El borde exterior de la zona habitable, un lugar difícil para la vida

Erupción volcán Sarychev

Erupción del volcán Sarychev en 2009. Crédito: NASA.

La Tierra se encuentra justo en el centro de la zona habitable alrededor del Sol y es un lugar cómodo para la vida que disfruta de un clima relativamente estable.

Sin embargo, una nueva investigación muestra un escenario drásticamente diferente para aquellos planetas que se encuentran en el borde exterior de las zonas habitables. Ese límite es un lugar peligroso para la vida, exhibiendo largas edades de hielo con periodos cortos de climas temperados, un escenario que sería desfavorable para el desarrollo de vida compleja similar a la animal. Sigue leyendo

Una de cada cinco estrellas como el Sol podría tener un planeta de tamaño terrestre en la zona habitable

1 de cada 5 estrellas tipo-Sol alberga planetas como la Tierra

Análisis indican que una de cada cinco estrellas tipo-Sol podría albergar planetas como la Tierra. Crédito: Erik A. Petigura.

Los planetas extrasolares similares a la Tierra pueden no ser tan raros en el Universo, según sugiere un nuevo estudio.

Alrededor de una de cada cinco estrellas tipo-Sol observadas por el telescopio Kepler de la NASA tiene un planeta del tamaño de la Tierra en la zona habitable de su estrella donde el agua líquida –y potencialmente la vida- podría existir, según el nuevo estudio. Si estos resultados aplicaran a cualquier lugar en la galaxia, el planeta de este tipo más cercano podría estar a solo 12 años-luz de distancia. Sigue leyendo

Los días de la Tierra están contados

Tierra, océano Pacífico

La Tierra vista sobre el Océano Pacífico. Crédito: NASA, Robert Simmon y Marit Jentoft-Nilsen.

La Tierra será capaz de albergar vida durante otros 1.750 millones de años aproximadamente, según un estudio publicado el 18 de septiembre en la revista Astrobiology. El método usado para hacer los cálculos también puede identificar planetas fuera del Sistema Solar con ‘periodos habitables’ largos, que podrían ser los mejores lugares en los que buscar vida.

La zona habitable alrededor de una estrella es la región en que un planeta en órbita puede contener agua líquida, el disolvente perfecto para las reacciones químicas que son la base de la vida. Demasiado lejos de la estrella y el agua se convertirá en hielo permanente y se condensará su dióxido de carbono; demasiado cerca y el calor convertirá el agua en vapor de agua que escapa al espacio. Sigue leyendo

Usando la zona habitable para buscar planetas como la Tierra

Súper-Venus y súper-Tierra

Ilustración de un súper-Venus (izquierda) y una súper-Tierra (derecha). Crédito: NASA/JPL-Caltech/Ames.

Hasta ahora, hay solo un planeta que conocemos que está ‘empapado’ de vida. Ese planeta es la Tierra, como has adivinado, y tiene las condiciones adecuadas para que la vida prospere en su superficie. ¿Pueden otros planetas fuera del Sistema Solar, llamados exoplanetas, también albergar formas de vida?

Los astrónomos aún no conocen la respuesta, pero buscan planetas potencialmente habitables usando un puñado de criterios. Idealmente, buscan encontrar planetas como la Tierra, ya que sabemos sin duda que la vida echó raíces aquí. La cacería de planetas de tamaño terrestre que orbitan a la distancia correcta de su estrella –en una región llamada “zona habitable”- ha comenzado. Sigue leyendo

Tres planetas en la zona habitable de una estrella cercana

Un equipo de astrónomos ha combinado nuevas observaciones de Gliese 667C para desvelar la existencia de un sistema con, al menos, seis planetas. Pero lo que bate todos los récords es el hecho de que tres de esos planetas son supertierras situadas en la zona que rodea a la estrella dentro de la cual podría haber agua líquida, convirtiéndolas en posibles candidatas para la presencia de vida. Se trata del primer sistema encontrado con una zona habitable totalmente equipada.

Sistema Gliese 667Cd

Impresión artística del sistema Gliese 667C, visto desde el exoplaneta Gliese 667Cd. Crédito: ESO/M. Kornmesser.

