su fase de gigante roja. Crédito: Fsgregs (Wikimedia Commons).

En unos pocos miles de millones de años, el Sol se transformará en una gigante roja tan grande que devorará a nuestro planeta. Pero la Tierra se hará inhabitable mucho antes de eso. En unos mil millones de años, el Sol será tan caliente que evaporará nuestros océanos.

Actualmente, el Sol está clasificado como una estrella de la “secuencia principal”, lo que significa que se encuentra en la parte más estable de su vida, convirtiendo el hidrógeno de su núcleo en helio. Para una estrella del tamaño de la nuestra, esta fase dura alrededor de 8.000 millones de años. El Sistema Solar tiene una edad de poco más de 4.500 millones de años, así que el Sol está ligeramente a más de medio camino en su tiempo estable. Sigue leyendo

Los impactos de asteroides pueden no ser aleatorios

Explosión sobre Cheliábinsk

Rastro dejado por la explosión sobre Cheliábinsk en 2013. La protuberancia (hacia la derecha) indica dónde se produjo la explosión. Crédito: Alex Alishevskikh.

Cuando se trata de rocas espaciales pequeñas que estallan en la atmósfera de la Tierra, no todos los días son iguales. Dos científicos descubrieron que, contrario a lo que ellos mismos pensaban, dichos eventos no son aleatorios, y estas explosiones pueden ocurrir con más frecuencia en ciertos días. Sigue leyendo

La mitad del agua de la Tierra es más antigua que el Sol

Agua en Sistema Solar

Ilustración del agua en el Sistema Solar, desde antes del nacimiento del Sol hasta la formación de los planetas. Crédito: Bill Saxton, NSF/AUI/NRAO.

El agua fue crucial para la aparición de la vida en la Tierra y también es importante para evaluar la posibilidad de vida en otros planetas. Esta sustancia se encuentra por todo el Sistema Solar: en los cometas, en las lunas heladas, en las cuencas sombrías de Mercurio, e incluso en muestras de minerales de meteoritos, de la Luna y de Marte.

Los cometas y asteroides, en particular, al ser objetos primitivos, proporcionan una ‘cápsula del tiempo’ natural de las condiciones de los primeros días del Sistema Solar, y pueden dar pistas a los científicos sobre el hielo que rodeaba al Sol después de su nacimiento, una pregunta sin respuesta hasta ahora. Sigue leyendo

Misterio en la capa de ozono

Agujero capa de ozono

Los satélites observaron el agujero capa de ozono más grande de la capa de ozono sobre la Antártida en 2006. Los colores púrpura y azul representan áreas con bajas concentraciones de ozono atmosférico. Crédito: NASA.

Muy alto, arriba de la Tierra, a más de 32 kilómetros por encima del nivel del mar, una diáfana capa de ozono rodea a nuestro planeta, absorbiendo los rayos UV energéticos del Sol. Es, esencialmente, una pantalla solar para el planeta Tierra. Sin la capa de ozono, una peligrosa radiación nos bañaría diariamente, con efectos colaterales que irían desde las cataratas hasta el cáncer.

La gente estaba comprensiblemente alarmada en la década de 1980 cuando los científicos observaron que los químicos fabricados por el hombre, presentes en la atmósfera, estaban destruyendo esta capa. Los gobiernos rápidamente pusieron en vigencia un tratado internacional, llamado Protocolo de Montreal, con el fin de prohibir los gases que destruyen la capa de ozono, como los clorofluorocarbonos (CFC) que luego se encontraron en latas de aerosoles y en acondicionadores de aire. El 16 de septiembre de 1987, firmaron el tratado las primeras 24 naciones; desde entonces, 173 más se han adherido. Sigue leyendo

El mayor legado de la humanidad: kilómetros de agujeros

Agujero de sondeo geotécnico

Agujero de un sondeo geotécnico. Crédito: Wikimedia Commons/Nikki Mahadevan.

Se ha estimado que los humanos han alterado alrededor de la mitad de la superficie del planeta, y esos cambios son fáciles de ver; los hielos derritiéndose, los bosques encogiéndose y las especies extinguiéndose.

La humanidad ha cambiado el planeta de manera tan dramática que los geólogos creen que la Tierra ha entrado en una nueva fase en su línea de tiempo geológica, llamada “Antropoceno”. ¿Pero qué marcas han dejado los humanos bajo tierra? Sigue leyendo

El día que detectamos evidencia de vida inteligente en un planeta

Tierra

Fotografía de la Tierra tomada por la sonda Galileo. Crédito: NASA/JPL.

Era diciembre de 1990 cuando la sonda Galileo de la NASA sobrevoló la Tierra para realizar una maniobra de asistencia gravitatoria en su camino a Júpiter. Carl Sagan y sus colaboradores notaron que el sobrevuelo representaba una oportunidad ideal para descubrir qué tan difícil sería detectar vida si existiera en un planeta.

Hasta ese momento, una serie de sondas había sobrevolado una cantidad de cuerpos (planetas, satélites, cometas y asteroides) en el Sistema Solar sin encontrar evidencia de vida. En el caso de la Luna, Marte y Venus, estas conclusiones habían sido confirmadas por módulos de aterrizaje y orbitadores. Sigue leyendo

¿La Tierra se vería como un planeta habitable desde la distancia?

Imagen de la Tierra desde el LCROSS

Imagen de la Tierra desde el LCROSS. Crédito: NASA Ames.

Aun cuando un planeta distante tenga los signos de habitabilidad (tamaño similar al de la Tierra, en la zona alrededor de su estrella en la que el agua puede ser líquida), encontrar signos de vida puede ser complicado. La tecnología actual de los telescopios se queda corta para distinguirlos.

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La Hipótesis de la Tierra Rara

ET

De la película E.T., el Extraterrestre.

Una pregunta para todos: ¿Está la verdad ahí fuera?

El descubrimiento de vida extraterrestre sería algo que cambiaría nuestras vidas para siempre. De hecho, descubrir vida en otro planeta sería, sin lugar a duda, algo aterrorizador, chocante, excitante e intrigante como ninguna otra cosa. Pero, de nuevo, ¿cuáles son las probabilidades de encontrarla?

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