Un gran potencial para exolunas habitables

Ilustración artística de una puesta de sol vista desde una luna similar a la Tierra orbitando el planeta gigante PH2 b. Crédito: H. Giguere, M. Giguere/Universidad de Yale.

Ilustración artística de una puesta de sol vista desde una luna similar a la Tierra orbitando el planeta gigante PH2 b. Crédito: H. Giguere, M. Giguere/Universidad de Yale.

Imagina lunas como Europa o Encélado que orbitan lejanos exoplanetas gigantes de gas ubicados en la zona habitable de su estrella. ¿Cuál sería el potencial para albergar vida de esas lunas? Con un poco de suerte algún día lo sabremos, ya que podría ser el escenario en un exoplaneta que ha sido descubierto por el proyecto de ciencia ciudadana Planet Hunters. Este es el segundo exoplaneta confirmado descubierto por Planet Hunters, y el nuevo planeta, PH2 b, es un mundo del tamaño de Júpiter que se encuentra en la zona habitable de una estrella similar al Sol.

“Hay una obsesión con encontrar planetas similares a la Tierra, pero lo que estamos descubriendo, con planetas como PH2 b, es mucho más extraño”, dijo Chris Lintott de la Universidad de Oxford y Zooniverse. “Júpiter tiene varias lunas de gran tamaño ricas en agua; imagina llevar este sistema a la región cómodamente cálida donde está la Tierra. Si dicho planeta tuviese lunas del tamaño de la Tierra, no veríamos a Europa y Calisto, sino mundos con ríos, lagos y todo tipo de hábitats; un sorprendente escenario que podría ser común”.

Los astrónomos junto a Planet Hunters estiman que la temperatura superficial de PH2 b es 46 grados Celsius. Esta es la temperatura “justa” para que allí exista agua líquida, pero es extremadamente difícil que exista vida en PH2 b porque es un planeta de gas, y podría ser similar a Júpiter, por tanto no hay una superficie sólida o un ambiente líquido para que la vida se desarrolle. Sin embargo, si este planeta es parecido a los gigantes de gas del Sistema Solar, podría haber una gran cantidad de lunas orbitándolo.

“Podemos especular que PH2 b puede tener una luna rocosa que sería adecuada para la vida”, dijo el autor principal del artículo, Dr. Ji Wang, de la Universidad de Yale. “No puedo esperar el día en que los astrónomos anuncien la detección de signos de vida en otros mundos en lugar de sólo encontrar ambientes potencialmente habitables. Podría ocurrir en cualquier momento”.

Además, el equipo Planet Hunters de Zooniverse anunció el 7 de enero que sus científicos ciudadanos voluntarios han descubierto 31 candidatos a planeta de periodo largo, con 15 de esos nuevos candidatos orbitando en las zonas habitables de otras estrellas.

El equipo dijo que con 19 planetas similares ya descubiertos en zonas habitables, donde la temperatura no es demasiado caliente ni demasiado fría para que haya agua líquida, los nuevos hallazgos sugieren que puede haber un “embotellamiento” de todo tipo de mundos extraños en regiones que potencialmente podrían albergar vida.

Aunque la mayoría de esos planetas son grandes, como Neptuno o Júpiter, estos descubrimientos aumentan el tamaño de la muestra de candidatos a planeta de periodo largo en más de 30% y casi dobla la cantidad de candidatos a planeta gigante gaseoso conocidos en la zona habitable, dijo Wang. “En el futuro, podríamos descubrir lunas alrededor de estos candidatos a planeta (como Pandora alrededor de Polifemo en la película Avatar) que permitan que la vida sobreviva y evolucione bajo una temperatura habitable.”

También tienen una “lista de observación” para 9 candidatos a planeta adicionales que tienen sólo 2 tránsitos observados.

Para estudiar el sistema de PH2 b, el equipo de astronomía de Planet Hunters usó el espectrógrafo HIRES y el sistema de óptica adaptativa NIRC2 en los telescopios Keck en Hawái para obtener un espectro en alta resolución e imágenes de alta resolución espacial.

“Las observaciones nos ayudan a descartar posibles escenarios de detecciones de falsos positivos y nos da un nivel de confianza medido de más de 99,9% de que PH2 b es un planeta auténtico en lugar de sólo una ilusión”, escribió Wang en el blog de Planet Hunters.

Más de 40 voluntarios fueron listados como coautores en el paper, reconociendo las contribuciones de cientos de voluntarios para el resultado. Entre ellos está Roy Jackson, un policía retirado de 71 años que vive en Birtley, cerca de Gateshead. “Es difícil expresar en palabras el placer, asombro y quizá incluso el orgullo que tengo de haber sido capaz en cierta medida de ayudar en el descubrimiento de un planeta. Pero me gustaría decir que el descubrimiento hace que el tiempo dedicado a la búsqueda valga la pena”, dijo Jackson.

Mark Hadley, ingeniero electrónico de Faversham, otro voluntario al que se reconoce en el paper, dijo: “Ahora, cuando las personas me pregunten qué logré el año pasado, ¡podré decir que ayudé a descubrir un posible nuevo planeta alrededor de una estrella lejana! ¿No es genial?”.

“Estos son candidatos a planeta que se han escapado de la detección, que han sido pasados por alto por los astrónomos profesionales y rescatados por los voluntarios frente a sus navegadores web”, dijo Lintott. “Es extraordinario pensar que absolutamente cualquiera puede descubrir un planeta”.

Fuente: Universe Today

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  • Enrique Ferreyra

    Aqui un planet hunter, estoy en la lista del primer paper publicado por el equipo, se portan muy bien, la unica pena es que la fuente de todos los datos, el satélite Kepler no esta funcionando muy confiable ultimamente y por los eventos de “safe mode” que ha tenido se a perdido bastante información, ahora por ejemplo no esta recolectando datos y a la espera de que lo reanimen, creo que ya debieran programar una misión Kepler v2 corrigiendo varios erroes.

  • No comprendo a que tanta prisa por descubrir planetas habitados, cuando no podemos ni ir hasta Marte que astronomicamente hablando esta aqui al lado. Soy mas partidario del trabajo lento y concienzudo, del escepticismo ante los resultados que de esa extraña algarabia por conocer vida en otros mundos. Quereis ver vida? Pues mirad a vuestro alrededor no hay que ir muy lejos