Gliese 667C es una estrella muy estudiada. Con tan solo un tercio de la masa del Sol, forma parte de un sistema estelar triple conocido como Gliese 667 (también se le asigna el nombre de GJ 667), y se encuentra a 22 años-luz de distancia, en la constelación de Scorpius (El Escorpión). Se encuentra bastante cerca de nosotros –en la vecindad solar- mucho más cerca que otros sistemas estelares estudiados con otros telescopios como el telescopio espacial Kepler, el cazador de planetas. Sigue leyendo

Tierras ‘Globo Ocular’

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Concepto artístico de un planeta donde un lado siempre se muestra a su estrella y el lado nocturno está cubierto de hielo.
Crédito de la imagen: Beau.TheConsortium

Mundos alienígenas parecidos a globos oculares gigantes pueden existir alrededor de estrellas enanas rojas, y los investigadores están ahora proponiendo experimentos para simular estos distantes planetas y ver cuán capaces son de sustentar vida.

Las enanas rojas son pequeñas y tenues estrellas de alrededor de 1/5 la masa del Sol y una luminosidad 50 veces inferior. Son las estrellas más comunes en la galaxia y constituyen el 70% de las estrellas del universo, un gran número que potencialmente las hace valiosos lugares para buscar vida extraterrestre. De hecho, los últimos resultados del observatorio espacial Kepler de la NASA revelan que al menos la mitad de estas estrellas son las anfitrionas de planetas rocosos con una masa desde la mitad hasta cuatro veces superior a La Tierra. Sigue leyendo

Redefiniendo la zona habitable

La Tierra y la zona habitable

Con la nueva definición, la Tierra se encuentra en el borde interior de la zona habitable del Sol. Crédito: PHL, Rogelio Bernal Andreo.

Una de las características más importantes de un exoplaneta es si se encuentra o no en lo que conocemos como zona habitable; una región en que las distancias no son muy cercanas ni lejanas a la estrella madre, lo que podría permitir que el planeta albergue vida.

Ahora, los científicos han redefinido los límites de la zona habitable para los planetas extrasolares, posiblemente expulsando a algunos exoplanetas que se creía que estaban dentro de ella, y quizá permitiendo entrar a algunos pocos que habían sido excluidos. Sigue leyendo

Un gran potencial para exolunas habitables

Ilustración artística de una puesta de sol vista desde una luna similar a la Tierra orbitando el planeta gigante PH2 b. Crédito: H. Giguere, M. Giguere/Universidad de Yale.

Ilustración artística de una puesta de sol vista desde una luna similar a la Tierra orbitando el planeta gigante PH2 b. Crédito: H. Giguere, M. Giguere/Universidad de Yale.

Imagina lunas como Europa o Encélado que orbitan lejanos exoplanetas gigantes de gas ubicados en la zona habitable de su estrella. ¿Cuál sería el potencial para albergar vida de esas lunas? Con un poco de suerte algún día lo sabremos, ya que podría ser el escenario en un exoplaneta que ha sido descubierto por el proyecto de ciencia ciudadana Planet Hunters. Este es el segundo exoplaneta confirmado descubierto por Planet Hunters, y el nuevo planeta, PH2 b, es un mundo del tamaño de Júpiter que se encuentra en la zona habitable de una estrella similar al Sol. Sigue leyendo

Cinco planetas orbitando Tau Ceti; uno de ellos en la zona habitable

Ilustración artística del sistema Tau Ceti. Crédito: J. Pinfield.

Ilustración artística del sistema Tau Ceti. Crédito: J. Pinfield.

Observa el cielo esta noche, hacia el sureste en la constelación de Cetus. Hay una estrella visible a simple vista llamada Tau Ceti que se encuentra a unos 12 años-luz de distancia de la Tierra, y los astrónomos han descubierto un sistema de al menos cinco planetas que orbitan dicha estrella, incluyendo uno en la zona habitable del astro.

Si bien el descubrimiento reciente de un planeta del tamaño de la Tierra alrededor del sistema estelar triple Alpha Centauri es el planeta más cercano que ha sido descubierto, a sólo 4,3 años luz, este nuevo descubrimiento es la estrella individual, similar al Sol y más cercana que se conozca que alberga un sistema planetario. Sigue leyendo

Formas de vida extremas podrían sobrevivir en exoplanetas con órbitas excéntricas

Un hipotético exoplaneta habitable (izquierda), parte de cuya órbita excéntrica se encuentra dentro de la zona habitable (verde). Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Los astrónomos han descubierto una verdadera colección de planetas errantes; desde mundos abrasadores con superficies fundidas a glaciales esferas de hielo.

