Resuelto el misterio de la espesa neblina de Titán

Astrónomos han analizado la señal de un compuesto detectado hace pocos meses en la atmósfera de Titán y desvelan la existencia de grandes cantidades de hidrocarburos aromáticos policíclicos. Estos compuestos, generados en la alta atmósfera, descienden a cotas más bajas y constituyen la neblina que recubre el satélite, calienta la atmósfera y evita que se condense.

Elementos constituyentes de neblina de Titán

Formación y descenso de los elementos constituyentes de la neblina de Titán. Crédito: IAA.

La superficie de Titán, la mayor luna de Saturno, se halla oculta bajo una espesa neblina que calienta la atmósfera y evita que se condense y disipe. Objeto de debate desde hace más de treinta años, se desconocía la composición de esta neblina e incluso si las moléculas que la forman se generan ahí o proceden de otras altitudes.

Ahora, el análisis de un compuesto detectado recientemente en la alta atmósfera del satélite, encabezado por astrónomos del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC), resuelve ambas cuestiones. Sigue leyendo

Mapeando a Titán

Mapa topográfico Titán

Mapa topográfico de Titán. Crédito: Mapa: NASA/JPL-Caltech/ASI/JHUAPL/Cornell/Weizmann; Imagen Titán: NASA/JPL/Instituto de Ciencia Espacial/Cassini.

Titán tiene el nombre perfecto: Con un diámetro de 5.150 kilómetros, no solo es la luna más grande de Saturno, sino que también sobrepasa a Mercurio y Plutón. Pero desafortunadamente, la atmósfera de Titán es más gruesa que la nuestra y contiene una niebla naranja que cubre su superficie. Ahora, la sonda Cassini que orbita Saturno, ha usado su radar para medir las alturas y profundidades de la luna. Sigue leyendo

Un misterioso gas aparece durante el día en la atmósfera de Titán

Investigadores han encontrado un gas desconocido en la alta atmósfera de Titán, el mayor satélite de Saturno. La nave Cassini lo detecta por su intensa radiación en el infrarrojo cercano, aunque solo cuando la luna está iluminada.

Titán

Titán y su atmósfera. Crédito:NASA/JPL-Caltech/Instituto de Ciencia Espacial.

El análisis de los datos obtenidos por la misión espacial Cassini (NASA-ESA) en dos sobrevuelos realizados en 2007 ha dado lugar a un sorprendente hallazgo: en la alta atmósfera de Titán, entre los 600 y los 1.250 kilómetros de altura, existe un gas oculto hasta la fecha. Sigue leyendo

Podría flotar hielo de hidrocarburos en los lagos de Titán

Ilustración del hielo de hidrocarburos formándose en los lagos de Titán. Crédito: NASA/JPL-Caltech/USGS.

Ilustración del hielo de hidrocarburos formándose en los lagos de Titán. Crédito: NASA/JPL-Caltech/USGS.

La sonda Cassini ha estado recibiendo algunos datos extraños de la luna Titán de Saturno, y los científicos probarán pronto si puede haber “icebergs” de bloques de hielo de hidrocarburos flotando en la superficie de lagos y mares de hidrocarburos líquidos.

“Una de las preguntas más intrigantes sobre estos lagos y mares es si pueden albergar una forma de vida exótica”, dijo Jonathan Lunine, un coautor del estudio y científico interdisciplinario en el estudio de Titán en la Universidad Cornell, Ithaca, Nueva York. Sigue leyendo

El río Nilo de una luna de Saturno

Sistema de ríos en la luna Titán. Crédito: NASA/JPL-Caltech/ASI.

Sistema de ríos en la luna Titán. Crédito: NASA/JPL-Caltech/ASI.

Gracias a la sonda Cassini de la NASA, un equipo de científicos ha descubierto lo que parece ser una versión extraterrestre en miniatura del río Nilo: un valle fluvial que se extiende más de 400 kilómetros sobre la superficie de Titán, la mayor luna de Saturno.

Ésta es la primera vez que se obtienen imágenes con tan buena resolución de un sistema fluvial de estas proporciones fuera de nuestro propio planeta.

Los científicos han llegado a la conclusión de que este río está lleno de líquido, ya que aparece oscuro a lo largo de todo su recorrido en las imágenes de radar de alta resolución, lo que indica que presenta una superficie completamente lisa.