Y mientras la búsqueda  del escurridizo “punto azul” –un planeta con aproximadamente las mismas características que la Tierra- continúa, las nuevas investigaciones revelan que la vida podría ser capaz de sobrevivir en algunas de las muchas rarezas exoplanetarias que existen. Sigue leyendo

La química estelar es importante para el surgimiento y evolución de la vida

Este diagrama ilustra la ubicación de la zona habitable (en color verde) de acuerdo a la temperatura de la estrella. Crédito: NASA/Misión Kepler/Dana Berry. (Editado por Felipe Campos.)

Los científicos planetarios están de acuerdo en que la distancia de un planeta a su estrella madre es de suma importancia para crear las condiciones donde el agua líquida podría estimular la vida. Pero, ¿qué ocurre con la composición química de la estrella madre? Un artículo de The Astrophysical Journal Letters sostiene que una mayor abundancia de carbono, sodio, magnesio y silicio debería ser una ventaja para la habitabilidad a largo plazo de un sistema solar interior. Esto se debe a que la abundancia de estos elementos hace a la estrella más fría y causa que evolucione más lentamente, dando así a los planetas en su zona habitable más tiempo para desarrollar vida como la conocemos. Sigue leyendo

Las mareas podrían convertir planetas en invernaderos

Pelícanos en la playa El Sunzal en El Salvador. Crédito: Hermann Luyken.

Las mareas hacen variar el nivel del mar, pero también pueden secar por completo los que de otra manera serían planetas habitables alrededor de pequeñas estrellas, haciéndolos hostiles para la vida.

Rory Barnes de la Universidad de Washington en Seattle y sus colegas calcularon lo que le sucedería a planetas similares a la Tierra orbitando el tipo de estrella más común en la galaxia: las enanas rojas. Sigue leyendo

Las enanas rojas de la Vía Láctea tienen miles de millones de planetas rocosos en sus zonas de habitabilidad

Nuevos resultados de HARPS muestran que los planetas rocosos no mucho mayores que la Tierra son muy comunes en las zonas habitables en torno a estrellas rojas débiles. El equipo internacional estima que debe haber decenas de miles de millones de planetas de este tipo sólo en nuestra galaxia, la Vía Láctea, y probablemente haya cerca de una centena en las vecindades del Sistema Solar.

Impresión artística de un atardecer en la súper-Tierra Gliese 667 Cc. La estrella más brillante del cielo sería la enana roja Gliese 667 C, que forma parte de este triple sistema estelar. Las otras dos estrellas más distantes, Gliese 667 A y B, aparecen en el cielo a la derecha. Crédito: ESO/L. Calçada.

Un equipo internacional acaba de dar a conocer esta primera estimación directa del número de planetas ligeros en torno a estrellas enanas rojas. Para ello, han utilizado observaciones llevadas a cabo con el espectrógrafo HARPS, instalado en el telescopio de 3,6 metros de ESO (en el observatorio de La Silla, en Chile). Un reciente anuncio, demostrando que en nuestra galaxia hay planetas en todas partes, utilizaba un método diferente que no era sensible a este importante tipo de exoplanetas. Sigue leyendo

Exolunas y zonas habitables

Cómo se podría ver una luna habitable orbitando un gigante de gas.

Si no está familiarizado con la Ecuación de Drake, o cómo puede ser aplicada a las exolunas, continúe leyendo para aprender más acerca de la famosa ecuación. Además, ¿qué condiciones podrían hacer que una luna sea habitable como la ficticia Pandora (de la película “Avatar”), o la luna boscosa de Endor (de la película “El regreso del Jedi)?

¿Qué es exactamente la Ecuación de Drake? Creada en 1961 por Frank Drake, fundador de SETI, la ecuación que lleva su nombre intenta explorar los factores específicos que pueden afectar el desarrollo de civilizaciones en otros lugares de nuestra galaxia. Sigue leyendo

Extendiendo la zona habitable de las enanas rojas

Los científicos han pensado durante mucho tiempo que los planetas deben orbitar muy cerca de las pequeñas y débiles enanas rojas con el fin de ser suficientemente cálidos para la vida. Una nueva investigación desafía esta suposición.

Representación artística que ilustra una joven enana roja rodeada de tres planetas. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Las estrellas conocidas como enanas rojas pueden tener mayores zonas habitables amigables para la vida como la conocemos de lo que alguna vez se pensó, dicen los investigadores.

Las enanas rojas, también conocidas como estrellas M, son débiles comparadas con estrellas como el Sol y poseen sólo un 10 a 20% de su masa. Componen aproximadamente las tres cuartas partes de las estrellas en la galaxia, y recientemente los científicos descubrieron que las enanas rojas son mucho más comunes de lo que se había pensado, componiendo hasta el 80% de la cantidad total de estrellas. Sigue leyendo