“Aunque presenta algunos pequeños meandros, este valle fluvial es prácticamente recto, lo que podría indicar que sigue el curso de al menos una falla, al igual que los otros grandes ríos que desembocan en la orilla meridional de este mismo mar de Titán”, explica Jani Radebauch, una científica de la Universidad Brigham Young de los Estados Unidos que forma parte del equipo a cargo del radar de Cassini. Sigue leyendo

Titán tiene una irregular corteza de hielo

Titán (al centro) y Dione (abajo a la derecha) fotografiadas por Cassini en 2011. Crédito: NASA/JPL/SSI/J. Major.

Titán (al centro) y Dione (abajo a la derecha) fotografiadas por Cassini en 2011. Crédito: NASA/JPL/SSI/J. Major.

Se ha especulado durante mucho tiempo que la luna Titán de Saturno puede albergar un océano subsuperficial global bajo una corteza de hielo, a partir de las mediciones de su rotación y órbita realizadas por la sonda Cassini de la NASA. Titán exhibe una densidad y forma que son indicios de una capa interna líquida y flexible –un océano subterráneo- compuesto posiblemente por agua mezclada con amoníaco, una combinación que ayudaría a explicar la cantidad consistente de metano encontrada en su gruesa atmósfera. Sigue leyendo

El abrupto cambio de estación en Titán

Primer plano del vórtice observado en el polo sur de Titán en junio de 2012. Crédito: NASA/JPL-Caltech/Instituto de Ciencia Espacial.

Gracias a la sonda internacional Cassini, un equipo de científicos ha estudiado cómo se produce el cambio de estación en Titán, la mayor luna de Saturno. Tras el equinoccio de agosto de 2009, se generó un vórtice turbulento en su atmósfera y aumentó la concentración de gases exóticos a gran altitud.

Titán es, junto a la Tierra, el único otro cuerpo del Sistema Solar con una densa atmósfera rica en nitrógeno. La atmósfera de Titán también contiene metano e hidrógeno, y trazas de otros gases entre los que destacan los hidrocarburos que se forman a gran altitud a través de reacciones desencadenadas por la radiación solar. Sigue leyendo

Huygens: Rebotando en Titán

Representación de la sonda Huygens luego de su aterrizaje en Titán. Crédito: ESA-C. Carreau.

Un nuevo análisis revela que la sonda Huygens de la ESA rebotó, se deslizó y se tambaleó durante los 10 segundos posteriores a su aterrizaje en Titán, el mayor de los satélites de Saturno, en enero de 2005. Estos resultados nos ayudan a comprender mejor la naturaleza de la superficie de esta luna.

Los científicos fueron capaces de reconstruir la cadena de eventos posteriores al aterrizaje tras analizar los datos de varios instrumentos que permanecieron encendidos durante el impacto y, en particular, el registro de las aceleraciones experimentadas por la sonda. Sigue leyendo

Un sorprendente vórtice en el polo sur de Titán

Fotografía del vórtice de Titán obtenida por Cassini. Crédito: NASA/JPL/Instituto de Ciencia Espacial.

Gracias a la nueva posición ventajosa de Cassini otorgada por su órbita inclinada, los investigadores han conseguido una nueva vista del polo sur de Titán, la luna más grande de Saturno. Lo que han descubierto recientemente es un vórtice de gas que se forma sobre el polo de la luna, probablemente como resultado de la aproximación del invierno en el hemisferio sur de Titán.

Se piensa que lo que estamos viendo aquí es un proceso de convección de celda abierta en la atmósfera superior de Titán. En las celdas abiertas, el aire desciende en el centro de la celda y se eleva en el borde, formando nubes en las orillas. Sin embargo, dado que los científicos no pueden ver la capa bajo el estrato visible en estas nuevas imágenes, no saben qué otros mecanismos pueden estar actuando. Sigue leyendo

Titán podría tener lagos tropicales de metano

Investigadores han analizado el espectro infrarrojo de la luz solar que refleja Titán, y los resultados revelan la existencia de lagos de metano cerca de su zona ecuatorial. Hasta ahora se pensaba que este elemento solo existía en forma líquida en las regiones polares.

Mosaico del lugar donde la sonda Huygens alunizó en Titán. Crédito: ESA/NASA/JPL/Universidad de Arizona/USGS.

Titán es una de las lunas de Saturno y al igual que la Tierra tiene nubes, ríos y lagos, pero de metano. Hasta ahora se conocía la existencia de lagos de este elemento en las regiones polares del satélite, pero la investigadora Caitlin Griffith de la Universidad de Arizona (EE.UU.) y su equipo han encontrado indicios de metano líquido en zonas próximas al ecuador “de al menos un metro de profundidad”, explica a SINC la científica.

La investigación se ha centrado en analizar el espectro infrarrojo de la luz solar que refleja Titán. “Como la atmósfera de este satélite es hasta 10 veces más gruesa que la de la Tierra es difícil ver nada si nos fijamos solo en la luz visible”, aclara Griffith. Sigue leyendo

La evidencia sugiere que hay un océano de agua subsuperficial en Titán

Los datos de la nave espacial Cassini han revelado que Titán, una luna de Saturno, probablemente alberga una capa de agua líquida bajo su corteza de hielo.

Concepción artística que muestra la posible estructura interna de Titán, inferida a partir de los datos proporcionados por la nave Cassini. Crédito: A. Tavani.

La brumosa luna Titán de Saturno forma parte ahora de la corta lista de satélites que probablemente albergan un océano de agua subsuperficial, según los nuevos resultados de la sonda Cassini de la NASA.

A medida que Titán viaja alrededor de Saturno durante sus órbitas elípticas de 16 días, es presionado rítmicamente por la atracción gravitatoria del planeta gigante, un efecto conocido como flexión de marea. Si la luna estuviese compuesta en su mayoría por roca, la flexión sería de alrededor de 1 metro. Pero con base en las mediciones tomadas por la nave Cassini, que ha estado orbitando Saturno desde 2004, Titán exhibe una flexión mucho más intensa –diez veces más, de hecho, tanto como 10 metros-, lo que indica que, después de todo, no es completamente sólida. Sigue leyendo

Descubierto en Titán un primo lejano de un lago de Namibia

Los lagos Ontario de Titán (izquierda) y Etosha Pan de la Tierra (derecha). Crédito: JPL/NASA, ESA y LPGNantes.

Las observaciones realizadas por la sonda Cassini muestran que una región de la luna Titán de Saturno es muy similar al Salar de Etosha, en Namibia. Los dos son lagos efímeros; grandes depresiones de poca profundidad que no siempre están llenas.

El Lago Ontario es el mayor lago del hemisferio sur de Titán, la mayor luna de Saturno. Es un poco más pequeño que su tocayo, el Lago Ontario de Norteamérica, pero completamente diferente en muchos otros aspectos. Sigue leyendo

Las lluvias de Titán y la misión TiME

Lagos en Titán. Crédito: NASA/JPL/SSI.

Aunque hay lagos y ríos de hidrocarburos líquidos en la superficie de la luna Titán de Saturno, las lluvias que los alimentan pueden ser pocas y distantes unas de otras. Según datos recolectados por la misión Cassini de la NASA, partes de Titán podrían no ver lluvias durante más de 1.000 años. Y de acuerdo con el Dr. Ralph Lorenz, del Laboratorio de Física Aplicada John Hopkins (JHUALP), una nueva misión a Titán es exactamente lo que necesitamos para llegar al fondo de esto. Sigue leyendo

Un pequeño Titán

Fotografía de Prometeo, Titán y Saturno. Crédito: NASA/JPL-Caltech/Instituto de Ciencia Espacial.

Titán, que con sus 5.150 km de diámetro es la mayor luna de Saturno, parece diminuta en esta imagen tomada por la sonda Cassini en la banda del infrarrojo, en la que se le ve a la derecha del gigante gaseoso.

Los anillos de Saturno cruzan la parte superior de la imagen, proyectando unas impresionantes sombras sobre la superficie del planeta. Sigue leyendo

Las caras de Titán

Imágenes en falso color que muestran cómo se retira la cubierta de nubes en el polo norte de Titán. Crédito: NASA/JPL-Caltech/Universdad de Arizona/CNRS/LPGNantes.

Un conjunto de trabajos recientes, muchos de ellos basados en datos de la nave espacial Cassini de la NASA, revela nuevos detalles de la imagen emergente de cómo Titán, luna de Saturno, cambia con las estaciones e incluso durante el día. Los artículos, publicados en la revista Planetary and Space Science en un número especial titulado “Titan through Time” (“Titán con el paso del Tiempo”), muestran cómo la mayor luna de Saturno es un primo –aunque muy peculiar- de la Tierra. Sigue leyendo